Inför Thaileague 1, 2020. Lag 1-4

Thaileague 2020 premiärdagen är äntligen här, och med den kommer även den sista delen av förutsägelserna inför säsongen. Dags att titta närmare på kvartetten som förväntas slåss i den absoluta toppen. Dags för lag 1, 2, 3 och 4:

1. Buriram United

Diogos flytt till malaysiska JDT satte djupa spår men det var ändå bara det enorma snedsteg som slutade i kryss borta mot redan nedflyttningsklara Chiangmai FC i slutrundan som stod emellan Buriram och ännu en ligatitel. Erfarenheten som kommit av att inte ha den överlägsne brassen där för att rädda laget ur varje knipa kommer ändå tveklöst vara mycket värdefull när de unga inhemska spelarna ska försöka ta nästa steg och inleda en ny dominant era i Thailand. Två nya sydamerikaner, argentinaren Bernardo Cuesta och brassen Ricardo Bueno, får fram till sommaren på sig att visa att de räcker till i klubbens fortsatta sökande med ljus och lykta efter passande utländska anfallsalternativ. Om dessa två inte duger, som så många före dem, så står underbarnet Suphanat Meuanta redo att slå nya rekord och bli ordinarie innan han ens hunnit fylla 18, uppbackad av sin storebror Supachok Sarachat som kommer allt närmare en flytt till en större liga och säkerligen skulle vara väldigt nöjd med att kunna packa ner en guldmedalj när flyttlasset väl går. Backlinjen är densamma som förra året och det enda frågetecknet är egentligen Jung Jae-yong som ersätter Hajime Hosogai. Sydkoreanens CV antyder dock att det är ett problem som vilken annan klubb i T1 som helst gärna skulle hantera. På förhand är titeln Burirams att förlora.

Håll ett öga på: Suphanat Meuanta

 

2. Bangkok United

Gick bakåt i utvecklingen under 2019, en hel del finfina värvningar inför säsongen till trots, och det såg ut som att Mano Pölkings dagar var räknade. Klubben visade dock prov på återhållsamhet och tränaren har fått förnyat förtroende, dessutom med i stort sett samma trupp, förutom att Brenner hämtats in som vikarie för långtidsskadade skyttekungen Nelson Bonilla, och att otvivelaktig kvalitet i form av Hajime Hosogai lånats in från Buriram. Stadgan borde bära frukt och Bangkok United ser ut att vara det mest troliga hindret på titelns förmodade väg tillbaka till Buriram.

Håll ett öga på: Anon Amonlerdsak

 

3. Chiangrai United

En minst sagt oväntat ligatitel, men inte alls en oförtjänt sådan. Med ett lag som metodiskt byggts över tid, som är och förblir solitt i varje lagdel. Behåll alla nyckelspelare förutom Willam Henrique som flyttade till Prachuap, men som den enhet det här laget är så lär det inte försvara Chiangrai på samma sätt som det hade gjort med i stort sett alla andra lag i serien. Även om ersättaren Mailson är oprövad i sammanhanget så kommer Sivakorn Tiatrakul och Ekanit Panya att ge Bill tillräckligt med understöd längst fram för nykomlingen ska få nog med tid på sig att landa i sin nya hemmiljö. Det är svårt att se en upprepning av bragden från i fjol men man lär göra ett ordentligt försök och åtminstone sätta press på toppen.

Håll ett öga på: Ekanit Panya

 

4. Port FC

Förbättrar stadigt sina resultat sedan återkomsten till T1. 9:eplatsen 2017 har följts av två raka 3:eplaceringar med en FA Cup-titel, klubbens första pokal på tio år, som grädde på moset i höstas. Spenderade stort under transferfönstret, med årets bomb i form av Heberty Fernandes från ärkerivalen Muangthong som kronjuvelen. Så då är väl allt klappat och klart för att ta det sista steget och bärga ligatiteln? Inte alls, stora namn som Charyl Chappuis, Adisak Kraisorn och redan nämnde Heberty har hämtats in men ingen av dessa erbjuder det Port saknat i sina tidigare satsningar. Det är faktiskt svårt att se hur någon av dessa egentligen gör laget speciellt mycket bättre, speciellt som Ports tränare alltid verkar vara under strikta order om att välja namn före kvalitet. 2020 kommer knappast bjuda på samma kamp om att undvika att vinna ligan som 2019 och mer välfungerande kollektiv lär lämna Port i kölvattnet.

