Brytpunkten? Inför Port FC – Buriram United

Nu när undertecknad har fyra veckor ledigt från skolan, vilket äntligen frigör tid att vara lite mer produktiv här, och årets match hittills i Thai League står för dörren så finns det ingenting som hindrar en djupdykning i förutsättningarna inför seriefinalen där ligaledarna Port FC tar emot regerande mästarna Buriram i Bangkok på söndag. Lejonen från Klongtoey har två poängs försprång och en seger skulle betyda att man är i topp åtminstone tills vi kommit halvvägs igenom ligan i slutet av nästa vecka. Åskslottet har å sin sida chansen att återta den plats man blivit van vid och positionera sig helt rätt för att försvara sin ligatitel igen. Den jagande trion bestående av Bangkok United, Chiangrai United och Samut Prakan City befinner sig alla sex poäng bakom Port och fyra bakom Buriram och skulle älska ett kryss i toppmötet. Med tanke på att Port möter både Chiangrai och Samut Prakan i de två nästföljande omgångarna, samtidigt som Buriram ställs mot långt mer beskedligt motstånd i form av Chiangmai FC och Chonburi FC, så lär gästerna vara mer än nöjda med att resa hem till Isaan med en poäng i bagaget. Det kan mycket väl vara så att vi ser tillbaka på det här som kvällen då ligan avgjordes när vi ska summera året.

Port tog landslagsuppehåll med 8 raka matcher utan förlust och hoppas att två veckors sysslolöshet inte ska ha fått dem att tappa rytmen. Laget har sett stabilt ut såhär långt efter att ha fortsatt bygga på den trupp som tog laget till en tredjeplats förra säsongen med en lite välbehövlig bredd. Den bredden har haft önskad effekt för man har med lätthet parerat avstängningar och skador utan att det påverkat det fria, rörliga anfallsspel som klubben börjat göra till sitt signum. Den enda smolken i glädjebägaren är att det enda nyförvärv som gjort riktig skillnad i startelvan, Go Seul-ki, är otillgänglig på grund av att låneavtalet med just Buriram United inte tillåter spel i möten lagen emellan. Den förväntade ersättaren, Sumanya Purisai, har inte varit lika framgångsrik i sin nya klubb men är samtidigt en etablerad Thailändsk landslagsman som definitivt har kvalitén att fylla luckan efter den koreanska speluppläggaren ifall han är på topp. Vare sig matchen är en no Go-zone eller ej så kommer Port in i den med ett överflöd av självförtroende och en vilja att utöka avståndet i toppen av tabellen.

Burirams uppehåll blev inte lika långt som det var för resten av ligan eftersom man hade två hängmatcher att klara av under tiden. Den ena spelades den första juni men blev en besvikelse då man fick nöja sig med att rädda kryss borta mot Sukhothai via en sen kvittering, den andra var onsdagens enkla avstädande av PTT Rayong, 5-0 på hemmaplan som gjorde det tydligt att mästarna har hittat formen igen efter att två förmodade vinster i de sista matcherna innan Kings Cup bara resulterat i en ynka poäng. Åskslottet har inte nått samma höjder i år som under tidigare säsonger och anledningen till detta stavas främst Diogo. Brassen var ett fenomen som den mest dominanta kraft thailändsk fotboll någonsin sett och beslutet att släppa honom till den malaysiska storklubben JDT var minst sagt förvånande. Han bärgade en hel del poäng förra året på mer eller mindre egen hand och den tänkta ersättaren, Modibo Maïga, kom och gick utan att bidra med någonting alls av värde till laget. Klubben har samtidigt gjort en medveten och beundransvärd satsning på egna produkter med väldigt lovande resultat. Den 21-årige offensive mittfältare Supachok Sarachat har varit lagets kanske bästa spelare såhär långt under 2019 och hans yngre bror, anfallaren Suphanat Mueanta, debuterade i helgen i A-landslaget vid blotta 16 års ålder. Även 23-årige yttern Sasalak Haiprakhon har haft en mycket fin säsong och om Buriram försvarar titeln under den första säsongen med den här generationen som sin bärande byggsten så är det svårt att se något annat scenario än att Burirams inhemska dominans fortsätter under flera år framåt.

