Dubbelt upp i nationella derbyn i ACL

AFC Champions Leagues kvartsfinalrunda sparkade igång igår med en mållös match mellan Al Ain (Förenade Arabemiraten) och Al Hilal SFC (Saudiarabien) i den västra sektionen och idag kommer den östra avdelningen igång igen. Vi har två inrikes möten att se fram emot, specifikt en kinesisk mellan Shanghai SIPG och Guangzhou Evergrande, och en japansk mellan Kawasaki Frontale och Urawa Red Diamonds.

Shanghai SIPG – Guangzhou Evergrande

Först ut är mötet mellan de två lagen i toppen av CSL, Shanghai SIPG och Guangzhou Evergrande. SIPG föll ur det inhemska ligaracet när de förlorade mot Guizhou i helgen och lämnade vägen vidöppen för Evergrande att jogga hem sitt 7:e raka ligaguld. Eftersom André Villas-Boas lovat sina chefer åtminstone en titel under året så är det nu bara den inhemska cupen och AFC Champions League kvar att uppfylla detta.

Det blir det fjärde, av totalt sex, mötet lagen emellan i år och det har varit särdeles jämnt såhär långt. Uddamålsseger för Evergrande hemma och kryss i Shanghai i ligan följt av uddamålsseger för SIPG i det första semifinalmötet i cupen i de tre tidigare matcherna.

Inget av lagen har varit i någon fantastisk form på sistone men om man tittar på de förutsättningarna som finns så har Paulinhos flytt från Evergrande till FC Barcelona (under oroväckande misstänkta omständigheter) gjort Hulk ohotad i positionen som Kinas (och Asiens) bäste spelare men det kantonesiska laget är ändå ett mer välfungerande kollektiv. Återvändande brassestjärnan Muriqui skulle kunna uppfattas som en ersättare för Paulinho men konkurrerar snarare med landsmannen Alan på vänsterkanten.
Med tanke Paulinhos avsked, samt det faktum att vi ännu inte sett någon bortaseger i lagens inbördes möten innevarande säsong och att SIPG-tränaren börjar få ont om alternativ om han ska hålla sitt löfte till styrelsen, så bör nog hemmalaget ses som favoriter ikväll. ACL ger dessutom Villas-Boas möjligheten att spela Odil Akhmetov utan att använda upp en av sina platser för utländska spelare vilket betyder att han fortfarande har möjligheten att använda sin brasilianska stjärntrio Hulk, Oscar och Elkeson. Över två matcher är det svårare att sia, speciellt då vi ännu inte vet effekten av att förlora sin starkast lysande stjärna så sent på säsongen. Dock så har man en stabil grund och Muriqui ersätter en del av spetskompetensen man förlorat i Paulinho (Barcelona-köpet stod för två av lagets tre mål i åttondelsfinalen) och med ligan så gott som i hamn så kan Luiz Felipe Scolaris manskap börja drömma om en tredje AFC Champions League-titel och en nästan perfekt säsong.

 

Kawasaki Frontale – Urawa Red Diamonds

På andra sidan Östkinesiska Havet (och en bra bit till bort) utspelas imorgon kväll en än mer lokal uppgörelse. Då har Urawa Red Diamonds beryktade supportrar en timmes tågresa till andra sidan Tokyo och det första mötet borta mot Kawasaki Frontale. I ligan är Frontale i allra högsta grad inblandade i jakten på vad som skulle bli klubben första titel någonsin medan Reds kan fokusera fullt ut på att upprepa sin bedrift från 2007 och bli asiatiska mästare.

Båda lagen föredrar att spela hemma, speciellt Urawa som är ett helt annat lag framför ”den röda väggen”, därmed lär Frontale satsa allt på att skaffa sig ett ordentligt försprång samtidigt som Reds är nöjda med ett kryss. Nyckeln till att stoppa ett målfarligt hemmalag (båda lagen är väldigt målglada hemma men inte alls på bortaplan) kommer ligga i att isolera veteran-playmakern Kengo Nakamura och hindra bollen från att nå fram till skyttekungen Yu Kobayashi. Allt kommer att hänga på morgondagens resultat men magkänslan, och även den bredare arsenalen framåt (Koroki, Rafael Silva och Ljubijankic), gör att jag håller Red Diamonds som favoriter över två matcher, trots att Frontale vann den enda tidigare matchen lagen emellan i år med hela 4-1.

Double domestic derbies in the ACL

The quarter finals in the AFC Champions League kicked off yesterday with a west Asian a goalless draw between Al Ain (UAE) and Al Hilal SFC (Saudi Arabia) and today, the east Asian section gets rolling again. We have two national affairs to look forward to, more specifically a Chinese one between Shanghai SIPG and Guangzhou Evergrande, and a Japanese one between Kawasaki Frontale and Urawa Red Diamonds.

