Urawa Red Diamonds till final i ACL

Årets östasiatiska mästare skulle koras, och Al-Hilals motståndare I kontinentalfinalen utses, när Shanghai SIPG gästade Urawa Red Diamonds tidigt på onsdagskvallen. De både lagen stod inför att rädda sina säsonger, med Urawa fast i ingenmansland i J-League och SIPG som kryssade sig ner till 6 poäng ifrån tabelltoppen med 3 omgångar kvar, i helgens möte med tabelljumbon Liaoning Kaixin, även om de vid förlust idag ändå skulle ha Kinesiska cupen som en sista livlina för André Villas-Boas att hålla sitt löfte om minst en bärgad titel under sin första säsong.

Efter lagens 1-1 kryss i semifinalens första möte talade allt för att de japanska värdarna skulle vara hoppfulla om att deras stabila hemmaspel framför ”Den röda väggen” skulle bära dem hela vägen till final. Med tanke på att SIPG inte är alls lika starka borta och att Urawa vann motsvarande möte i gruppspelet med 1-0 så fick hemmalaget ses som förhandsfavoriter.

Det tog bara 10 minuter för Urawa att spräcka nollan när en strålande hörna från Yosuke Kashiwagi nådde Rafael Silva som, med Oliver Bierhoff-liknande kraft, nickade bollen via Yan Junlings hjälplösa händer in i nät. Målet betydde imponerande 7 på 10 ACL-matcher för brassen. Urawa hade startat bäst och målet gav en extra energiinjektion som resulterade i en rasande jakt på ytterligare ett mål. Efter några tappade bollar på väg framåt, följda av farliga omställningar från SIPGs namnkunniga anfall, mattades värdlagets entusiasm av något och spelet jämnades ut efter drygt 20 minuter spelade. Lagen grupperade om och det halsbrytande tempot ersattes av mer sidledsspel under den andra halvan av första halvlek. Mycket eftersom Reds föll djupare ner och SIPG hade svårt att hitta vägar igenom det låga försvaret.

Efter pausen hade gästerna anpassat sig till hemmalagets mer defensive inställning och ökade tempot i sitt passningsspel. Man hotade mer men blottade sig även mer för kontringar vilket ledde till att matchen åter öppnade upp sig. Tio minuter in på den andra halvleken var Tomoaki Makino nära att utöka ledningen på ännu en fint slagen hörna av Kashiwagi men nicken gick i ribban och över. Efter 70 spelade minuter tvingade skyttekungen, Shinzo Koroki, Yan till en kvalificerad räddning för att hålla sitt lag kvar i matchen. Trots all individuell kvalitet så blev SIPG bara mindre farliga ju längre matchen led och Reds blev därmed bara mer trygga i sin ledning. Gästerna lyckades inte ens skapa någon riktig slutforcering och Urawa tog sig säkert och bekvämt vidare till 2017 års AFC Champions League-final och en chans att upprepa bedriften från 2007 att bli Asiatiska mästare.

Semifinaldags i ACL

AFC Champions League-finalen kryper allt närmare när den östasiatiska sektionens semifinal mellan Shanghai SIPG och Urawa Red Diamonds startar i den kinesiska hamnstaden ikväll. Hemmalaget är även kvar i CFA Cup och bjöds tillbaka in i titelracet i CSL i helgen när Guangzhou Evergrande oväntat tappade 2 poäng och SIPG kunde minska avståndet upp till förstaplatsen till 4 poäng med lika många omgångar kvar. Fantastiskt för spänningen i CSL men, möjligtvis en distraktion inför kvällens match, då SIPG säkerligen hellre skulle bryta Evergrandes totala dominans på hemmaplan hellre än att vinna den kontinentala titeln i år.
För gästerna är situationen långt mer okomplicerad. Utslagna i båda de inhemska cuperna och på en intetsägande sjundeplats i J-League så är detta den enda chans man har kvar att bärga en titel under 2017.
Sätten som klubbarna kvalificerade sig för semin är även de väsensskilda, SIPG såg ut att ha knutit ihop säcken med 4-0 i den första kvartsfinalen mot Evergrande men kantoneserna slogs med näbbar och klor och såg med samma siffror till att SIPG fick kravla sig vidare efter straffar i returen. Urawa, å sin sida, stod för en imponerande vändning när man slog Kawasaki Frontale med 4-1 hemma. efter att ha förlorat med 3-1 borta. Jag håller ändå hemmalaget som favoriter ikväll eftersom the Reds är ett helt annat lag på bortaplan än framför den röda väggen i Urawa, men inget av lagen sätter försvarsspelet främst få förvänta er en underhållande och målrik affär. 4-2 snarare än 2-0 och åtminstone ett mål i varsin ände för Hulk och Shinzo Koroki är nog ett par bra tips.

Jämnare på resultattavlan än planen

Inte mycket på spel för vare sig Guizhou Hengfeng Zhicheng eller gästande Henan Jianye med båda lagen fast i nåt slags ingenmansland i mitten av tabellen när CSL säsongen börjar lida mot sitt slut. Sådana tillställningar kan ofta bjuda på öppet och underhållande spel och det gjorde även denna. Två lag som fick varsin väldigt olika svit bruten i föregående omgång, Guizhou som förlorade borta mot Tianjin Quanjian efter fem raka segrar och Henan som äntligen lyckades vinna för första gången på åtta matcher när bortaspelade mot Shanghai Shenhua.

