FIRST FINAL DAY IN THE AFC CHAMPIONS LEAGUE

It’s AFC Champions League final-day at the King Fahd International Stadium in Riyadh as the first leg between Al Hilal and, perhaps a bit surprising given expectations at the start of the season, Urawa Red Diamonds kicks off at 7:15PM local time. Two time ACL champions, and thrice runners up, Al Hilal have cruised through the tournament and have yet to record a single defeat in the current campaign. Progressing comfortably from each knockout round, with aggregate scores of 4-2(Esteghlal), 3-0(Al Ain) and 6-2(Persepolis).
Despite securing an early spot in the round of 16 and winning their group ahead of Shanghai SIPG, the ride has been far bumpier for the Urawa Reds. The 2007 ACL champions came back from 0-2 to beat Jeju United in extra time, then turned 1-3 into 5-4 against Kawasaki Frontale and finally eliminated SIPG by the odd goal to reach the final.

The Saudi giants have also gotten off to a fine start in the new domestic league season and have positioned themselves as favourites to defend their championship title, whereas Urawa find themselves in a disappointing 7th place in the J-League and now stand before their last chance at silverware during 2017. Even former midfielder, Takafumi Hori, who took the reign as new head coach in July, admits that he had not expected his team to make it this far in competition, although the hard work has secured a thoroughly deserved place in tonight’s final. With only a single away win during the entire competition, the visitors will have to rely on their perfect home-record and simply try not to fall too far behind ahead of next week’s return leg. The Japanese will have to be sure not to make any mistakes and it will be crucial for playmaker Yōsuke Kashiwagi to be precise whenever an opportunity to supply Shinzo Koroki and Rafael Silva presents itself. But should they fail to contain former FC Porto and Nice midfielder Carlos Eduardo, the Brazilian will almost certainly be the weight that tips the scale Al Hilal’s way.  They may have beaten some very good sides along the way but nothing compares to Al Hilal, who have lost but a single match during 2017(away to ES Tunis in the Arab Club Championship) and will be confident and patient when trying to grind their way to their first ACL-title since the 1999/2000-season, while redeeming themselves for the 2014 final defeat to Western Sydney Wanderers. The Saudi side’s head coach, Ramón Díaz, says he will rely on the extensive experience of his squad and thinks it will come down to discipline and focus. Urawa skipper, Yuki Abe scored one of the goals when the Reds secured continental glory a decade ago and is one of only two players left from that squad (the other being Tadaaki Hirakawa), he says that although Al Hilal have matched his side’s unbeaten record of 2007, the objective is to get a goal and a draw back to the fortress that is Saitama Stadium.

Being Swedish, I’m not completely unfamiliar with the concept of two legged-finals, as this was once the practice of our domestic cup, and indeed at one point in time even the way we would end our league season, but I do prefer events like this to be played in a single evening and in a neutral setting. However, I understand the reasons behind this system given the geographical circumstances and will be especially interested in how it affects the amount of time spent feeling each other out and settling into the match.

FINALDAGS I AFC CHAMPIONS LEAGUE

Det är finaldag i AFC Champions League när det första mötet mellan Al Hilal och, kanske lite överraskande, Urawa Red Diamonds, sparkar igång klockan 17:15, svensk tid, på King Fahd International Stadium i Riyadh. Tvåfaldiga ACL-mästarna, som även tagit hem tre silverpengar, Al Hilal har flugit fram genom hela turneringen, utan en enda förlust och med ett bekvämt slutspelsfacit som sett Saudierna ta totalsegrar med 4-2(Esteghlal), 3-0(Al Ain) och 6-2(Persepolis).
Trots ett tidigt säkrat avancemang och gruppseger före Shanghai SIPG så har vägen varit krokigare för Urawa Reds. 2007 års ACL-vinnare vände 0-2 till seger via förlängning mot Jeju United, 1-3 till 5-4 mot Kawasaki Frontale och slog till sist ut SIPG med uddamålet i semifinal.