 

Shanghai SIPG – Guangzhou Evergrande

Starting with the clash of the CSL top two, Shanghai SIPG and Guangzhou Evergrande. SIPG fell out of the domestic title race by losing to Guizhou during the weekend, leaving Evergrande to jog the CSL home for the 7th consecutive season. Considering André Villas-Boas has promised his bosses silverware this year, it’s now down to the CFA Cup or ACL if he is to keep his word.

It will be the fourth out of a total of six matches between the two sides this year. It has been particularly even overall, with a draw and a home-win for Evergrande in the CSL, and a home-win for SIPG in the recent first leg of the CFA Cup semi-final in the previous three.

Neither side has been in fantastic form lately but looking at the state of things, Paulinho’s transfer from Evergrande to FC Barcelona (under worryingly suspicious circumstances) has left SIPG’s Hulk unchallenged as the best player in China (and Asia) but the Cantonese side is still works better as a unit. The re-signed Brazilian star Muriqui could be perceived as a replacement for Paulinho, but is more likely competing with his countryman Alan on the left wing.
Keeping the departure of Paulinho, along with the fact no away wins have been recorded in the previous three matches between the two clubs this year and that the SIPG manager is running out of ways to make good on his promise, in mind, SIPG should be considered favorites tonight. The ACL also gives André Villas-Boas the opportunity to play Odil Akhmedov without using up a foreign player spot, meaning he still has room for his Brazilian super-trio of Hulk, Oscar and Elkeson. Over two legs it’s incredibly difficult to predict the outcome, especially as we still don’t know how Evergrande will cope with losing their brightest shining star so late. Still, the foundation is strong and Muriqui recovers some of the excellence of Paulinho (the Barcelona signing scored two out of Evergrande’s three goals in the round of 16). With the league more or less wrapped up already, Luiz Felipe Scolari’s side will start thinking of the possibility of a third ACF Champions League-title and a nearly perfect season.

 

Kawasaki Frontale – Urawa Red Diamonds

Across the East China Sea (and a fair bit onwards) an even more local affair takes place on the eve of tomorrow. The famous Urawa Red Diamonds fans have about an hour on the train to make it to the other side of Tokyo and the first leg away to Kawasaki Frontale. Frontale are highly involved in the race for what would be their first ever title, while the Reds can focus all their energy towards repeating their 2007-feat of becoming Asian champions.

Both sides prefer to play at home, especially Urawa who are a very different outfit in front their “red wall”. Hence, Frontale will looking to secure a comfortable lead ahead of the return fixture and the Reds would be happy with a draw. The key to stopping the high scoring home-side (both teams score at will at home but not very much on the road) will lie in isolating veteran playmaker Kengo Nakamura and stop the ball from reaching top-scorer Yu Kobayashi. It all comes down to getting the result tomorrow night but based on gut-feeling, and the more varied arsenal of firepower (Koroki, Rafael Silva and Ljubijankic) I hold the Reds as favorites to come out on top over two legs. Despite Frontale winning 4-1 in the only previous match between the two sides this season.

Härlig match och perfekt resultat mellan SIPG och Evergrande

Guangzhou Evergrande reste norrut, en ynka poäng före kvällens motstånd i tabellen, för årets match i CSL: seriefinalen mot Shanghai SIPG. Evergrande hade nog förväntat sig att ha lite mer marginal ner till sin främste utmanare efter de senaste tre omgångarna, eftersom Hulk och Wu Lei, plus tränare André Villas-Boas, varit avstängda i två av dem på grund av spelarnas protest mot Oscar’s 8-matchers avstängning. Storfavoriten hade dock slarvat bort läget helt med dubbla förluster, först mot Tianjin Quanjian och sedan Beijing Gouan, vilket lämnade vägen vidöppen för SIPG att passera sina rivaler i tabellen. De lyckades å sin sida då fumla bort den möjligheten genom en förlust mot Changchun Yatai. Alla dessa debacle betyder i sin tur att både Shandong Luneng och Quanjian, vid ett kryss i kvällens match i Shanghai, kunde börja flåsa de två suveränerna i nacken. En hemmaseger skulle i sig göra så att ligan fortsatt var förvånansvärt oviss, och dessutom petat ner Evergrande från förstaplatsen för första gången på länge.

Det var, föga överraskande, två lag som var mer intresserade av att inte förlora än något annat. Chanserna hade varit få när lagen plockade av sina lagstadgade U23-spelare efter 25-minuter men matchen fick inte mycket mer fart efter det. Det var inte på något sätt en tråkig tillställning men 0-0 i paus var ändå fullt logiskt. Det mest spännande skedde på övertid när Elkeson snackade till sig en varning och Paulinho sköt den efterföljande frisparken tätt utanför.

