Urawa Reds cruise through to the ACL-final

This year’s East Asian Champion was to be crowned and Al Hilal’s opponent in the continental final to be chosen when Shanghai SIPG visited Urawa Red Diamonds early on Wednesday evening. It was more or less a make or break situation for both participants as Urawa are stuck in the middle of nowhere in the J-League and SIPG drawing against bottom side Liaoning Kaixin during the weekend to fall 6 points shy of the top spot of the CSL with only 3 rounds left to be played. Albeit, SIPG are still in the running for the CFA Cup as a last resort to fulfill André Villas-Boas’ promise to bring home some silverware during his first season in charge.
Following the 1-1 draw in the first leg of this semi-final, the Japanese hosts would have been very confident to rely on their solid record in front of their infamous “Red wall” to carry them through to the final, while SIPG have been struggling far more away from home than at the Shanghai Stadium. Add to that the Reds 1-0 win in the group phase home game against tonight’s opponents and they had to be considered favorites coming in.

It only took just over 10 minutes for the home-side to break the deadlock when Yosuke Kashiwagi swung in a perfect corner to find Rafael Silva who put near Oliver Bierhoff-like power behind the header and rendered Yan Junling’s two handed attempt to steer the ball clear of his goal futile. Bringing the Brazilian’s ACL record to an impressive 7 goals in 10 matches. Urawa had already looked the better side and the goal threw them into next gear and a furious chase to quickly get another one. A few lost balls going forward, followed by dangerous breaks from SIPG’s impressive offensive arsenal, took some of the edge off the host’s enthusiasm and the match grew more balanced in play after roughly twenty minutes. The sides re-grouped and the breathtaking pace was replaced by a bit more sideways passes for the second part of the first half and into the break. Largely because Urawa fell back and SIPG had trouble finding a way through the lower defensive line.

Coming back for the second half, the visitors had adapted to the host’s more defensive style and raised the tempo of their passing. Making themselves more of a threat but also more vulnerable to counter attacks. The match opened up once more. Tomoaki Makino came close to doubling the lead ten minutes after the break but his header, from yet another well-taken Kashiwagi-corner went over off the crossbar. After 70 minutes played, top-scorer Shinzo Koroki forced Yan to a top quality save to keep the visitors in the running. Despite all their individual talent, SIPG looked less threatening as time went by and the Reds grew more comfortable in their lead as a result. The visitors didn’t even manage any real final push for an equalizer towards the end and Urawa secured a thoroughly, and quite comfortably, deserved ticket to the 2017 AFC Champions League-final and a chance to repeat their 2007-success of becoming Asian champions.

Urawa Red Diamonds till final i ACL

Årets östasiatiska mästare skulle koras, och Al-Hilals motståndare I kontinentalfinalen utses, när Shanghai SIPG gästade Urawa Red Diamonds tidigt på onsdagskvallen. De både lagen stod inför att rädda sina säsonger, med Urawa fast i ingenmansland i J-League och SIPG som kryssade sig ner till 6 poäng ifrån tabelltoppen med 3 omgångar kvar, i helgens möte med tabelljumbon Liaoning Kaixin, även om de vid förlust idag ändå skulle ha Kinesiska cupen som en sista livlina för André Villas-Boas att hålla sitt löfte om minst en bärgad titel under sin första säsong.

Efter lagens 1-1 kryss i semifinalens första möte talade allt för att de japanska värdarna skulle vara hoppfulla om att deras stabila hemmaspel framför ”Den röda väggen” skulle bära dem hela vägen till final. Med tanke på att SIPG inte är alls lika starka borta och att Urawa vann motsvarande möte i gruppspelet med 1-0 så fick hemmalaget ses som förhandsfavoriter.

Det tog bara 10 minuter för Urawa att spräcka nollan när en strålande hörna från Yosuke Kashiwagi nådde Rafael Silva som, med Oliver Bierhoff-liknande kraft, nickade bollen via Yan Junlings hjälplösa händer in i nät. Målet betydde imponerande 7 på 10 ACL-matcher för brassen. Urawa hade startat bäst och målet gav en extra energiinjektion som resulterade i en rasande jakt på ytterligare ett mål. Efter några tappade bollar på väg framåt, följda av farliga omställningar från SIPGs namnkunniga anfall, mattades värdlagets entusiasm av något och spelet jämnades ut efter drygt 20 minuter spelade. Lagen grupperade om och det halsbrytande tempot ersattes av mer sidledsspel under den andra halvan av första halvlek. Mycket eftersom Reds föll djupare ner och SIPG hade svårt att hitta vägar igenom det låga försvaret.

