Inför Buriram Utd – Beijing Guoan i ACL

Ligamatchen mellan Buiriram United och PTT Rayong som skulle ha spelats på lördagen sköts upp, officiellt var det på grund av ohälsosamma nivåer av PM2,5-partiklar i luften men de mätningar som rapporterades under lördagen skvallrade inte om några sådana förorening i Buriram. Vissa rykten gör istället gällande att matchen i själva verket flyttades för att ge den hegemoniska klubben tid att fokusera på tisdagens möte med Beijing Guoan i AFC Champions League. Buriram har satt upp ett tydligt mål för det internationella cupspelet som går ut på att ta sig längre än förra säsongens åttondelsfinal och i och med hemmasegern mot de Sydkoreanska mästarna Jeonbuk i den förra omgången har Åskslottet gett sig alla chanser att ta det första steget genom gå vidare från en väldigt tuff grupp (det fjärde laget är Urawa Red Diamonds som slog Buriram med hela 3-0 i Japan). Det är hemmaspelet som är nyckeln för Isaan-klubben ifall förra årets resultat ska kunna både upprepas och överträffas så det här är en nyckelmatch för möjligheterna att nå ett av den nya säsongens stora målsättningar.

Trots att Buriram inför helgen toppade Thai League, och nu ligger tvåa med en match till godo efter Port FCs demolering av PT Prachuap som låg i delad serieledning, så har de inte imponerat under inledningen av säsongen. Det är såklart till stor på grund av att de hållit så väldigt hög standard under tidigare år men det stora frågetecknet inför säsongen, det ifall stjärnvärvningen Modibo Maïga skulle kunna fylla Diogos skor, har inte rätats ut det minsta. Brassen har dominerat på egen hand under några säsonger och har fortsatt på den inslagna vägen efter flytten till den malaysiska storklubben Johor Darul Ta’zim (JDT) i vintras. För den tidigare West Ham United-anfallaren Maïga är det tur att ett par av klubbens egna produkter lyckats ta över lite av målskyttet efter spelaren som vann mer än ett par matcher på i stort sett egen hand under 2018 och ersättaren har ännu inte gett sin nya arbetsgivare någon som helst valuta för pengarna. Detta gör årets thailändska liga mycket mer oviss men det råder inget tvivel om att Buriram kommer vara med hela vägen även i år och insatsen mot Jeonbuk visar att de har lagt grunden för att prestera regelbundet även i ACL.

Gästerna reser från den kinesiska huvudstaden med ett perfekt facit efter fyra ligamatcher men bara en enda poäng från två fajter i ACL hittills. I en turnering där hemmaplan spelar stor roll förlorade Guoan första borta mot Jeonbuk och spelade sedan 0-0 hemma mot Urawa Reds i den andra omgången. Som helhet har Buriram ställts mot lag av liknande kvalitet förut men det är högst ovanligt att spela mot en trio av spelare av samma snitt som Jonathan Viera, Cedric Bakambu och Renato Augusto i Asien. Med det sydkoreanska stjärnskottet Kim Minjaes kapacitet i luftrummet och Zhang Xizhes individuella kvalitet utöver redan nämnda stjärnor så kan man anta att Burirams försvar kommer sättas på prov ordentligt.

När Maïga nu skjuter blankt så star Burirams hopp om att producera mål till deras lovande offensiva inhemska spelare (mer exakt Supachai Jaided och Supachok Sarachart, som gjort 3 mål på 6 macher i T1 och hans lags enda mål hittills i ACL) och den brasilianska Asienvagabonden Pedro Júnior. Det här är annars precis den typ av match jag trodde att Hajime Hosogai hade värvats in för att bidra i men eftersom han fick stryka på foten och den designerade AFC-spelarkvotplatsen istället gick till den spännande unge Vietnamesen Luong Xuan Truong så är den erfarne japanen inte längre ett alternativ. Det betyder att Ratthanakorn Maikami och Sasalak Haiprakhon får ansvaret att hantera Guoans offensiva mittfält och hjälpa fembackslinjen genom att se till så att bollen inte når Bakambu, medan Andrés Túñez och Pansa Hemviboon blir viktiga för att avvärja bollarna från de precisa fötterna motståndarna har att skicka fram vid fasta situationer.