Lagen kom ut efter halvtidsvilan med fokus skiftat från att undvika förlust till att vinna matchen. Det tog bara sex minuter innan Alan spräckte nollan för gästerna med ett vackert avslut invid Yan Junlings högra stolprot på en snabb kontring och det öppnade upp matchen ytterligare eftersom SIPG inte tänkte vila på hanen utan började jaga kvittering omgående. Bara sex minuter till hade gått när bollen nådde en helt ren Wu Lei i straffområdet och när Zhang Linpeng kastade sig fram för att täcka skottet resulterade det bara i att bollen ändrade riktning och ställde Zeng Cheng i Evergrande-målet helt. De första 25 minuterna av den andra halvleken bara flög förbi när lagen bytte chanser med varande och sedan var Evergrande tillbaka i ledning efter att Yu Hanchao styrt upp ett lågt inlägg från Gao Lin (hans andra assist i matchen) i krysset. SIPG ville ha frispark i situationen som föregick målet men deras klagomål föll för döva öron.
Ledningen verkade ge Evergrande ett nödvändigt energitillskott och ett avgörande 1-3 mål låg i luften på de många kontringar man drog upp, samtidigt som SIPG fick allt svårare att hitta vägar igenom motståndarförsvaret. Från ingenstans hittade då Hulk fram till Wu Lei i ett öppet läge och han gjorde inget misstag utan placerade säkert in sitt andra mål för kvällen med 5 minuter kvar av ordinarie tid. Hulk var sedan nära att avgöra matchen för hemmalaget med en hård frispark i den första övertidsminuten men 2-2 stod sig matchen ut.

Ett rättvist resultat sett över 90 minuter och, trots att Scolaris mannar lär banna sig för att ha släppt till en så sen kvitter, ett som båda lagen lär vara nöjda med. Till syvende och sist så var SIPGs främsta uppgift att inte låta Evergrande dra ifrån och Evergrandes att inte släppa serieledningen. Ett fantastiskt resultat för fortsättningen på årets CSL och, framförallt, en fruktansvärt underhållande fotbollsmatch för såväl neutrala som icke-neutrala åskådare. Dessutom en riktigt bra signal inför mötet de två lagen emellan i den kommande AFC Champions League-kvartsfinalen.

Entertaining and important draw between SIPG and Evergrande

Game of the year in the CSL as Evergrande travelled north, a mere point ahead of Saturday’s opponents, Shanghai SIPG. Guangzhou would have expected to put some ground between themselves and their main contenders during the last few rounds as Hulk and Wu Lei, as well as manager André Villas-Boas, had been suspended because the first two had protested Oscar’s 8-match ban. The favourites had squandered the opportunity by suffering consecutive defeats away to Tianjin Quanjian and Beijing Guoan, leaving the door wide open for SIPG to overtake them at the top, only to see the challengers stumble and fall away against Changchun Yatai. These debacles have made the league all the more interesting, as a draw tonight would mean both Shandong Luneng and Quanjian could move within shouting distance of the top 2. A home-win would also have kept the league surprisingly open, even beyond the fact it would have left Evergrande trailing in the table, for the first time in quite a while.

It was, unsurprisingly, two sides that were more interested in not losing than anything else. Chances had been scarce when both sides brought off their statutory U23-players before 25 minutes played but the match failed to pick up much speed. Although it was not a boring affair, the following 20 minutes brought nothing more of interest and 0-0 was a logical result at the break. The most exciting incident was Elkeson talking his way into the book, and a decent attempt from Paulinho from the following free-kick, in stoppage time.

The teams came out from the break, looking like they had both shifted focus from not losing to winning. After less than six minutes, Alan broke the deadlock when he placed the ball beautifully down low by Yan Junling’s right post to finish off a quick break by the visitors. This opened the match up even more as SIPG didn’t intend to wait around and, another six minutes into the second half, the ball reached Wu Lei, who’d been left very much alone in front of the Evergrande goal. The shot took a deflection off Zhang Linpeng, who threw himself in front of the ball, and left Zeng Cheng stranded. The first 25 minutes of a second half that looked nothing like the first 45 just flew by, as chances suddenly were plenty at both ends. And by then, the visitors were back in front after Yu Hanchao had steered a low cross from Gao Lin (his second assist of the evening) into the top corner. SIPG felt they should have had a free-kick in the build-up but the ref allowed play to continue.
The lead seemed to give Evergrande an extra bit of energy and as the on the clock became ever closer to 90 minutes, they looked destined to get the definitive goal on one of their many counter attacks, as it became harder and harder to for SIPG find a way through. Then, out of nowhere, Hulk set up Wu Lei and the forward tucked away his second goal calmly with just under 5 minutes of regular time to be played. Hulk then came close to winning it for the home side with a fierce free-kick just outside the post in the first minute of stoppage time but the match ended 2-2.

A fair result over 90-minutes and, although Scolari’s men will be kicking themselves for losing two points so late, one that both sides will be satisfied with. In the end, the most important thing for SIPG was not letting Evergrande leave them 4 points behind and, for Evergrande not to let go of the top-spot. A great result for the rest of the CSL-season, a way back into the race for the teams just behind the giants and, most of all, some very entertaining football for neutral and biased fans alike. An added bonus is the expectations this builds ahead of the clash between the two sides in the upcoming quarter-final of the AFC Champions League.