Det faller sig tyvärr så olyckligt att den här matchen överlappar med Sverige – Thailand i damernas VM i Frankrike. Man kunde kanske ha hoppats på att Madame Pang, som står för kulorna som finansierar både det thailändska damlandslaget och Port FC, skulle ha försökt få avsparken flyttad från klockan 7 till 6, men då hon befinner sig i Frankrike och ändå inte hinner till PAT Stadium så slutade det, ganska väntat, endast som en förhoppning.
Det borde kunna bli en mycket underhållande tillställning, det är två lag som tagit sig dit de är genom att genom att göra många mål och förra säsongens två möten gav totalt 8 mål genom 2-2 i Bangkok och 3-1 i Buriram. Ett par nätkänningar åt vardera håll och ett nytt kryss imorgon känns inte alls otroligt på förhand.

Meet me at the crossroads: Port – Buriram, preview

With the game of the season  so far coming up in the Thai League, and me having just gone on a four week break from school, there’s finally time to get a bit more productive on this platform so let’s take a look at the prospect of the two main title contenders facing off in Bangkok, as league leaders Port FC will host reigning champions Buriram United on Sunday. The lions of Klongtoey are 2 points at the top going into the game and a win would mean they stay on top at least until we reach the halfway point of the season at the end of next week. For the Thunder Castle, it’s a chance to reclaim the position they’re accustomed to and set themselves up nicely to retain the title once more. The trio of chasing teams, namely Bangkok United, Chiangrai United and Samut Prakan City, all parked six points behind Port and four behind Buriram at the moment, would relish the draw. Considering the two rounds coming up after this sees Port square up with both Samut Prakan and Chiangrai, while Buriram face the far less intimidating Chiangmai FC and Chonburi FC, the visitors would probably be quite content to bring just the one point back with them to Isaan. This could well prove to be the night where the 2019 Thai League season is defined.

Port went into the international break with 8 consecutive undefeated matches and will hope the two idle weeks since beating Chiangmai haven’t knocked them out of their stride. The team has been looking solid so far, continuing to build on the squad of players that carried them to a third place last year and the much needed depth brought in has worked as planned with the side being quite comfortable in handling suspensions and injuries without compromising with their free flowing, attacking style of play. However, the one player brought in who has had real impact on the starting eleven, Go Seul-ki, is ineligible for this match as he is on loan from Buriram, with a non-compete clause in the deal made between the clubs. The likely replacement, Sumanya Purisai, has not been as successful at his new club but is a seasoned Thai international and undoubtedly has the quality to fill the shoes of the Korean playmaker if he brings his A-game. Go or no-Go, Port will still come into the match with tons of confidence and looking to expand their lead in the table.

Buriram did not have as long a break as Port as they had two games in hand coming into it, the first one was played on June 1st and saw them salvage one point from a late equaliser away to Sukhothai. The other took place on Wednesday and resulted in an easy home win, 5-0, against PTT Rayong so we know that the champions are back on form following a two game stumble that saw them earn only a single point in two supposedly easy games just before the King’s Cup. Thunder Castle has not reached the same heights as in recent years but that is rather easily explained as they, surprisingly to say the least, decided to let go of the most dominant force that Thai football ever saw as Diogo was sold to Malaysian giants JDT. The Brazilian won more than a few games singlehandedly last season and his intended replacement, Modibo Maïga, came and went without contributing anything of value to the team. The club has also made a conscious and admirable effort to put faith in the homegrown players of its youth program with very promising results. 21-year old attacking midfielder Supachok Sarachat has arguably been their best player thus far in 2019 and his younger brother, striker Suphanat Mueanta, just earned his first senior international cap at the tender age of 16. 23-year old winger Sasalak Haiprakhon is also having a very fine season and if Buriram goes on to win the league in the first year of relying on this generation of Thai players, its hard to see anything other than continued long-term domestic dominance for the club.

Unfortunately, some particularly poor scheduling has this game overlapping with the Thailand – Sweden match in the Women’s World Cup in France. One may have thought Madame Pang, footing the bill for both the Thai Women’s NT and Port FC alike, would have tried to have this one changed from a 7PM to a 6PM kick-off, but seeing as she’s in France and won’t make it to the PAT on Sunday anyway, no such luck.
It should be an entertaining evening of football, both sides have gotten to where they are by trying to score goals and last seasons two encounters resulted in a total of eight of them, 2-2 in Bangkok and 3-1 in Buriram. It looks very likely that another high scoring draw is on the cards for tomorrow.