Håll ett öga på: Tanasith Sripala

Thaileague 1, 2020, preview. Team 1-4

The day has finally come for the start of the new league season and, with that, our preview comes to an end with the four teams expected to battle it out at the very top of the table. Here’s teams 1, 2, 3, and 4:1

1. Buriram United

Suffered immensely from the sale of Diogo to Malaysian JDT but still only failed to retain the title due to a complete mess up ending in a draw against already relegated Chiangmai FC. The experience of not having the supreme Brazilian bail them out of every possible hardship will undoubtedly be valuable as the young domestic set of players look to take the next step to begin an era of renewed dominance in Thailand. Two new South Americans, Argentinian Bernardo Cuesta and Brazilian Ricardo Bueno, will have until the summer window to try their luck as the club keeps searching for suitable foreign attacking options. If these don’t work out, like more than a few before them, wunderkind Suphanat Meuanta is more than ready to keep breaking records and become a regular starter before even celebrating his 18th birthday, supported by his older brother, Supachok Sarachat who is edging ever closer to moving to a bigger league and would love to pack a gold medal once he’s finally on his way. The back line is intact and the only question mark is Jung Jae-yong, who has arrived to replace Hajime Hosogai, but the resume of the South Korean newcomer suggests it’s a the kind of uncertainty any club in T1 would relish. The title is really Buriram’s to lose going into the season.

Player to watch: Suphanat Meuanta

 

2. Bangkok United

Regressed in 2019, despite some very good signings ahead of the season, and it looked like Mano Pölking was out the door. The club has showed unusual restraint and maintained faith in their manager, as well as kept the squad intact, yet bringing in Brenner as a replacement for top scorer Nelson Bonilla who is out for half the season with and injury, and some unquestionable quality in Hajime Hosogai as a loanee from Buriram. The consistency should pay off and Bangkok United looks like the most likely obstacle to the title returning to Buriram.

Player to watch: Anon Amonlerdsak

 

3. Chiangrai United

The most unexpected of champions, but not an undeserved one. A team built over time that is thoroughly solid in every part of the pitch and will continue to be just that. Held on to every key player except Willam Henrique who left for Prachaup, but the way this unit works it shouldn’t weaken Chiangrai the way it would most other teams in the league. An untested new Brazilian winger in the form of Mailson has been brought in as the replacement but Sivakorn Tiatrakul and Ekanit Panya provides enough support to Bill up front for the new arrival to be given time to settle in. Very unlikely to repeat the feat from last year but will make a proper go at it and put some pressure on at least.

Player to watch: Ekanit Panya

 

4. Port FC

Steadily improving after returning to T1 and finishing 9th in 2017. Consecutive 3rd place finishes since, topped off with an FC Cup win, the clubs first piece of silverware in a decade last year. Big spending during the transfer window, with the massive shock of bringing in bitter rivals Muangthong’s biggest star Heberty Fernandes as the piece de resistance, and everything ready for that final step to claim the title? Not really, big name players have been brought in in the form of Charyl Chappuis, Adisak Kraisorn and the aforementioned Heberty, its just that none of these players bring what Port have been lacking when trying to challenge for the crown. In fact, it’s hard to see any one of them significantly improving the team, especially as Port managers always seem to be under strict orders to play the biggest names, rather than the best players available. 2020 will probably not become the fight not to win the league we saw in 2019, and the more well-functioning competitors will probably end up leaving Port in the dust.

Player to watch: Tanasith Sripala

Unforeseen turn of events in Group E

Kashima Antlers travelled to Brisbane with a sterling opportunity to get a firm grip of one of the play-off spots in Group E, a win against Roar would have put the Japanese side four or five points ahead of third place, depending on the result between Muangtong United and Ulsan Hyundai later in the evening. It was, however, John Aloisi’s men who scored the only goal of the first half as Jamie Maclaren took advantage of some sloppy defending and hammered the ball past Kwoun Sun-Tae. And only four minutes after the break, former Aston Villa winger Brett Holman added to Roar’s tally, pouncing on a loose ball following what looked to be a failed free-kick routine. Antlers did regain hope with just over 10 minutes of regular time to go, the ball in from the left made it’s way to Ryota Nagaki who was left to roll it into an open net and breathe life back into the match, but the Australians held on to record their first win of the campaign.

