Dubbelt upp i nationella derbyn i ACL

AFC Champions Leagues kvartsfinalrunda sparkade igång igår med en mållös match mellan Al Ain (Förenade Arabemiraten) och Al Hilal SFC (Saudiarabien) i den västra sektionen och idag kommer den östra avdelningen igång igen. Vi har två inrikes möten att se fram emot, specifikt en kinesisk mellan Shanghai SIPG och Guangzhou Evergrande, och en japansk mellan Kawasaki Frontale och Urawa Red Diamonds.

Shanghai SIPG – Guangzhou Evergrande

Först ut är mötet mellan de två lagen i toppen av CSL, Shanghai SIPG och Guangzhou Evergrande. SIPG föll ur det inhemska ligaracet när de förlorade mot Guizhou i helgen och lämnade vägen vidöppen för Evergrande att jogga hem sitt 7:e raka ligaguld. Eftersom André Villas-Boas lovat sina chefer åtminstone en titel under året så är det nu bara den inhemska cupen och AFC Champions League kvar att uppfylla detta.

Det blir det fjärde, av totalt sex, mötet lagen emellan i år och det har varit särdeles jämnt såhär långt. Uddamålsseger för Evergrande hemma och kryss i Shanghai i ligan följt av uddamålsseger för SIPG i det första semifinalmötet i cupen i de tre tidigare matcherna.

Inget av lagen har varit i någon fantastisk form på sistone men om man tittar på de förutsättningarna som finns så har Paulinhos flytt från Evergrande till FC Barcelona (under oroväckande misstänkta omständigheter) gjort Hulk ohotad i positionen som Kinas (och Asiens) bäste spelare men det kantonesiska laget är ändå ett mer välfungerande kollektiv. Återvändande brassestjärnan Muriqui skulle kunna uppfattas som en ersättare för Paulinho men konkurrerar snarare med landsmannen Alan på vänsterkanten.
Med tanke Paulinhos avsked, samt det faktum att vi ännu inte sett någon bortaseger i lagens inbördes möten innevarande säsong och att SIPG-tränaren börjar få ont om alternativ om han ska hålla sitt löfte till styrelsen, så bör nog hemmalaget ses som favoriter ikväll. ACL ger dessutom Villas-Boas möjligheten att spela Odil Akhmetov utan att använda upp en av sina platser för utländska spelare vilket betyder att han fortfarande har möjligheten att använda sin brasilianska stjärntrio Hulk, Oscar och Elkeson. Över två matcher är det svårare att sia, speciellt då vi ännu inte vet effekten av att förlora sin starkast lysande stjärna så sent på säsongen. Dock så har man en stabil grund och Muriqui ersätter en del av spetskompetensen man förlorat i Paulinho (Barcelona-köpet stod för två av lagets tre mål i åttondelsfinalen) och med ligan så gott som i hamn så kan Luiz Felipe Scolaris manskap börja drömma om en tredje AFC Champions League-titel och en nästan perfekt säsong.

 

Kawasaki Frontale – Urawa Red Diamonds

På andra sidan Östkinesiska Havet (och en bra bit till bort) utspelas imorgon kväll en än mer lokal uppgörelse. Då har Urawa Red Diamonds beryktade supportrar en timmes tågresa till andra sidan Tokyo och det första mötet borta mot Kawasaki Frontale. I ligan är Frontale i allra högsta grad inblandade i jakten på vad som skulle bli klubben första titel någonsin medan Reds kan fokusera fullt ut på att upprepa sin bedrift från 2007 och bli asiatiska mästare.

Båda lagen föredrar att spela hemma, speciellt Urawa som är ett helt annat lag framför ”den röda väggen”, därmed lär Frontale satsa allt på att skaffa sig ett ordentligt försprång samtidigt som Reds är nöjda med ett kryss. Nyckeln till att stoppa ett målfarligt hemmalag (båda lagen är väldigt målglada hemma men inte alls på bortaplan) kommer ligga i att isolera veteran-playmakern Kengo Nakamura och hindra bollen från att nå fram till skyttekungen Yu Kobayashi. Allt kommer att hänga på morgondagens resultat men magkänslan, och även den bredare arsenalen framåt (Koroki, Rafael Silva och Ljubijankic), gör att jag håller Red Diamonds som favoriter över två matcher, trots att Frontale vann den enda tidigare matchen lagen emellan i år med hela 4-1.

