Slutomgång i AFC Champions Leagues gruppspel

Gruppspelet i ACL är inne på sin sista omgång och det finns fortfarande några platser kvar att slåss om i slutspelet. Dessutom har inget lag ännu säkrat förstaplatsen i respective grupp. Här kommer därför en gruppvis genomgång av förutsättningarna:

Group E:
Jeonbuk FC och Tianjin Quanjian är redan klara för nästa runda så morgondagens matcher handlar bara om vem av dem som blir etta i grupp E. Ett Jeonbuk-kryss hemma mot Kitchee, som säkrade sin andra raka ligatitel i Hong Kong så sent som i helgen men är sist i sin ACL-grupp, betyder att Quanjian behöver vinna med minst 7 bollar hemma mot Kashiwa Reysol för att sno åt sig gruppsegern. Väldigt lite talar därför för något annat än fortsatt koreanskt i topp.

Group F:
Ulsan Hyundai och Melbourne Victory slåss i teorin om en slutspelsplats men detta skulle kräva förlust bort mot Kawasaki Frontale samtidigt som Victory hemmaslår Shanghai SIPG och tar igen totalt 10 plusmål på koreanerna. SIPG reser dessutom till Melbourne imorgon med vetskapen om att de vid förlust riskerar att tappa förstaplatsen till Ulsan, vilket gör att en australiensisk målorgie känns än mer avlägsen.

Group G:
Den enda gruppen där inget lag ännu kvalificerat sig för nästa omgång. Guangzhou Evergrande är i topp men vid hemmaförlust mot Cerezo Osaka tappar de gruppsegern till gästerna och om Buriram United samtidigt bortaslår Jeju United så är det plötsligt en målskillnadshistoria som avgör om det blir kantonesiskt eller thailändskt i 32-delsfinalen. Vinner Jeju så är både Evergrande och Cerezo vidare oavsett inbördes resultat men japanerna har rest till Kina utan ett antal startspelare och ett kryss är inte nog för att avancera om Buriram vinner i Korea.

Group H:
Den enda grupp där alla lag fortfarande kan nå slutspel. Kashima Antlers är redan klara och behöver bara en pinne hemma mot Suwon Bluewings för att säkra förstaplatsen. Suwon behöver, å sin sida, en seger för att vara säkra på att undvika respass ifall vi får en segrare i kvällens möte mellan Sydney FC och Shanghai Shenhua i Australien. En förlust för koreanerna betyder att båda utmanarna har chansen att kliva förbi dem och ett kryss att Sydneys hopp om avancemang fortfarande lever.

Det ser med andra ord ut som att det kan bli en riktig nagelbitare ikväll men att morgondagen snarare handlar om inbördes placeringar mellan ettor och tvåor än att fastställa vilka de faktiskt är.

AFC Champions League Group Stage, final round

The ACL-groups are into their final round and there are still a few spots up for grabs in the in the eastern division playoffs, and all four group winners have yet to be definitively decided. Here’s the group-by-group breakdown of what is still to play for:

Group E:
Jeonbuk Hyundai and Tianjin Quanjian have already secured their places in the round of 16 so it’s down to who comes out ahead out of the two. A draw for Jeonbuk at home to Kitchee, who brought home their second consecutive league title back in Hong Kong just the other day but are bottom of the group in the ACL, would mean Quanjian need to win by at least 7 at home to Kashiwa Reysol to have any chance of stealing the top spot. Hence, everything points to the Koreans remaining in front of the Chinese tomorrow evening.

Group F:
Ulsan Hyundai and Melbourne Victory are, in theory, fighting to join Shanghai SIPG in the next round. However, Ulsan only need a single point away to Kawasaki Frontale to keep Victory at bay and, should they fail to do so, the Australians have 10 goals to make up for in relation to the Koreans. As SIPG travel to Melbourne tomorrow knowing a loss puts them under threat of falling behind Ulsan, the chances of an Aussie scoring-orgy are slim to none.

Group G:
The only group where no side is yet sure of progressing, Guangzhou Evergrande are in front but if the they were to lose at home to Cerezo Osaka tonight, the visitors would claim the top sport and the Cantonese would be in a goal-difference affair with Buriram United for second place, assuming the Thai side defeats Jeju United away. If Jeju wins, Evergrande and Cerezo are through no matter what. However, Cerezo have travelled to China without several first team regulars and a draw is not enough for them to survive the group if Buriram comes out on top in Korea.

Group H:
The only group where all sides still have the chance of progressing. Kashima Antlers are through and only need a draw at home to Suwon Bluewings to win the group. Suwon, on the other hand, need a win to be sure of avoiding elimination if there is a winner in tonight’s encounter in Australia between Sydney FC and Shanghai Shenhua. A loss would put the Koreans at risk of being surpassed by either of the challengers, and a draw would still keep Sydney’s hopes alive.

It looks like tonight may well be a nail-biter, while tomorrow evening is more about deciding the order of the first two, rather than who they’ll be.