In the closing event of the evening, Ulsan Hyundai got to head to Bangkok and join in the Thai New Year celebrations when visiting Muangthong United. The match got off to a slow start, displaying two sides to whom a defeat would be detrimental to the prospect of progression to the next round. However, the home team had a breakthrough in the 37th minute as left back, Theeraton Bunmathan, crossed the ball towards the far post, finding Mongkol Tossakrai who, in turn, headed the ball across the goal to an unmarked Teerasil Dangda. The Thai international made no mistake, faced with the simple task of putting the ball into an open net and his team ahead. Ulsan, having 73% of possession in the first half, accelerated somewhat, but posed no real threat before the break.
The guest came out for the second half, determined to get back into the match, but only five minutes after the break, the home side should have doubled its lead twice already. First Xisco was played through but barely hit the ball, after Bunmathan open up space with a couple of lovely technical displays in midfield, and then Tossakrai was left alone to finish off an exemplary attacking move. Kim Yong-Dae had no problem keeping Ulsan in the game though, as the winger made a poor attempt at finding the back of the net. It was only 59 minutes the match, and Dangda had seen a decent volley blocked, when the visiting goalkeeper and Tossakrai faced off once again and, just as with the previous chance, Kim came out on top. With ten minutes to go Xisco, not having a very good game, missed another chance right in front of goal with his final effort of the day, before being substituted by Adisak Krasikorn. The substitute soon had a golden opportunity to put the match beyond doubt, but found himself going to wide in an attempt to round the keeper and saw his shot cleared for a corner. Ulsan finished by producing a massive final push for the equaliser but Muangthong kept the Koreans at bay and earned a thoroughly deserved win. The Thais can now join in the Songkran celebrations as surprising group leaders, in need of only two more points to reach the play offs.

Group E, as of tonight:
Muangthong United              8p        +2
Kashima Antlers                      6p        +3
Ulsan Hyundai                          4p        +3
Brisbane Roar                           4p        -8

Oväntad utveckling i grupp E

Kashima Antlers hade ett gyllene läge att koppla ett fast grepp om den ena slutspelsplatsen i grupp E, en seger bort mot Brisbane Roar skulle betytt att japanerna haft fyra eller fem bekväma poäng ner till tredjeplatsen, beroende på resultatet i matchen mellan Muangtong United och Ulsan Hyundai senare på kvällen. John Aloisis manskap visade sig dock vara en för svår nöt att knäcka, Jamie Maclarens ledningsmål i den första halvleken kom efter taffligt försvarsspel och kort efter paus nådde en egentligen misslyckad frisparksvariant till slut fram till den gamle Aston Villa-yttern Brett Holman som kunde smälla in tvåan bakom Kwoun Sun-Tae. Antlers lyckades väcka liv i matchen genom Royta Nagaki, som skyfflade in reduceringen i öppet mål med elva minuter kvar, men australierna höll undan och tog sin första seger i årets AFC Champions League.

I den avslutande matchen för dagen fick Ulsan Hyundai åka till Bangkok och fira in det thailändska nyåret tillsammans med Muangtong United. Matchen började trevande med två lag som visste att en förlust skulle vara förödande för de fortsatta utsikterna i turneringen men i den 37:e minuten kom ändå ett förlösande mål för hemmalaget. Vänsterbacken Theerathon Bunmathan slog ett fint inlägg mot den bortre stolpen där Mongkol Tossakrai dök upp och nickade bollen, som studsade parallellt med mållinjen och nådde Teerasil Dangda som obevakad kunde slå in 1-0 i öppet mål. Ulsan, med hela 73% bollinnehav i första halvlek, höjde tempot lite men lyckades inte hota Muangthong före paus.
Gästerna kom ut efter halvtidsvilan fast beslutna att skaka fram en kvittering men Muangthong såg vassa ut i omställningarna och efter fem spelade minuter borde hemmalaget redan ha utökat sin ledning två gånger om, först fick Xisco ett rent friläge, men missade nästan bollen helt, efter att Bunmathan öppnat upp ytor med två på varandra efterföljande helikopterfinter på mittplan, och sedan fick Tossakrai ta ett ohotat avslut i straffområdet efter ett mönsteranfall. Kim Yong-Dae kunde dock hålla kvar Ulsan i matchen utan större problem och avstyra ett tämligen tamt avslut från den thailändska högerspringaren. Dangda hade sedan haft ett hyfsat läge på volley innan Tossakrai i den 59:e minuten återigen blev ensam med Kim, som även nu gick segrande ur duellen. Hemmalaget tog över mer och mer ju längre matchen led och gästerna såg oväntat bleka ut. Med tio minuter kvar gjorde Xisco, som hade en mindre bra dag, sitt sista ingripande i matchen när han missade ett öppet läge framför mål och direkt efter byttes ut mot Adisak Krasikorn, som kort efter fick ett gyllene tillfälle att punktera matchen men kom ur vinkel i sitt friläge och fick se avslutet rensas till hörna. Ulsan stod för en tung slutforcering och skapade några halvchanser men Muangthong höll undan till en mycket välförtjänt seger. Thailändarna kan nu, smått chockerande, delta i Songkran-festiviteterna i gruppledning och behöver endast 2 poäng tlll för att nå slutspel.

Ställningen i grupp E efter omgång 4:
Muangthong United              8p        +2
Kashima Antlers                      6p        +3
Ulsan Hyundai                          4p        +3
Brisbane Roar                           4p        -8