Efter pausen hade gästerna anpassat sig till hemmalagets mer defensive inställning och ökade tempot i sitt passningsspel. Man hotade mer men blottade sig även mer för kontringar vilket ledde till att matchen åter öppnade upp sig. Tio minuter in på den andra halvleken var Tomoaki Makino nära att utöka ledningen på ännu en fint slagen hörna av Kashiwagi men nicken gick i ribban och över. Efter 70 spelade minuter tvingade skyttekungen, Shinzo Koroki, Yan till en kvalificerad räddning för att hålla sitt lag kvar i matchen. Trots all individuell kvalitet så blev SIPG bara mindre farliga ju längre matchen led och Reds blev därmed bara mer trygga i sin ledning. Gästerna lyckades inte ens skapa någon riktig slutforcering och Urawa tog sig säkert och bekvämt vidare till 2017 års AFC Champions League-final och en chans att upprepa bedriften från 2007 att bli Asiatiska mästare.

Dubbelt upp i nationella derbyn i ACL

AFC Champions Leagues kvartsfinalrunda sparkade igång igår med en mållös match mellan Al Ain (Förenade Arabemiraten) och Al Hilal SFC (Saudiarabien) i den västra sektionen och idag kommer den östra avdelningen igång igen. Vi har två inrikes möten att se fram emot, specifikt en kinesisk mellan Shanghai SIPG och Guangzhou Evergrande, och en japansk mellan Kawasaki Frontale och Urawa Red Diamonds.

Shanghai SIPG – Guangzhou Evergrande

Först ut är mötet mellan de två lagen i toppen av CSL, Shanghai SIPG och Guangzhou Evergrande. SIPG föll ur det inhemska ligaracet när de förlorade mot Guizhou i helgen och lämnade vägen vidöppen för Evergrande att jogga hem sitt 7:e raka ligaguld. Eftersom André Villas-Boas lovat sina chefer åtminstone en titel under året så är det nu bara den inhemska cupen och AFC Champions League kvar att uppfylla detta.

Det blir det fjärde, av totalt sex, mötet lagen emellan i år och det har varit särdeles jämnt såhär långt. Uddamålsseger för Evergrande hemma och kryss i Shanghai i ligan följt av uddamålsseger för SIPG i det första semifinalmötet i cupen i de tre tidigare matcherna.

Inget av lagen har varit i någon fantastisk form på sistone men om man tittar på de förutsättningarna som finns så har Paulinhos flytt från Evergrande till FC Barcelona (under oroväckande misstänkta omständigheter) gjort Hulk ohotad i positionen som Kinas (och Asiens) bäste spelare men det kantonesiska laget är ändå ett mer välfungerande kollektiv. Återvändande brassestjärnan Muriqui skulle kunna uppfattas som en ersättare för Paulinho men konkurrerar snarare med landsmannen Alan på vänsterkanten.
Med tanke Paulinhos avsked, samt det faktum att vi ännu inte sett någon bortaseger i lagens inbördes möten innevarande säsong och att SIPG-tränaren börjar få ont om alternativ om han ska hålla sitt löfte till styrelsen, så bör nog hemmalaget ses som favoriter ikväll. ACL ger dessutom Villas-Boas möjligheten att spela Odil Akhmetov utan att använda upp en av sina platser för utländska spelare vilket betyder att han fortfarande har möjligheten att använda sin brasilianska stjärntrio Hulk, Oscar och Elkeson. Över två matcher är det svårare att sia, speciellt då vi ännu inte vet effekten av att förlora sin starkast lysande stjärna så sent på säsongen. Dock så har man en stabil grund och Muriqui ersätter en del av spetskompetensen man förlorat i Paulinho (Barcelona-köpet stod för två av lagets tre mål i åttondelsfinalen) och med ligan så gott som i hamn så kan Luiz Felipe Scolaris manskap börja drömma om en tredje AFC Champions League-titel och en nästan perfekt säsong.

 

Kawasaki Frontale – Urawa Red Diamonds

På andra sidan Östkinesiska Havet (och en bra bit till bort) utspelas imorgon kväll en än mer lokal uppgörelse. Då har Urawa Red Diamonds beryktade supportrar en timmes tågresa till andra sidan Tokyo och det första mötet borta mot Kawasaki Frontale. I ligan är Frontale i allra högsta grad inblandade i jakten på vad som skulle bli klubben första titel någonsin medan Reds kan fokusera fullt ut på att upprepa sin bedrift från 2007 och bli asiatiska mästare.