En fint slagen frispark från mittfältet nådde Henan-forwarden Ricardo Vaz Tê som nickade bollen långt utom räckhåll för Su Boyang, som fick se sig räddad av sin överliggare, och i båda de två följande anfallen var Nikica Jelavić nära att spräcka nollan för Guizhou.

Formstarka hemmalaget dominerade bollinnehavet och, speciellt Jelavić hotade med fin rörlighet varje gång bollen närmade sig Henans straffområde. Efter 20 minuter var känslan snarare när, inte om, ledningsmålet skulle komma. Iminjan Ilhanjan, som stod för en imponerade insats i matchen, var kom närmast, först efter en halvtimme och sedan i minut 43 men Wu Yan i Henan-målet blev den första halvlekens lirare med två fantastiska räddningar. Mållöst i halvtid.

Tempot var lägre i den andra halvleken. Guizhou hade fortfarande mest boll men med Christian Bassogog och Vaz Tê var det alltid risk för farliga omställningar från bortalaget. Den långsammare speluppbyggnaden gav till sist resultat när Wang Fans inlägg nådde Liang Xueming som nickade bollen, via Henan-kaptenen Gu Cao, i nät efter en timme spelad. Sju minuter senare skapade Rubén Castro lite utrymme åt sig själv i straffområdet och var nära att avgöra men ytterligare en högkvalitativ räddning från Wu höll Henan kvar i matchen. Dock bara i fem minuter innan Castro återigen hittade utrymme för ett avslut och när spanjoren placerade bollen perfekt tätt intill stolpen kunde inte ens Wu göra något åt saken.
Guizhou hade varit överlägsna och såg ut att ha alla tre poängen säkrade men som en blixt från klar himmel nådde bollen Vaz Tê och portugisen gjorde inget misstag när han fick chansen att väcka liv i matchen med drygt 10 minuter kvar av ordinarie tid. Nervositet spred sig i hemmalaget och Bassogogs snabbhet skapade lite oreda men det blev aldrig riktigt farligt och hemmalaget kunde hålla undan och till slut ta en ganska bekväm seger.

Underhållande i Guangzhou

Två lag som skulle försöka greppa efter det sista halmstrået i jakten på en plats I nästa års AFC Champions League. Det var full fart från start och gästande Beijing Guoan som skapade de klara chanserna. Gästerna fick ett mål bortdömt när Song Boxuan, möjligtvis felaktigt, vinkades av för offside i sitt friläge i den femte matchminuten och med 25 spelade tvingades Cheng Yuelei att stäcka ut hela sin längd för att avstyra Zhang Xizhes långskott med fingertopparna. Guangzhou R&F hade stora problem med Guoans höga press men i den 29:e minuten tappade gästerna bollen på väg framåt och hemmalaget kunde ställa om snabbt genom Chen Zhizhao som spelade bollen till Eran Zahavi, fortsatte framåt och fick tillbaka den. Ensam med Yang Zhi gjorde Chen inget misstag utan placerade behärskat in ledningsmålet mellan benen på målvakten.
Målet gav R&F energi och man var nära att dubbla sin ledning redan i den 31:a minuten, Zahavi lyckades dock inget vidare med nicken utan bollen gick, via israelens axel, utanför stolpen. 2 minuter senare tog Guoan tillbaka initiativet och Cheng tvingades återigen visa sitt värde för hemmalaget när han avstyrde Jonathan Sorianos välplacerade frispark. Kort därefter spelade Guoan variant på ännu en frispark men det blev ytterligare en gång bara nästan för Guoan när Zhang Gongs kraftfulla avslut gick utanför. Gästerna hann även med några mindre kvalificerade chanser innan halvtidsvisslan ljöd men fick ändå gå till pausvila i underläge.

R&F kom ut och flyttade positionerna framåt istället för att slå vakt om ledningen. Satsningen gav nästan utdelning redan i den andra halvlekens första minut men Guoan lät sig inte avskräckas utan var nära att utjämna på ett inlägg innan klockan tickat upp till 48. Spelet var allt annat än ordnat utan matchen var vidöppen åt båda håll. R&F skapade mer på sju minuter än de gjorde under de första 45 och Guoan var även de fortsatt farliga. Zahavi var nära att utöka men stoppades av Yangs fina räddning efter 57 minuter. Trots R&F massiva uppryckning var ändå Guoans kvittering välförtjänt när den till slut kom efter att Soriano spelats igenom av Yu Dabao efter en timme.
Men huvudstadslagets lycka blev kortvarig för bara 8 minuter senare hittade Jiang Zhipeng en friställd Zahavi och CSLs skytteligaledare satte säkert dit sitt 25:e mål för säsongen.

Tillbaka i ledning föll så R&F till slut tillbaka och slog vakt om ledningen vilket fick matchen att se ut mer som i den första halvleken. Med skillnaden att Guoan nu hade svårt att omsätta spelövertaget i klara chanser. Det var helt enkelt för trångt i straffområdet för att hitta igenom och hemmalaget kune hålla undan till tre mycket viktiga poäng i en redan ytterst framgångsrik säsong. För Guoan var det ytterligare ett exempel på vad som blivit deras signum i år, underhållande offensivt men en ineffektivitet som resulterat i mycket mindre än de ofta förtjänat.