Slutomgång i AFC Champions Leagues gruppspel

Gruppspelet i ACL är inne på sin sista omgång och det finns fortfarande några platser kvar att slåss om i slutspelet. Dessutom har inget lag ännu säkrat förstaplatsen i respective grupp. Här kommer därför en gruppvis genomgång av förutsättningarna:

Group E:
Jeonbuk FC och Tianjin Quanjian är redan klara för nästa runda så morgondagens matcher handlar bara om vem av dem som blir etta i grupp E. Ett Jeonbuk-kryss hemma mot Kitchee, som säkrade sin andra raka ligatitel i Hong Kong så sent som i helgen men är sist i sin ACL-grupp, betyder att Quanjian behöver vinna med minst 7 bollar hemma mot Kashiwa Reysol för att sno åt sig gruppsegern. Väldigt lite talar därför för något annat än fortsatt koreanskt i topp.

Group F:
Ulsan Hyundai och Melbourne Victory slåss i teorin om en slutspelsplats men detta skulle kräva förlust bort mot Kawasaki Frontale samtidigt som Victory hemmaslår Shanghai SIPG och tar igen totalt 10 plusmål på koreanerna. SIPG reser dessutom till Melbourne imorgon med vetskapen om att de vid förlust riskerar att tappa förstaplatsen till Ulsan, vilket gör att en australiensisk målorgie känns än mer avlägsen.

Group G:
Den enda gruppen där inget lag ännu kvalificerat sig för nästa omgång. Guangzhou Evergrande är i topp men vid hemmaförlust mot Cerezo Osaka tappar de gruppsegern till gästerna och om Buriram United samtidigt bortaslår Jeju United så är det plötsligt en målskillnadshistoria som avgör om det blir kantonesiskt eller thailändskt i 32-delsfinalen. Vinner Jeju så är både Evergrande och Cerezo vidare oavsett inbördes resultat men japanerna har rest till Kina utan ett antal startspelare och ett kryss är inte nog för att avancera om Buriram vinner i Korea.

Group H:
Den enda grupp där alla lag fortfarande kan nå slutspel. Kashima Antlers är redan klara och behöver bara en pinne hemma mot Suwon Bluewings för att säkra förstaplatsen. Suwon behöver, å sin sida, en seger för att vara säkra på att undvika respass ifall vi får en segrare i kvällens möte mellan Sydney FC och Shanghai Shenhua i Australien. En förlust för koreanerna betyder att båda utmanarna har chansen att kliva förbi dem och ett kryss att Sydneys hopp om avancemang fortfarande lever.

Det ser med andra ord ut som att det kan bli en riktig nagelbitare ikväll men att morgondagen snarare handlar om inbördes placeringar mellan ettor och tvåor än att fastställa vilka de faktiskt är.

AFC Champions League Group Stage, final round

The ACL-groups are into their final round and there are still a few spots up for grabs in the in the eastern division playoffs, and all four group winners have yet to be definitively decided. Here’s the group-by-group breakdown of what is still to play for:

Group E:
Jeonbuk Hyundai and Tianjin Quanjian have already secured their places in the round of 16 so it’s down to who comes out ahead out of the two. A draw for Jeonbuk at home to Kitchee, who brought home their second consecutive league title back in Hong Kong just the other day but are bottom of the group in the ACL, would mean Quanjian need to win by at least 7 at home to Kashiwa Reysol to have any chance of stealing the top spot. Hence, everything points to the Koreans remaining in front of the Chinese tomorrow evening.

Group F:
Ulsan Hyundai and Melbourne Victory are, in theory, fighting to join Shanghai SIPG in the next round. However, Ulsan only need a single point away to Kawasaki Frontale to keep Victory at bay and, should they fail to do so, the Australians have 10 goals to make up for in relation to the Koreans. As SIPG travel to Melbourne tomorrow knowing a loss puts them under threat of falling behind Ulsan, the chances of an Aussie scoring-orgy are slim to none.

Group G:
The only group where no side is yet sure of progressing, Guangzhou Evergrande are in front but if the they were to lose at home to Cerezo Osaka tonight, the visitors would claim the top sport and the Cantonese would be in a goal-difference affair with Buriram United for second place, assuming the Thai side defeats Jeju United away. If Jeju wins, Evergrande and Cerezo are through no matter what. However, Cerezo have travelled to China without several first team regulars and a draw is not enough for them to survive the group if Buriram comes out on top in Korea.

