Semi final-time in the ACL

It’s drawing ever nearer to the AFC Champions League final as the East Asian section semi-final between Shanghai SIPG and Urawa Red Diamonds kick-off tonight in the major Chinese port city. The home-side are still in the CFA Cup and were surprisingly invited back into the race for the domestic league title by Guangzhou Evergrande, who dropped 2 points during the weekend to let SIPG within 4 points at the top of the table. Great for the excitement during the last 4 rounds of the CSL but, perhaps, a distraction in tonight’s match as SIPG would surely prefer breaking Evergrandes massive dominance at home to becoming continental champions this year.
For the visitors, the situation is more straightforward. Eliminated from both domestic cups and on a insipid 7th place in the J-League, this is the Reds last chance for glory in 2017.
The way each club qualified for the semis were essentially different as well, SIPG seemed to have their quarter-final nicely wrapped up after a solid 4-0-win in the first leg at home to Evergrande. The Guangzhou-side, however, fought back hard and won by the same result in the reverse fixture, leaving SIPG to crawl through on penalties. For Urawa, it took an impressive turnaround, coming from 3-1 down to win the home-leg 4-1 against Kawaski Frontale. I still hold the home-side as favourites tonight since the Red Diamonds are a very different team away from their Red Wall back home in Urawa, but neither side puts defending first and I also expect it to be an entertaining and high scoring affair. 4-2 rather than 2-0 so to speak. Hulk and Shinzo Koroki getting at least one for their respective side would feel like a pretty safe bet.

Semifinaldags i ACL

AFC Champions League-finalen kryper allt närmare när den östasiatiska sektionens semifinal mellan Shanghai SIPG och Urawa Red Diamonds startar i den kinesiska hamnstaden ikväll. Hemmalaget är även kvar i CFA Cup och bjöds tillbaka in i titelracet i CSL i helgen när Guangzhou Evergrande oväntat tappade 2 poäng och SIPG kunde minska avståndet upp till förstaplatsen till 4 poäng med lika många omgångar kvar. Fantastiskt för spänningen i CSL men, möjligtvis en distraktion inför kvällens match, då SIPG säkerligen hellre skulle bryta Evergrandes totala dominans på hemmaplan hellre än att vinna den kontinentala titeln i år.
För gästerna är situationen långt mer okomplicerad. Utslagna i båda de inhemska cuperna och på en intetsägande sjundeplats i J-League så är detta den enda chans man har kvar att bärga en titel under 2017.
Sätten som klubbarna kvalificerade sig för semin är även de väsensskilda, SIPG såg ut att ha knutit ihop säcken med 4-0 i den första kvartsfinalen mot Evergrande men kantoneserna slogs med näbbar och klor och såg med samma siffror till att SIPG fick kravla sig vidare efter straffar i returen. Urawa, å sin sida, stod för en imponerande vändning när man slog Kawasaki Frontale med 4-1 hemma. efter att ha förlorat med 3-1 borta. Jag håller ändå hemmalaget som favoriter ikväll eftersom the Reds är ett helt annat lag på bortaplan än framför den röda väggen i Urawa, men inget av lagen sätter försvarsspelet främst få förvänta er en underhållande och målrik affär. 4-2 snarare än 2-0 och åtminstone ett mål i varsin ände för Hulk och Shinzo Koroki är nog ett par bra tips.

Dubbelt upp i nationella derbyn i ACL

AFC Champions Leagues kvartsfinalrunda sparkade igång igår med en mållös match mellan Al Ain (Förenade Arabemiraten) och Al Hilal SFC (Saudiarabien) i den västra sektionen och idag kommer den östra avdelningen igång igen. Vi har två inrikes möten att se fram emot, specifikt en kinesisk mellan Shanghai SIPG och Guangzhou Evergrande, och en japansk mellan Kawasaki Frontale och Urawa Red Diamonds.

Shanghai SIPG – Guangzhou Evergrande

Först ut är mötet mellan de två lagen i toppen av CSL, Shanghai SIPG och Guangzhou Evergrande. SIPG föll ur det inhemska ligaracet när de förlorade mot Guizhou i helgen och lämnade vägen vidöppen för Evergrande att jogga hem sitt 7:e raka ligaguld. Eftersom André Villas-Boas lovat sina chefer åtminstone en titel under året så är det nu bara den inhemska cupen och AFC Champions League kvar att uppfylla detta.

Det blir det fjärde, av totalt sex, mötet lagen emellan i år och det har varit särdeles jämnt såhär långt. Uddamålsseger för Evergrande hemma och kryss i Shanghai i ligan följt av uddamålsseger för SIPG i det första semifinalmötet i cupen i de tre tidigare matcherna.

Inget av lagen har varit i någon fantastisk form på sistone men om man tittar på de förutsättningarna som finns så har Paulinhos flytt från Evergrande till FC Barcelona (under oroväckande misstänkta omständigheter) gjort Hulk ohotad i positionen som Kinas (och Asiens) bäste spelare men det kantonesiska laget är ändå ett mer välfungerande kollektiv. Återvändande brassestjärnan Muriqui skulle kunna uppfattas som en ersättare för Paulinho men konkurrerar snarare med landsmannen Alan på vänsterkanten.
Med tanke Paulinhos avsked, samt det faktum att vi ännu inte sett någon bortaseger i lagens inbördes möten innevarande säsong och att SIPG-tränaren börjar få ont om alternativ om han ska hålla sitt löfte till styrelsen, så bör nog hemmalaget ses som favoriter ikväll. ACL ger dessutom Villas-Boas möjligheten att spela Odil Akhmetov utan att använda upp en av sina platser för utländska spelare vilket betyder att han fortfarande har möjligheten att använda sin brasilianska stjärntrio Hulk, Oscar och Elkeson. Över två matcher är det svårare att sia, speciellt då vi ännu inte vet effekten av att förlora sin starkast lysande stjärna så sent på säsongen. Dock så har man en stabil grund och Muriqui ersätter en del av spetskompetensen man förlorat i Paulinho (Barcelona-köpet stod för två av lagets tre mål i åttondelsfinalen) och med ligan så gott som i hamn så kan Luiz Felipe Scolaris manskap börja drömma om en tredje AFC Champions League-titel och en nästan perfekt säsong.