Det ser ut att bli en mycket intressant match mellan ett Guoan som kan prestera helt fantastiska saker på en bra dag och ett Buriram som är på god väg att bli ett välbekant inslag på den här nivån av asiatisk fotboll och som kommer med stort självförtroende i jakten på en ny överraskande seger. All press ligger dessutom på gästerna som helt enkelt inte har råd att förlora ifall de ska ha en rimlig chans till avancemang från gruppen. Eftersom de är från Peking så skulle de dessutom säkert känt sig mer bekväma med att spela i den påstådda smogen snarare än i de 35 grader i skuggan som väntas vid avsparkstid.

Buriram Utd, preview of ACL vs. Beijing Guoan

The Buriram United – PPT Rayong game in the Thai League that was supposed to take place on Saturday was postponed, the official reason being due to the level of PM2.5-pollutants in the air. But, the reported levels don´t really back that explanation up and rumours have had it the match was really moved to let the hegemons focus on Tuesday´s home clash with Beijing Guoan in the AFC Champions League. Buriram have made it their mission to improve on last year´s round of 16 exit and, despite the tall order this may be, Thunder Castle´s home win against K-League champions Jeonbuk in the previous round makes the first step of progressing from a very tough group (the fourth team being Urawa Red Diamonds who beat Buriram 3 goals to nil in Japan) plausible. For the Isaan-boys to repeat and surpass their own 2018 continental performance they will have to rely on their home form so this game is crucial to one of the main objectives of the new season.

Despite going into the weekend as league leaders, only to have dropped to second place with a game in hand following Port FC´s dismantling of joint top side PT Prachuap, Buriram have failed to impress so far. Due largely, of course, to the standard they´ve set in previous years. The big question mark ahead of the season was whether marquee-signing Modibo Maïga would be able to fill the shoes of his predecessor, Diogo. The Brazilian have been a dominating force all on his own for a few years and have continued his to apply his trade in the same fashion at Malaysian giants Johor Darul Ta’zim (JDT) since his winter transfer. As far as his replacement goes, let´s just say the former West Ham United-striker is lucky a couple of the homegrown youngsters of Buriram have picked up some of the slack. Diogo won more than a few games, more or less, singlehandedly in 2018 and Maïga has yet to contribute anything of value to his new employer, making the Thai League look like a far more unpredictable affair in 2019. Still, Buriram will be in that to the very end and showed against Jeonbuk that they´ve built a foundation for becoming a regular performer in the ACL as well.

The visitors travel from the Chinese capital with a perfect record from four league games, but only a single point in their opening two ACL games so far. In a tournament where home advantage counts for a lot, Guoan lost away to Jeonbuk in the first round and where then held to a goalless draw by visiting Urawa Reds in the second. The overall quality is not new to Buriram but playing against a trio of top-class opponents like Jonathan Viera, Cedric Bakambu and Renato Augusto is a rare thing in Asian football. With the aerial ability of South Korean starlet centre-back Kim Minjae, who turned down a move to Watford in the English Premiership to join Guoan, and the individual quality Zhang Xizhe added to the foreign firepower, the Buriram defence will be up for a massive test.

With Maïga firing blanks, Buriram´s hopes of scoring rests largely on their up-and-coming attacking Thai players (namely Supachai Jaided and Supachok Sarachart, who´s scored 3 in 6 in the T1 and his clubs only goal so far in the ACL) and Asia wandering Brazilian striker Pedro Júnior. This is just the type of matches that I expected Hajime Hosogai was brought in for, but with the experienced Japanese midfielder getting rejected for his clubs AFC-player quota in favour of the very promising Vietnamese youngster Luong Xuan Truong, that option is off the table. Leaving Ratthanakorn Maikami and Sasalak Haiprakhon to deal with Guoan´s attacking midfield and help the back five by stopping the ball from reaching Bakambu. While Andrés Túñez and Pansa Hemviboon will be crucial in handling the precise deliveries from set-pieces.

This should be an interesting one, Guoan can produce some fantastic performances on their day, but Buriram is becoming a well-established presence at this level of the Asian game and will fancy their chances of another upset. All the pressure will be on the visitors who cannot afford to lose at this point of the group stage if they want to have a decent chance at progressing and, being from Beijing, they would probably have felt more comfortable playing in the alleged smog of Saturday rather than the 35 degrees Celsius expected at kick-off.

 

Slutomgång i AFC Champions Leagues gruppspel

Gruppspelet i ACL är inne på sin sista omgång och det finns fortfarande några platser kvar att slåss om i slutspelet. Dessutom har inget lag ännu säkrat förstaplatsen i respective grupp. Här kommer därför en gruppvis genomgång av förutsättningarna:

Group E:
Jeonbuk FC och Tianjin Quanjian är redan klara för nästa runda så morgondagens matcher handlar bara om vem av dem som blir etta i grupp E. Ett Jeonbuk-kryss hemma mot Kitchee, som säkrade sin andra raka ligatitel i Hong Kong så sent som i helgen men är sist i sin ACL-grupp, betyder att Quanjian behöver vinna med minst 7 bollar hemma mot Kashiwa Reysol för att sno åt sig gruppsegern. Väldigt lite talar därför för något annat än fortsatt koreanskt i topp.

