Group E: Ulsan Hyundai – Muangthong United

The surprising leaders of Group E, Muangthong United, with four points from two games, went to South Korea to face Ulsan Hyundai. Far less surprising was the fact that the hosts came out looking the far stronger side, putting their Thai guests under intense pressure that prevented them from any form of organised attacking play. It was mostly long balls toward Xisco, who was left stranded up front in Totchtawan Siripan’s defensively focused 4-5-1 formation, allowing Ulsans three attacking midfielders, supported by very offensive full-backs, to come at them in repeated waves of attacking play. Despite this, Muangthong where able to shut down the central areas of the pitch and force their opponents out on the wings. Limited to crossing, the Koreans only found the space behind the visitors central defence, composed of Célio and Naoaki Aoyama, at one occasion in the first half. That time, Kim In-Sung almost missed the ball completely, allowing left-back Peerapat Notchaiya to block the open goal and keep the score at 0-0 until the break.

Ulsan started the second half in furious force, but they still only managed to make their way around the wide areas, mostly via Croatian winger Mislav Oršić, and the crosses where handled by Célio and Aoyama with near Italian surety before reaching Oršić’s countryman Ivan Kovacec in the middle. The longer the goals failed to appear, the more confident the visitors grew and after roughly an hour of play they started moving bringing the midfield higher up when counter-attacking. Ex-Manchester City-forward (although a Thai-owned Man City at the time) Teerasil Dangda broke loose to get in one-on-one but saw his efford thwarted by the best save of the evening from Kim Hong-Dae. Kovacec, who scored once from about a hundred shots in Ulsans 6-0 win against Brisbane, was reaplace by Dimitri Petratos after 78 minutes and didn’t even get the chance to waste a single opportunity tonight.

The match ended in a goalless draw (Muangthong’s second away from home in this campaign) after Lee Yong-Yae failed to convert on what looked like a given goal for Ulsan in the dying seconds of the match. This means Muangthong, who have yet to lose in this year AFC Champions League, stays ahead of Ulsan but were passed by Kashima Antlers, who beat Brisbane Roar comfortably by 3-0 in Japan, in the table. The Australians are left behind by the rest of the group at 1 point and 0-9 goal difference.

Grupp E: Ulsan Hyundai – Muangthong United

Muangthong United, som överraskande ledde Grupp E med fyra poäng efter två spelade matcher, åkte till Korea för att möta Ulsan Hyundai. Mindre överraskande var att hemmalaget tog tag i taktpinnen från start med hög press som gjorde det svårt för thailändarna att få till något ordnat spel. Det var mest långa bollar på Xisco, som blev mycket isolerad i Totchtawan Siripans raka och defensivt fokuserade 4-5-1-system, vilket lät Ulsan komma i våg efter våg med sina tre offensiva mittfältare, väl understödda av offensivt lagda ytterbackar. Trots detta så kunde Muangthong se till att stänga de centrala delarna av planen och tvinga ut Ulsan mot flankerna. Begränsade till inläggsspel så lyckades koreanerna endast hitta in bakom gästernas stabila mittbackspar, Célio och Naoaki Aoyama, en gång i den första halvleken. Då missade Kim In-Sung dock nästan bollen med öppet mål och inhoppande vänsterbacken Peerapat Notchaiya hann avstyra och se till så att 0-0 stod sig fram till paus.

Ulsan kom ut till den andra halvleken i ett rasande tempo men allt gick fortfarande via kanterna, framförallt genom kroaten Mislav Oršić, och inläggen togs enkelt om hand av Célio och Aoyama med nästan italiensk säkerhet innan de nådde Oršićs landsman Ivan Kovacec i mitten. Ju längre målen uteblev, desto större blev gästernas självförtroende och efter timmen spelade vågade de flytta mittfältet allt högre upp i omställningsspelet. Den förre Manchester City-anfallaren (ett Man City under thailändskt styre vid tillfället bör understrykas) Teerasil Dangda sprang sig fri men fick se Kim Hong-Dae avstyra till hörna med kvällens räddning i den 66:e minuten. Kovacec, som gjorde ett mål på vad som kändes som hundra lägen i Ulsans 6-0-seger mot Brisbane senast, blev utbytt mot australiern Dimitri Petratos efter 78 minuter utan att ens ha fått chansen att missa en enda gång.

Matchen, som på alla sätt påminde om Sveriges bragdpoäng mot Argentina i VM 2002 med Muangthong i rollen som Sverige, slutade mållös (Muangthongs andra raka sådana bortamatch i Champions League) efter att inhopparen Lee Yong-Yae missat ett jätteläge för Ulsan i slutsekunderna. Detta betyder att Muangthong är fortsatt obesegrade och håller Ulsan bakom sig men lämnar över ledningen i gruppen till Kashima Antlers som slog Brisbane Roar hemma i Japan med bekväma 3-0. Australierna har nu 0-9 och en poäng efter halva gruppspelet.