Group H:
The only group where all sides still have the chance of progressing. Kashima Antlers are through and only need a draw at home to Suwon Bluewings to win the group. Suwon, on the other hand, need a win to be sure of avoiding elimination if there is a winner in tonight’s encounter in Australia between Sydney FC and Shanghai Shenhua. A loss would put the Koreans at risk of being surpassed by either of the challengers, and a draw would still keep Sydney’s hopes alive.

It looks like tonight may well be a nail-biter, while tomorrow evening is more about deciding the order of the first two, rather than who they’ll be.

URAWA RED DIAMONDS ACL MÄSTARE 2017!

När ett Urawa Red Diamonds med perfekt hemmafacit tog sig an ett hittills obesegrat Al Hilal på Saitama Stadium var det under förutsättning att en av två väldigt imponerande sviter skulle ta slut i den allra sista matchen i AFC Champions League herrens år 2017. Eftersom det första mötet slutade 1-1 så behövde hemmalaget inte ens vinna matchen för att bärga titeln utan klarade sig med 0-0. Men, med två lag som sällan går mållösa så kändes ett sådant scenario högst otroligt på förhand.

Urawa visade vilket självförtroende de har framför sina fanatiska supportrar och gick in med hög press för att få till snabba omställningar och ledningsmål, snarare än att ligga lågt och slå vakt om sitt bortamålsövertag. Yosuke Kashiwagi visade fin form på mittfältet och om det inte varit för svaga avslut skulle värdarna haft ett tidigt ledningsmål, precis som de fick i Riyadh för en vecka sedan. Kazuki Nagasawa hade hade det bästa läget men hans skott gick rakt i famnen på Abdullah Al-Mayoof i den 8:e minuten. Som om inte det var nog så fick de tillresta bortafansen utstå ett par mycket nervösa minuter när turneringens skyttekung, Omar Khribin, blev liggande efter en närkamp i minut 13. Al Hilal förlitade sig på bollinnehav men lyckades inte omsätta det i något konkret utan blev istället snabbt frustrerade av Urawas intensitet och blev flera gånger bestraffade för onödiga fouls på mittplan. Det tog gästerna 25 minuter att skapa något av värde. Då hittade Salem Al-Dawsari en fin yta strax utanför straffområdet men hans avslut smet tätt över ribban. Samme Al-Dawsari fick även nästa läge efter 41 minuter men denna gång fick han se sitt avslut gå ut utanför via en försvarare. Och minuten senare sköt Nicolás Milesi utanför efter ett fint anfall men mellan det första läget och det två nästkommande hade Reds varit det klart farligare laget och när pipan ljöd för halvtid var japanerna fortfarande i ledning på bortamål.

Al Hilals starka avslutning på den första halvleken gick inte obemärkt förbi men Urawa lät sig inte skrämmas utan svarade med samma höga press och snabba avslut som under öppningskvarten. Snart började dock Al Hilals stora övertag I bollinnehav se ut att bära frukt när det, i kombination med att hemmalaget blev allt mer vaksamma om sitt knappa övertag, ledde till att gästerna flyttade matchens tyngdpunkt närmare och närmare offensivt straffområde. Men med Khribin utbytt skadad efter en dryg timme och Carlos Eduardo borta efter skadan han ådrog sig i första mötet så saknades kvaliteten i de avgörande lägena. Med kvarten kvar fick Kashiwagi en frispark strax utanför Al Hilals straffområde och skickade själv in ett fint inlägg som slutade i att Al-Mayoof tvingades till en dubbelräddning på matchens dittills klart bästa chans. När Al-Dawsari sedan drog på sig sitt andra gula kort efter att ha satt dobbarna i vristen på Wataru Endo och satte sitt lag i numerärt underläge såg det ut som att Urawa bara hade att knyta ihop säcken. Med två minuter kvar av ordinarie tid gjorde Rafael Silva just det genom att springa sig fri och smälla in bollen via ribban så hårt att Zlatan blivit avundsjuk. Målet gjorde visserligen Al Hilals uppförsbacke än brantare men var egentligen bara av akademisk betydelse. Urawa säkrade sin andra ACL titel någonsin och behöll sitt hundraprocentiga facit på hemmaplan och Al Hilal förlorade till slut en match i årets turnering.

Det är en fantastisk bedrift att slå vad som generellt betraktas som Asiens bästa lag och en ännu större att bli kontinentalmästare. Det var knappast någon som på förhand förväntat sig att Urawa Red Diamonds skulle ta sig speciellt långt i turneringen men det fantastiska hemmastödet bar dem hela vägen fram till titeln. De kan vara det mest ojämna lag som vunnit en turnering av den här digniteten med 8 segrar(varav bara en på bortaplan), 2 kryss och 4 förluster på vägen. Hur som helst är det bara att lyfta på hatten för ett mästarlag som inte har någonting att be om ursäkt för.

