Överkörning i Shandong

Efter Shanghai SIPGs kryss borta mot Hebei China Fortune i torsdags hade Shandong Luneng läge att ta sig upp 4 poäng ifrån andraplatsen i ligan via seger hemma mot Shanghai Shenhua idag. Lagens första möte i årets CSL sköts upp till mitten av september till följd av branden som härjade på Hongkou Stadion i mars men värdlaget hade ändå revansch att utkräva efter att ha kvällens motståndare nyligen slagit ut dem ur cupen.

Med Shenhua i cup-semi och samtidigt i ingenmansland i tabellen, dessutom utan Obafemi Martins (och Carlos Tèvez som alltmer ser ut att ha gjort sin sista match i Kina), var det föga överraskande att Champions League-jagande Luneng tog kontroll över händelserna genom klart högre intensitet. Shenhua gavs ingen tid med bollen när Luneng såg till att vinna den högt och skicka in bollar mot Graziano Pellè och Papiss Cissé i boxen. Även om de både anfallarna är starka kort så kan det tyckas att man borde lägga en av de tillåtna platserna för utländska spelare på en kreativ mittfältare till nästa säsong, då de är alltför lika i spelstilen. Det var ändå Lunengs tredje utländske spelare, brasilianske mittbacken Gil, som spräckte nollan i den 22:a minuten när han nickade in en hörna. Med vind i seglen gick Luneng sedan för ett tidigt avgörande i matchen mot ett oinspirerat och ofokuserat Shenhua. Det mycket välförtjänta 2-0-målet kom så efter 33 minuter när Liu Binbin hittade Cissé som, i misstänkt offsideposition, dundrade upp bollen i nättaket. 5 minuter senare var det dags igen genom Pellè (fastän det egentligen borde bokförts som självmål) som nickade en hörna i ribban och via huvudet på målvakten Qiu Shengjiong och in i mål och matchen var i praktiken över när lagen gick ut i paus.

Luneng tog vid där de slutade och 4-0 kom efter ytterligare en hörna (självmål av Xiong Fei)  9 minuter in i den andra halvleken. Det låg mål i luften varje gång Luneng hade bollen på offensiv planhalva, vilket betydde mer eller mindre oavbrutet, och Shenhua såg mest ut att vilja vara någon annanstans. Med halvtimmen kvar mattades matchen av lite, om detta berodde på att motivationen tröt när det inte längre fanns något att spela för eller att Luneng helt enkelt förbarmade sig över sina gäster lär vi aldrig få veta. Men med en man mer på plan kunde de till slut inte hålla sig längre och i slutminuterna hittade Wu Xinghan den store italienaren Pellè som med sitt andra mål för kvällen kunde fastställa slutresultatet 5-0.

För Luneng betyder detta att de att ledande i den trio, som de tillsammans med Tianjin Quanjian och Guangzhou R&F utgör, som jagar den tredje platsen till nästa års AFC Champions League. För Shenhua betydde det egentligen ingenting utöver förnedring.

Steamrolling in Shandong

With Shanghai SIPG only able to salvage a single point away to Hebei China Fortune on Thursday, Shandong Luneng could move within 4 points of second place by beating Shanghai Shenhua at home today. The first encounter between the two sides in the CSL has been postponed to mid-September, following the fire that ravaged Hongkou Stadium in March, but the hosts were still out for revenge, after being eliminated from the FA Cup by the evenings opponents.

With Shenhua in the semi-final of the cup, but in no-man’s land in the CSL, and without Obafemi Martins (as well as Carlos Tévez, who looks less likely to ever play a match in China again every week) it came as no surprise that Luneng started out with a lot more intensity in their hunt for a spot in next year’s AFC Champions League. Shenhua were left with little time on the ball as Luneng saw to win it early and get the ball in to Graziano Pellè and Papiss Cissé in the box. One can’t help but think that the side would be better off settling for one of the two strikers and bringing in a creative midfielder as one of their allowed foreign players next year, as they often look far too similar in terms of style and it was the third foreigner, the Brazilian center back Gil, who broke the deadlock when he headed home from a corner in the 22nd minute. Wind in sails, Luneng were resolute in their efforts to secure all three points early on, while Shenhua were uninspired and unfocused. 2-0 was more than well-deserved as Liu Binbin found Cissé who (perhaps offside) fired distinctively into the roof of the net after 33 minutes. 5 minutes later, Pellè found the net with a header from another corner (should be an own goal in truth as the ball went back of the crossbar and hit goalkeeper Qiu Shengjiong in the head to go in) and the match was all but over when the teams went for tea at halftime.