Inför Buriram Utd – Beijing Guoan i ACL

Ligamatchen mellan Buiriram United och PTT Rayong som skulle ha spelats på lördagen sköts upp, officiellt var det på grund av ohälsosamma nivåer av PM2,5-partiklar i luften men de mätningar som rapporterades under lördagen skvallrade inte om några sådana förorening i Buriram. Vissa rykten gör istället gällande att matchen i själva verket flyttades för att ge den hegemoniska klubben tid att fokusera på tisdagens möte med Beijing Guoan i AFC Champions League. Buriram har satt upp ett tydligt mål för det internationella cupspelet som går ut på att ta sig längre än förra säsongens åttondelsfinal och i och med hemmasegern mot de Sydkoreanska mästarna Jeonbuk i den förra omgången har Åskslottet gett sig alla chanser att ta det första steget genom gå vidare från en väldigt tuff grupp (det fjärde laget är Urawa Red Diamonds som slog Buriram med hela 3-0 i Japan). Det är hemmaspelet som är nyckeln för Isaan-klubben ifall förra årets resultat ska kunna både upprepas och överträffas så det här är en nyckelmatch för möjligheterna att nå ett av den nya säsongens stora målsättningar.

Trots att Buriram inför helgen toppade Thai League, och nu ligger tvåa med en match till godo efter Port FCs demolering av PT Prachuap som låg i delad serieledning, så har de inte imponerat under inledningen av säsongen. Det är såklart till stor på grund av att de hållit så väldigt hög standard under tidigare år men det stora frågetecknet inför säsongen, det ifall stjärnvärvningen Modibo Maïga skulle kunna fylla Diogos skor, har inte rätats ut det minsta. Brassen har dominerat på egen hand under några säsonger och har fortsatt på den inslagna vägen efter flytten till den malaysiska storklubben Johor Darul Ta’zim (JDT) i vintras. För den tidigare West Ham United-anfallaren Maïga är det tur att ett par av klubbens egna produkter lyckats ta över lite av målskyttet efter spelaren som vann mer än ett par matcher på i stort sett egen hand under 2018 och ersättaren har ännu inte gett sin nya arbetsgivare någon som helst valuta för pengarna. Detta gör årets thailändska liga mycket mer oviss men det råder inget tvivel om att Buriram kommer vara med hela vägen även i år och insatsen mot Jeonbuk visar att de har lagt grunden för att prestera regelbundet även i ACL.

Gästerna reser från den kinesiska huvudstaden med ett perfekt facit efter fyra ligamatcher men bara en enda poäng från två fajter i ACL hittills. I en turnering där hemmaplan spelar stor roll förlorade Guoan första borta mot Jeonbuk och spelade sedan 0-0 hemma mot Urawa Reds i den andra omgången. Som helhet har Buriram ställts mot lag av liknande kvalitet förut men det är högst ovanligt att spela mot en trio av spelare av samma snitt som Jonathan Viera, Cedric Bakambu och Renato Augusto i Asien. Med det sydkoreanska stjärnskottet Kim Minjaes kapacitet i luftrummet och Zhang Xizhes individuella kvalitet utöver redan nämnda stjärnor så kan man anta att Burirams försvar kommer sättas på prov ordentligt.

När Maïga nu skjuter blankt så star Burirams hopp om att producera mål till deras lovande offensiva inhemska spelare (mer exakt Supachai Jaided och Supachok Sarachart, som gjort 3 mål på 6 macher i T1 och hans lags enda mål hittills i ACL) och den brasilianska Asienvagabonden Pedro Júnior. Det här är annars precis den typ av match jag trodde att Hajime Hosogai hade värvats in för att bidra i men eftersom han fick stryka på foten och den designerade AFC-spelarkvotplatsen istället gick till den spännande unge Vietnamesen Luong Xuan Truong så är den erfarne japanen inte längre ett alternativ. Det betyder att Ratthanakorn Maikami och Sasalak Haiprakhon får ansvaret att hantera Guoans offensiva mittfält och hjälpa fembackslinjen genom att se till så att bollen inte når Bakambu, medan Andrés Túñez och Pansa Hemviboon blir viktiga för att avvärja bollarna från de precisa fötterna motståndarna har att skicka fram vid fasta situationer.