Evergrande and Frontale to the ACL quarter finals

Evergrande travelled northeast to Kashima with the most fragile of leads, having won the first leg at home by 1-0.  However, the guests, knowing an away goal might well break Antlers, did not hang back but started out focused on their own game and looking the more dangerous side for the first 20 minutes of play.
After that, the hosts moved their positions forward and created the first qualified chance of the match as Shoma Doi used a beautiful back-heel to set up Yuma Suzuki who rolled the ball just wide the Evergrande post after 25 minutes. Only a three minutes later, Antlers got the breakthrough when Pedro Júnior took on the the Evergrande defence all on his own. Some physical strength and balance to get into position and a wonderful shot into the top corner from outside the box from the Brazilian to make the game level on aggregate. Despite a few highly threatening attempts from Antlers to go ahead, 1-0 remained the score until the break.

The second half started with a lot of promise as neither side looked interested in letting the match go to extra time and it didn’t take long before the deadlock was broken. It was Paulinho who got the ever important away goal (please FIFA, forbid this abomination of a rule) for Evergrande with an easy tap in after being set up by Alan. The game opened up even more as Antlers were forced to chase two more goals and left themselves vulnerable to counter attacks. The visitors took over as the match progressed, and Antlers became less and less confident that they even had a fighting chance, and a definitive decider was on the cards more than once. Then, in the 91st minute, Mu Kanazaki fired off a splendid shot with the outside of his right foot that hit the crossbar and went in to make it 2 all and, out of nowhere, the last few minutes were highly interesting and, no doubt, very stressful for the travelling Evergrande supporters. It turned out to be the final goal of the evening and the Chinese side won a hard fought place in the quarter finals.

 

Less than a hundred kilometres west of Kashima, Kawasaki took on Muangthong with a solid 3-1 lead to build on from last week’s encounter. Before halftime, Frontale had extended that lead to 6-1 following goals from Yu Kobayashi, Tatsuya Hasegawa and Eduardo Neto.
In the second half, Rhayner added to the tally before Teerasil Dangda got a late consolation goal for Muangthong but the Thais successful campaign came to a crashing halt and Frontale cruised through to the next round.

Evergrande och Frontale till kvartsfinal i AFC Champions League

Evergrande reste nordöst till Kashima med den mest ömtåliga av ledningar, efter att ha gjort matchens enda mål i det första mötet lagen emellan. Vetskapen om att ett bortamål skulle kunna knäcka Antlers fick ändå gästerna att inleda returen med full fokus på sitt eget spel och de såg klart farligare ut under matchens 20 första minuter.
Efter det började hemmalaget att hitta in i händelserna, man flyttade fram positionerna och skapade matchens första kvalificerade målchans när Shoma Doi läckert klackade fram bollen till Yuma Suzuki, som dock rullade bollen strax utanför stolpen, efter 25 minuter. Bara tre minuter senare spräckte Antlers i alla fall nollan när Pedro Júnior ensam tog sig an Evergrande-försvaret. Med imponerade styrka och balans tog sig brassen fram till en position lite utanför straffområdet och skickade snyggt upp bollen i det bortre krysset till 1-1 på aggregat. Trots några riktigt bra försök från hemmalaget att ta ledningen i dubbelmötet stod sig ändå resultatet till paus.

Andra halvlek började lovande med två lag som båda såg helt ointresserade ut av att låta matchen gå till förlängning och det tog inte lång tid innan Paulinho gav gästerna det så viktiga bortamålet (snälla FIFA, förbjud denna styggelse till regel) när han petade in bollen i öppet mål, framspelad av Alan. Matchen öppnades efter detta upp ytterligare när Antlers plötsligt var tvungna att jaga två ytterligare mål och blev mer sårbara för spelvändningar. Evergrande tog över mer och mer ju längre matchen led och hemmalaget trodde mindre och mindre på en mirakelvändning. Ett definitivt avgörande var nära att komma både en och två gånger men det var ändå Antlers som lyckades blåsa liv i matchen när Mu Kanazaki skickade en yttersida i mål via ribban i den 91:a minuten. Avslutning blev till en riktig pärs för de tillresta Evergrande-supportrarna men de fick ändå se sitt lag rida ut stormen och avancera till kvartsfinal.

 

Mindre än 10 mil västerut från Kashima tog Kawasaki emot Muangthong i kvällens andra match. Frontale hade med sig en bekväm 3-1 ledning ifrån bortamötet i Bangkok och hade innan halvtidsvilan utökat denna till hela 6-1 genom mål av Yu Kobayashi, Tatsuya Hasegawa och Eduardo Neto.
I den andra halvleken kunde Rhayner strö ytterligare salt i såren innan Teerasil Dangda nickade in ett tröstmål i slutskeded. Muangthongs framgångsrika ACL-äventyr fick ett tvärt stopp och Frontale säkrade enkelt avancemanget.