De Saudiska jättarna, i Sverige kanske mest kända genom Chippen Wilhelmssons sejour i klubben, 2008-2012 men med ett välfyllt prisskåp, har även fått en strålande start i säsongens inhemska liga och befäst sin position som favorit att försvara förra säsongens ligatitel, medan Urawa befinner sig på en 7:e plats i sluttampen av J-League och nu står inför sin sista chans att ta hem en titel i år. Till och med tidigare mittfältaren, Takafumi Hori, medger att en plats i turneringens final inte var något han trodde på när han tog över som huvudtränare i juli i år, även om det hårda arbetet som lett dit gör platsen ytterst välförtjänt. Med bara en enda seger på bortaplan hittills i ACL så kommer gästerna att förlita sig på sitt 100%iga hemmaspel och inte hamna för långt efter inför nästa veckas returmöte. Japanerna måste vara felfria och det blir av högsta vikt att spelfördelaren, Yōsuke Kashiwagi, är precis i sina passningar när helst chansen uppenbarar sig att förse Shinzo Koroki och Rafael Silva med hotande bollar. Skulle man å andra sidan misslyckas att isolera tidigare Porto- och Nice-spelaren Carlos Eduardo så blir brassen med största säkerhet tungan på vågen för sitt Al Hilal. Urawa må ha slagit flera bra lag på vägen men inget som Al Hilal som bara förlorat en enda match under 2017(ES Tunis i Arabiska Klubbmästerskapet) och kommer vara självsäkra och tålmodiga i att mala ner motståndet och säkra sin första ACL-titel sedan säsongen 1999/2000 och revanschera sig för finalförlusten mot Western Sydney Warriors 2014. Saudiernas tränare Ramón Diáz säger att han kommer förlita sig på erfarenheten i sin trupp och att de avgörande faktorerna blir disciplin och fokus. Urawas Lagkapten Yuki Abe, som gjorde ett av målen när the Reds blev kontinentalmästare för ett decennium sedan och är en av bara två spelare som är kvar i truppen sedan dess(den andre är Tadaaki Hirakawa), säger att även om Al Hilal upprepat hans lags obesegrade säsong från 2007 så är målet att få med sig minst ett mål och kryss till returen i hemmaborgen Saitama Stadium.

Som svensk är man ju inte helt obekant med konceptet dubbelmöte i finaler eftersom det ett tag var så vi avgjorde Svenska cupen, och ja, under en period till och med Allsvenskan, men jag föredrar en direkt avgörande match på neutral plan. Med det sagt så förstår jag såklart de geografiska förutsättningar som ligger till grund här och det blir intressant att se hur det påverkar tiden lagen spenderar på att känna av varandra och växa in i matchen.

Semi final-time in the ACL

It’s drawing ever nearer to the AFC Champions League final as the East Asian section semi-final between Shanghai SIPG and Urawa Red Diamonds kick-off tonight in the major Chinese port city. The home-side are still in the CFA Cup and were surprisingly invited back into the race for the domestic league title by Guangzhou Evergrande, who dropped 2 points during the weekend to let SIPG within 4 points at the top of the table. Great for the excitement during the last 4 rounds of the CSL but, perhaps, a distraction in tonight’s match as SIPG would surely prefer breaking Evergrandes massive dominance at home to becoming continental champions this year.
For the visitors, the situation is more straightforward. Eliminated from both domestic cups and on a insipid 7th place in the J-League, this is the Reds last chance for glory in 2017.
The way each club qualified for the semis were essentially different as well, SIPG seemed to have their quarter-final nicely wrapped up after a solid 4-0-win in the first leg at home to Evergrande. The Guangzhou-side, however, fought back hard and won by the same result in the reverse fixture, leaving SIPG to crawl through on penalties. For Urawa, it took an impressive turnaround, coming from 3-1 down to win the home-leg 4-1 against Kawaski Frontale. I still hold the home-side as favourites tonight since the Red Diamonds are a very different team away from their Red Wall back home in Urawa, but neither side puts defending first and I also expect it to be an entertaining and high scoring affair. 4-2 rather than 2-0 so to speak. Hulk and Shinzo Koroki getting at least one for their respective side would feel like a pretty safe bet.

Semifinaldags i ACL

AFC Champions League-finalen kryper allt närmare när den östasiatiska sektionens semifinal mellan Shanghai SIPG och Urawa Red Diamonds startar i den kinesiska hamnstaden ikväll. Hemmalaget är även kvar i CFA Cup och bjöds tillbaka in i titelracet i CSL i helgen när Guangzhou Evergrande oväntat tappade 2 poäng och SIPG kunde minska avståndet upp till förstaplatsen till 4 poäng med lika många omgångar kvar. Fantastiskt för spänningen i CSL men, möjligtvis en distraktion inför kvällens match, då SIPG säkerligen hellre skulle bryta Evergrandes totala dominans på hemmaplan hellre än att vinna den kontinentala titeln i år.
För gästerna är situationen långt mer okomplicerad. Utslagna i båda de inhemska cuperna och på en intetsägande sjundeplats i J-League så är detta den enda chans man har kvar att bärga en titel under 2017.
Sätten som klubbarna kvalificerade sig för semin är även de väsensskilda, SIPG såg ut att ha knutit ihop säcken med 4-0 i den första kvartsfinalen mot Evergrande men kantoneserna slogs med näbbar och klor och såg med samma siffror till att SIPG fick kravla sig vidare efter straffar i returen. Urawa, å sin sida, stod för en imponerande vändning när man slog Kawasaki Frontale med 4-1 hemma. efter att ha förlorat med 3-1 borta. Jag håller ändå hemmalaget som favoriter ikväll eftersom the Reds är ett helt annat lag på bortaplan än framför den röda väggen i Urawa, men inget av lagen sätter försvarsspelet främst få förvänta er en underhållande och målrik affär. 4-2 snarare än 2-0 och åtminstone ett mål i varsin ände för Hulk och Shinzo Koroki är nog ett par bra tips.