Group F:
Ulsan Hyundai och Melbourne Victory slåss i teorin om en slutspelsplats men detta skulle kräva förlust bort mot Kawasaki Frontale samtidigt som Victory hemmaslår Shanghai SIPG och tar igen totalt 10 plusmål på koreanerna. SIPG reser dessutom till Melbourne imorgon med vetskapen om att de vid förlust riskerar att tappa förstaplatsen till Ulsan, vilket gör att en australiensisk målorgie känns än mer avlägsen.

Group G:
Den enda gruppen där inget lag ännu kvalificerat sig för nästa omgång. Guangzhou Evergrande är i topp men vid hemmaförlust mot Cerezo Osaka tappar de gruppsegern till gästerna och om Buriram United samtidigt bortaslår Jeju United så är det plötsligt en målskillnadshistoria som avgör om det blir kantonesiskt eller thailändskt i 32-delsfinalen. Vinner Jeju så är både Evergrande och Cerezo vidare oavsett inbördes resultat men japanerna har rest till Kina utan ett antal startspelare och ett kryss är inte nog för att avancera om Buriram vinner i Korea.

Group H:
Den enda grupp där alla lag fortfarande kan nå slutspel. Kashima Antlers är redan klara och behöver bara en pinne hemma mot Suwon Bluewings för att säkra förstaplatsen. Suwon behöver, å sin sida, en seger för att vara säkra på att undvika respass ifall vi får en segrare i kvällens möte mellan Sydney FC och Shanghai Shenhua i Australien. En förlust för koreanerna betyder att båda utmanarna har chansen att kliva förbi dem och ett kryss att Sydneys hopp om avancemang fortfarande lever.

Det ser med andra ord ut som att det kan bli en riktig nagelbitare ikväll men att morgondagen snarare handlar om inbördes placeringar mellan ettor och tvåor än att fastställa vilka de faktiskt är.

AFC Champions League Group Stage, final round

The ACL-groups are into their final round and there are still a few spots up for grabs in the in the eastern division playoffs, and all four group winners have yet to be definitively decided. Here’s the group-by-group breakdown of what is still to play for:

Group E:
Jeonbuk Hyundai and Tianjin Quanjian have already secured their places in the round of 16 so it’s down to who comes out ahead out of the two. A draw for Jeonbuk at home to Kitchee, who brought home their second consecutive league title back in Hong Kong just the other day but are bottom of the group in the ACL, would mean Quanjian need to win by at least 7 at home to Kashiwa Reysol to have any chance of stealing the top spot. Hence, everything points to the Koreans remaining in front of the Chinese tomorrow evening.

Group F:
Ulsan Hyundai and Melbourne Victory are, in theory, fighting to join Shanghai SIPG in the next round. However, Ulsan only need a single point away to Kawasaki Frontale to keep Victory at bay and, should they fail to do so, the Australians have 10 goals to make up for in relation to the Koreans. As SIPG travel to Melbourne tomorrow knowing a loss puts them under threat of falling behind Ulsan, the chances of an Aussie scoring-orgy are slim to none.

Group G:
The only group where no side is yet sure of progressing, Guangzhou Evergrande are in front but if the they were to lose at home to Cerezo Osaka tonight, the visitors would claim the top sport and the Cantonese would be in a goal-difference affair with Buriram United for second place, assuming the Thai side defeats Jeju United away. If Jeju wins, Evergrande and Cerezo are through no matter what. However, Cerezo have travelled to China without several first team regulars and a draw is not enough for them to survive the group if Buriram comes out on top in Korea.

Group H:
The only group where all sides still have the chance of progressing. Kashima Antlers are through and only need a draw at home to Suwon Bluewings to win the group. Suwon, on the other hand, need a win to be sure of avoiding elimination if there is a winner in tonight’s encounter in Australia between Sydney FC and Shanghai Shenhua. A loss would put the Koreans at risk of being surpassed by either of the challengers, and a draw would still keep Sydney’s hopes alive.

It looks like tonight may well be a nail-biter, while tomorrow evening is more about deciding the order of the first two, rather than who they’ll be.