Det ser ut att bli en mycket intressant match mellan ett Guoan som kan prestera helt fantastiska saker på en bra dag och ett Buriram som är på god väg att bli ett välbekant inslag på den här nivån av asiatisk fotboll och som kommer med stort självförtroende i jakten på en ny överraskande seger. All press ligger dessutom på gästerna som helt enkelt inte har råd att förlora ifall de ska ha en rimlig chans till avancemang från gruppen. Eftersom de är från Peking så skulle de dessutom säkert känt sig mer bekväma med att spela i den påstådda smogen snarare än i de 35 grader i skuggan som väntas vid avsparkstid.

Buriram Utd, preview of ACL vs. Beijing Guoan

The Buriram United – PPT Rayong game in the Thai League that was supposed to take place on Saturday was postponed, the official reason being due to the level of PM2.5-pollutants in the air. But, the reported levels don´t really back that explanation up and rumours have had it the match was really moved to let the hegemons focus on Tuesday´s home clash with Beijing Guoan in the AFC Champions League. Buriram have made it their mission to improve on last year´s round of 16 exit and, despite the tall order this may be, Thunder Castle´s home win against K-League champions Jeonbuk in the previous round makes the first step of progressing from a very tough group (the fourth team being Urawa Red Diamonds who beat Buriram 3 goals to nil in Japan) plausible. For the Isaan-boys to repeat and surpass their own 2018 continental performance they will have to rely on their home form so this game is crucial to one of the main objectives of the new season.

Despite going into the weekend as league leaders, only to have dropped to second place with a game in hand following Port FC´s dismantling of joint top side PT Prachuap, Buriram have failed to impress so far. Due largely, of course, to the standard they´ve set in previous years. The big question mark ahead of the season was whether marquee-signing Modibo Maïga would be able to fill the shoes of his predecessor, Diogo. The Brazilian have been a dominating force all on his own for a few years and have continued his to apply his trade in the same fashion at Malaysian giants Johor Darul Ta’zim (JDT) since his winter transfer. As far as his replacement goes, let´s just say the former West Ham United-striker is lucky a couple of the homegrown youngsters of Buriram have picked up some of the slack. Diogo won more than a few games, more or less, singlehandedly in 2018 and Maïga has yet to contribute anything of value to his new employer, making the Thai League look like a far more unpredictable affair in 2019. Still, Buriram will be in that to the very end and showed against Jeonbuk that they´ve built a foundation for becoming a regular performer in the ACL as well.

The visitors travel from the Chinese capital with a perfect record from four league games, but only a single point in their opening two ACL games so far. In a tournament where home advantage counts for a lot, Guoan lost away to Jeonbuk in the first round and where then held to a goalless draw by visiting Urawa Reds in the second. The overall quality is not new to Buriram but playing against a trio of top-class opponents like Jonathan Viera, Cedric Bakambu and Renato Augusto is a rare thing in Asian football. With the aerial ability of South Korean starlet centre-back Kim Minjae, who turned down a move to Watford in the English Premiership to join Guoan, and the individual quality Zhang Xizhe added to the foreign firepower, the Buriram defence will be up for a massive test.

With Maïga firing blanks, Buriram´s hopes of scoring rests largely on their up-and-coming attacking Thai players (namely Supachai Jaided and Supachok Sarachart, who´s scored 3 in 6 in the T1 and his clubs only goal so far in the ACL) and Asia wandering Brazilian striker Pedro Júnior. This is just the type of matches that I expected Hajime Hosogai was brought in for, but with the experienced Japanese midfielder getting rejected for his clubs AFC-player quota in favour of the very promising Vietnamese youngster Luong Xuan Truong, that option is off the table. Leaving Ratthanakorn Maikami and Sasalak Haiprakhon to deal with Guoan´s attacking midfield and help the back five by stopping the ball from reaching Bakambu. While Andrés Túñez and Pansa Hemviboon will be crucial in handling the precise deliveries from set-pieces.

This should be an interesting one, Guoan can produce some fantastic performances on their day, but Buriram is becoming a well-established presence at this level of the Asian game and will fancy their chances of another upset. All the pressure will be on the visitors who cannot afford to lose at this point of the group stage if they want to have a decent chance at progressing and, being from Beijing, they would probably have felt more comfortable playing in the alleged smog of Saturday rather than the 35 degrees Celsius expected at kick-off.