Luneng picked up right where they left off and yet another corner made it 4-0 (an own goal by Xiong Fei) 9 minutes into the second half. A goal was on the card every time Luneng had the ball in their opponents’ half (which meant more or less all the time) and Shenhua surely only wanted to hear the final whistle and go somewhere else. With 30 minutes left, Luneng took their foot of the gas, whether it was because motivation faded with the match already won, or because they took pity on Shenhua, I fear we shall never know. Still, with the visitors reduced to ten men, the home side couldn’t quite contain themselves and in the dying minutes, Wu Xinghan set up Pellè for the big Italian to get his second of the evening and put the final score, 5-0, on the board.

This means Luneng is in pole position in a three-horse race with Tianjin Quanjian and Guangzhou R&F for the third AFC Champions League spot with 9 rounds to go. For Shenhua it means next to nothing other than embarrassment.

Big draw in Beijing

A chance for Beijing Guoan to get into the fight for next year’s ACL spots and a chance for visiting Shandong Luneng to truly become the dark horse in the title race. It was the home side who controlled the actions on the pitch from the start but a weak clearance ended up with Graziano Pellè and the Italian, who’ve had considerable trouble getting on the scoresheet in the CSL, looked ever so confident as he brought the loose ball down and fired home from outside the box, without letting it hit the ground in between, for his third of the season. The lead lasted for just over ten minutes and with 25 played, Gouan equalised as Da Bun fired off a shot that looked all but unstoppable for Wang Dalei. Nonetheless it ended up in the back of the net and, only six minutes on, Li Lei found the space for a header (with a good amount of help from some very shoddy defending) on a well taken corner from Renato Augusto to put his team in front. The hosts looked like going into the break with a thoroughly deserved lead but, following a corner, Papiss Cissé got his 8th goal of the season from the final kick of the first half, with the Guoan defense already halfway to the dressing room and leaving the Senegalese all alone on the far post.

The second half lacked much of the intensity displayed during the first 45, especially from Guoan. Luneng were still content to wait for the break but as the hosts looked less hungry, chances became scarce on both ends. Luneng were disciplined and stuck to their plan. Guoan are capable of delivering some very entertaining football when they set their hearts to it and haven’t dropped in quality from selling Burak Yılmaz to Trabzonspor. Jonathan Soriano is far more useful for the club from the capital but for some reason, they often have trouble securing the points they deserve. In the end, neither side wanted to lose but the feeling I’m left with is more the one that neither side won. Guoan squandered the opportunity to overtake their opponents in the table and a late winner from Gao Lin (followed by 2- as well as 3-0 in stoppage time) against Tianjin Teda means Guangzhou Evergrande are now too far ahead for Luneng to really challenge the Cantonese.

Tungt kryss i Beijing

Det var läge för Beijing Guoan att slå sig in i jakten på nästa års ACL-platser och läge för gästande Shandong Luneng att på riktigt bli en outsider till ligatiteln. Guoan tog tag i taktpinnen från start men det var Luneng som tog ledningen när en svag rensning till slut föll ner hos Graziano Pellè och italienaren, som haft förtvivlad svårt med målskyttet i CSL, dämpade bollen och sköt vackert in sitt tredje mål för säsongen från utanför straffområdet utan att ens låta den nudda marken emellan. Ledningen stod i sig drygt tio minuter innan Da Bun skickade iväg ett skott, som såg allt annat än otagbart ut för Wang Dalei men ändå letade sig in till 1-1 med 25 minuter spelade. Bara sex minuter efter det hittade Li Lei utrymme (med god hjälp av sagt försvarsspel) att nicka in 2-1 på en fint slagen hörna från Renato Augusto. Guoan såg sedan ut att ta med sig en ytterst välförtjänt ledning in i paus men efter en hörna kunde Papiss Cissé skicka in sitt 8:e mål för säsongen, med halvlekens sista spark, när Guoan-försvaret var halvvägs in i omklädningsrummet och lämnade senegalesen mol allena vid bortre stolpen.

Den andra halvleken saknade mycket av intensiteten från den första, speciellt från Guoan. Luneng var fortfarande nöjda med att ligga och vänta på kontringslägen men då hemmalaget såg mindre hungriga ut blev chanserna mer sällsynta i båda ändar. Luneng var disciplinerade och följde sin matchplan slaviskt. Guoan producerar stundtals riktigt underhållande fotboll och har inte tappat något i kvalitet efter försäljningen av Burak Yılmaz till Trabzonspor men har fortfarande problem med att omsätta den kvaliteten till reda poäng, trots att Yılmaz ersättare, Jonathan Soriano, är en långt mer användbar spelare för huvudstadsklubben. I slutändan var det två lag som inte ville förlora men min känsla efter matchen är snarare den av två lag som inte vann. Guoan sumpade ett gyllene läge att passera sina motståndare i tabellen och ett sent segermål av Gao Lin (följt av både 2- och 3-0 på övertid) mot Tianjin Teda betyder att Guangzhou Evergrande nu är utom räckhåll för Luneng i toppen.