 

Kawasaki Frontale – Urawa Red Diamonds

På andra sidan Östkinesiska Havet (och en bra bit till bort) utspelas imorgon kväll en än mer lokal uppgörelse. Då har Urawa Red Diamonds beryktade supportrar en timmes tågresa till andra sidan Tokyo och det första mötet borta mot Kawasaki Frontale. I ligan är Frontale i allra högsta grad inblandade i jakten på vad som skulle bli klubben första titel någonsin medan Reds kan fokusera fullt ut på att upprepa sin bedrift från 2007 och bli asiatiska mästare.

Båda lagen föredrar att spela hemma, speciellt Urawa som är ett helt annat lag framför ”den röda väggen”, därmed lär Frontale satsa allt på att skaffa sig ett ordentligt försprång samtidigt som Reds är nöjda med ett kryss. Nyckeln till att stoppa ett målfarligt hemmalag (båda lagen är väldigt målglada hemma men inte alls på bortaplan) kommer ligga i att isolera veteran-playmakern Kengo Nakamura och hindra bollen från att nå fram till skyttekungen Yu Kobayashi. Allt kommer att hänga på morgondagens resultat men magkänslan, och även den bredare arsenalen framåt (Koroki, Rafael Silva och Ljubijankic), gör att jag håller Red Diamonds som favoriter över två matcher, trots att Frontale vann den enda tidigare matchen lagen emellan i år med hela 4-1.

Double domestic derbies in the ACL

The quarter finals in the AFC Champions League kicked off yesterday with a west Asian a goalless draw between Al Ain (UAE) and Al Hilal SFC (Saudi Arabia) and today, the east Asian section gets rolling again. We have two national affairs to look forward to, more specifically a Chinese one between Shanghai SIPG and Guangzhou Evergrande, and a Japanese one between Kawasaki Frontale and Urawa Red Diamonds.

 

Shanghai SIPG – Guangzhou Evergrande

Starting with the clash of the CSL top two, Shanghai SIPG and Guangzhou Evergrande. SIPG fell out of the domestic title race by losing to Guizhou during the weekend, leaving Evergrande to jog the CSL home for the 7th consecutive season. Considering André Villas-Boas has promised his bosses silverware this year, it’s now down to the CFA Cup or ACL if he is to keep his word.

It will be the fourth out of a total of six matches between the two sides this year. It has been particularly even overall, with a draw and a home-win for Evergrande in the CSL, and a home-win for SIPG in the recent first leg of the CFA Cup semi-final in the previous three.

Neither side has been in fantastic form lately but looking at the state of things, Paulinho’s transfer from Evergrande to FC Barcelona (under worryingly suspicious circumstances) has left SIPG’s Hulk unchallenged as the best player in China (and Asia) but the Cantonese side is still works better as a unit. The re-signed Brazilian star Muriqui could be perceived as a replacement for Paulinho, but is more likely competing with his countryman Alan on the left wing.
Keeping the departure of Paulinho, along with the fact no away wins have been recorded in the previous three matches between the two clubs this year and that the SIPG manager is running out of ways to make good on his promise, in mind, SIPG should be considered favorites tonight. The ACL also gives André Villas-Boas the opportunity to play Odil Akhmedov without using up a foreign player spot, meaning he still has room for his Brazilian super-trio of Hulk, Oscar and Elkeson. Over two legs it’s incredibly difficult to predict the outcome, especially as we still don’t know how Evergrande will cope with losing their brightest shining star so late. Still, the foundation is strong and Muriqui recovers some of the excellence of Paulinho (the Barcelona signing scored two out of Evergrande’s three goals in the round of 16). With the league more or less wrapped up already, Luiz Felipe Scolari’s side will start thinking of the possibility of a third ACF Champions League-title and a nearly perfect season.

 

Kawasaki Frontale – Urawa Red Diamonds

Across the East China Sea (and a fair bit onwards) an even more local affair takes place on the eve of tomorrow. The famous Urawa Red Diamonds fans have about an hour on the train to make it to the other side of Tokyo and the first leg away to Kawasaki Frontale. Frontale are highly involved in the race for what would be their first ever title, while the Reds can focus all their energy towards repeating their 2007-feat of becoming Asian champions.

Both sides prefer to play at home, especially Urawa who are a very different outfit in front their “red wall”. Hence, Frontale will looking to secure a comfortable lead ahead of the return fixture and the Reds would be happy with a draw. The key to stopping the high scoring home-side (both teams score at will at home but not very much on the road) will lie in isolating veteran playmaker Kengo Nakamura and stop the ball from reaching top-scorer Yu Kobayashi. It all comes down to getting the result tomorrow night but based on gut-feeling, and the more varied arsenal of firepower (Koroki, Rafael Silva and Ljubijankic) I hold the Reds as favorites to come out on top over two legs. Despite Frontale winning 4-1 in the only previous match between the two sides this season.