Det är ändå svårt att inte känna medlidande med Al Hilal, att gå med förlustnollan intakt ända fram till den helt avgörande sista matchen och förlora en final i vilken de borde haft två eller tre måls ledning med sig från det första mötet snarare än oavgjort. Det är också svårt att se något lag i Asien som skulle klarat av att tappa så mycket kvalitet som man gjort i Carlos Eduardo och Omar Khribin på grund av skador och sedan plötsligt få spela med tio man mitt i slutforceringen av jakten på ett mål som skulle vänt helt på steken. De lär helt klart känna att de förtjänade att ta med sig pokalen hem i år och en gång för alla bevisa att de faktiskt har det bästa laget öster om Europa.

URAWA RED DIAMONDS: 2017 ACL CHAMPIONS!

As Urawa Red Diamonds and Al Hilal took to the pitch at Saitama Stadium the home side had won all their home games and the visitors were undefeated throughout the entire tournament so one very impressive run had to come to an end in the very last match of the 2017 AFC Champions League. With the first leg ending in a 1-1 draw the home side didn’t even need a win, but merely a goalless draw, to be crowned champions. But, with neither side in the habit of not scoring, that felt highly unlikely beforehand.

Urawa showed the confidence they have in front of their fantastic home fans and, instead of falling back and looking for opportunities on the break, started out by pressing high and looking for a goal to get in front. Yosuke Kashiwagi was in fine form and the hosts might well have scored an early goal, just as they did in Riyadh, but the finishing came up short. Kazuki Nagasawa had the best chance but his shot in the 8th minute went straight into Abdullah Al-Mayoof’s hands. As if that wasn’t enough, the travelling fans also a couple of nervous minutes as tournament top scorer Omar Khribin stayed down after a challenge in the 13th minute. Al Hilal tried to keep possession, and did see most of the ball, but failed to put it to any use and were quickly frustrated by Urawa’s intensity and saw themselves repeatedly penalised for unnecessary fouls in midfield. It took the visitors 25 minutes to create something as Salem Al-Dawsari found some space just outside the box but fired just over the target. The same man had the next one in a similar position after 41 minutes, this time seeing his shot deflected out for a corner, and Nicolás Milesi put the ball wide of the post after a nice build up only a minute later, but in between that, the Reds had been far more threatening. At the half time whistle, the Japanese side were still ahead on away goals.

The Reds took heed to A Hilals end to the first half but were not discouraged. Instead they moved positions forward and started out in similar fashion to their opening 15 minutes: early recoveries and quick finishing. But, pretty soon the heavy weight of possession, along with a home more and more inclined to defending their slender advantage, allowed Al Hilal to start piling on pressure and the match’s centre of gravity seemed to move ever closer to the Urawa goal. But with Omar Khribin leaving the pitch due to injury just over the 1 hour mark and Carlos Eduardo still out from the injury he picked up in the first leg, the end product just wasn’t there. With just over a quarter of an hour left to play, Kashiwagi was awarded a free-kick just outside the opposition’s penalty and delivered a great cross that ended up forcing Al-Mayoof to make a double save from what was the best chance of the night by far. Then, with 12 minutes left to play, Al-Dawsari picked up his second yellow of the night after putting his stubs into Wataru Endo’s ankle and, with the visitors down to ten men, Urawa seemed to have the match, and continental title all wrapped up. When Rafael Silva broke loose and hammered the ball home via the crossbar so hard you thought it would break with only 2 minutes of regular time left, the mountain to climb grew even higher for Al Hilal. The goal was only academical in the end as Urawa secured their second ACL title but it meant their perfect record at home was intact and that Al Hilal finally suffered defeat in this year’s campaign.

It’s an amazing performance to defeat what is generally considered Asia’s top-side and even more impressive to do so to become continental champions. The Urawa Red Diamonds were hardly expected by anyone to make it very far in the tournament but the support they have at home really carried them all the way. They may be the most inconsistent side to win a title like this, with 8 wins(only 1 away from home), 2 draws and 4 defeats its not what one would expect from a side that goes all the way. No matter what, hat’s off to the champions and they have nothing to apologize for.

It’s hard not to feel for Al Hilal though, to go through all but the most crucial match of the tournament undefeated and lose a final in which they should have been 2 or 3 goals up, rather than level, after the first leg. It’s hard to see any team in Asia who could have coped with losing the quality of Carlos Eduardo as well as Omar Khribin and then being reduced to 10 men in the middle of their push for the goal to turn it all around. They will surely feel they deserved to bring home the trophy this year and prove once and for all they are the best outfit east of Europe.