Båda lagen föredrar att spela hemma, speciellt Urawa som är ett helt annat lag framför ”den röda väggen”, därmed lär Frontale satsa allt på att skaffa sig ett ordentligt försprång samtidigt som Reds är nöjda med ett kryss. Nyckeln till att stoppa ett målfarligt hemmalag (båda lagen är väldigt målglada hemma men inte alls på bortaplan) kommer ligga i att isolera veteran-playmakern Kengo Nakamura och hindra bollen från att nå fram till skyttekungen Yu Kobayashi. Allt kommer att hänga på morgondagens resultat men magkänslan, och även den bredare arsenalen framåt (Koroki, Rafael Silva och Ljubijankic), gör att jag håller Red Diamonds som favoriter över två matcher, trots att Frontale vann den enda tidigare matchen lagen emellan i år med hela 4-1.

Double domestic derbies in the ACL

The quarter finals in the AFC Champions League kicked off yesterday with a west Asian a goalless draw between Al Ain (UAE) and Al Hilal SFC (Saudi Arabia) and today, the east Asian section gets rolling again. We have two national affairs to look forward to, more specifically a Chinese one between Shanghai SIPG and Guangzhou Evergrande, and a Japanese one between Kawasaki Frontale and Urawa Red Diamonds.

 

Shanghai SIPG – Guangzhou Evergrande

Starting with the clash of the CSL top two, Shanghai SIPG and Guangzhou Evergrande. SIPG fell out of the domestic title race by losing to Guizhou during the weekend, leaving Evergrande to jog the CSL home for the 7th consecutive season. Considering André Villas-Boas has promised his bosses silverware this year, it’s now down to the CFA Cup or ACL if he is to keep his word.

It will be the fourth out of a total of six matches between the two sides this year. It has been particularly even overall, with a draw and a home-win for Evergrande in the CSL, and a home-win for SIPG in the recent first leg of the CFA Cup semi-final in the previous three.

Neither side has been in fantastic form lately but looking at the state of things, Paulinho’s transfer from Evergrande to FC Barcelona (under worryingly suspicious circumstances) has left SIPG’s Hulk unchallenged as the best player in China (and Asia) but the Cantonese side is still works better as a unit. The re-signed Brazilian star Muriqui could be perceived as a replacement for Paulinho, but is more likely competing with his countryman Alan on the left wing.
Keeping the departure of Paulinho, along with the fact no away wins have been recorded in the previous three matches between the two clubs this year and that the SIPG manager is running out of ways to make good on his promise, in mind, SIPG should be considered favorites tonight. The ACL also gives André Villas-Boas the opportunity to play Odil Akhmedov without using up a foreign player spot, meaning he still has room for his Brazilian super-trio of Hulk, Oscar and Elkeson. Over two legs it’s incredibly difficult to predict the outcome, especially as we still don’t know how Evergrande will cope with losing their brightest shining star so late. Still, the foundation is strong and Muriqui recovers some of the excellence of Paulinho (the Barcelona signing scored two out of Evergrande’s three goals in the round of 16). With the league more or less wrapped up already, Luiz Felipe Scolari’s side will start thinking of the possibility of a third ACF Champions League-title and a nearly perfect season.

 

Kawasaki Frontale – Urawa Red Diamonds

Across the East China Sea (and a fair bit onwards) an even more local affair takes place on the eve of tomorrow. The famous Urawa Red Diamonds fans have about an hour on the train to make it to the other side of Tokyo and the first leg away to Kawasaki Frontale. Frontale are highly involved in the race for what would be their first ever title, while the Reds can focus all their energy towards repeating their 2007-feat of becoming Asian champions.

Both sides prefer to play at home, especially Urawa who are a very different outfit in front their “red wall”. Hence, Frontale will looking to secure a comfortable lead ahead of the return fixture and the Reds would be happy with a draw. The key to stopping the high scoring home-side (both teams score at will at home but not very much on the road) will lie in isolating veteran playmaker Kengo Nakamura and stop the ball from reaching top-scorer Yu Kobayashi. It all comes down to getting the result tomorrow night but based on gut-feeling, and the more varied arsenal of firepower (Koroki, Rafael Silva and Ljubijankic) I hold the Reds as favorites to come out on top over two legs. Despite Frontale winning 4-1 in the only previous match between the two sides this season.