Double domestic derbies in the ACL

The quarter finals in the AFC Champions League kicked off yesterday with a west Asian a goalless draw between Al Ain (UAE) and Al Hilal SFC (Saudi Arabia) and today, the east Asian section gets rolling again. We have two national affairs to look forward to, more specifically a Chinese one between Shanghai SIPG and Guangzhou Evergrande, and a Japanese one between Kawasaki Frontale and Urawa Red Diamonds.

 

Shanghai SIPG – Guangzhou Evergrande

Starting with the clash of the CSL top two, Shanghai SIPG and Guangzhou Evergrande. SIPG fell out of the domestic title race by losing to Guizhou during the weekend, leaving Evergrande to jog the CSL home for the 7th consecutive season. Considering André Villas-Boas has promised his bosses silverware this year, it’s now down to the CFA Cup or ACL if he is to keep his word.

It will be the fourth out of a total of six matches between the two sides this year. It has been particularly even overall, with a draw and a home-win for Evergrande in the CSL, and a home-win for SIPG in the recent first leg of the CFA Cup semi-final in the previous three.

Neither side has been in fantastic form lately but looking at the state of things, Paulinho’s transfer from Evergrande to FC Barcelona (under worryingly suspicious circumstances) has left SIPG’s Hulk unchallenged as the best player in China (and Asia) but the Cantonese side is still works better as a unit. The re-signed Brazilian star Muriqui could be perceived as a replacement for Paulinho, but is more likely competing with his countryman Alan on the left wing.
Keeping the departure of Paulinho, along with the fact no away wins have been recorded in the previous three matches between the two clubs this year and that the SIPG manager is running out of ways to make good on his promise, in mind, SIPG should be considered favorites tonight. The ACL also gives André Villas-Boas the opportunity to play Odil Akhmedov without using up a foreign player spot, meaning he still has room for his Brazilian super-trio of Hulk, Oscar and Elkeson. Over two legs it’s incredibly difficult to predict the outcome, especially as we still don’t know how Evergrande will cope with losing their brightest shining star so late. Still, the foundation is strong and Muriqui recovers some of the excellence of Paulinho (the Barcelona signing scored two out of Evergrande’s three goals in the round of 16). With the league more or less wrapped up already, Luiz Felipe Scolari’s side will start thinking of the possibility of a third ACF Champions League-title and a nearly perfect season.

 

Kawasaki Frontale – Urawa Red Diamonds

Across the East China Sea (and a fair bit onwards) an even more local affair takes place on the eve of tomorrow. The famous Urawa Red Diamonds fans have about an hour on the train to make it to the other side of Tokyo and the first leg away to Kawasaki Frontale. Frontale are highly involved in the race for what would be their first ever title, while the Reds can focus all their energy towards repeating their 2007-feat of becoming Asian champions.

Both sides prefer to play at home, especially Urawa who are a very different outfit in front their “red wall”. Hence, Frontale will looking to secure a comfortable lead ahead of the return fixture and the Reds would be happy with a draw. The key to stopping the high scoring home-side (both teams score at will at home but not very much on the road) will lie in isolating veteran playmaker Kengo Nakamura and stop the ball from reaching top-scorer Yu Kobayashi. It all comes down to getting the result tomorrow night but based on gut-feeling, and the more varied arsenal of firepower (Koroki, Rafael Silva and Ljubijankic) I hold the Reds as favorites to come out on top over two legs. Despite Frontale winning 4-1 in the only previous match between the two sides this season.

Muangthong United – Kawasaki Frontale, en match med två ansikten

Det hela började i ett rasande lågt tempo, fokus från båda håll såg ut att ligga på att inte förlora matchen. Frontale rullade lugnt boll i speluppbyggnaden och Muangthong var fast beslutna att inte tappa sina försvarspositioner. Det tog 22 minuter innan vi fick se ett hyfsat läge när Rhayner kom loss i straffområdet men fick se avslutet täckas av landsmannen Célio. Brassen fick ett par minuter senare ytterligare ett läge, denna gång ännu bättre, men det tama avslutet vållade inte Kawin Thammasatchanon i målet några som helst problem. Matchen såg äntligen ut att öppna upp sig lite i takt med att japanerna kom i i den och ökade tempot något men snart var det tillbaka till långsam sidledsfotboll där inget av lagen visade några intentioner att skapa målchanser.
I den 38:e minuten blev Chanatip Songkrasin helt ensam i straffområdet men skickade bollen långt över Jung Sung-Ryongs ribba. Efter det hände ingenting och 0-0 i halvtid såg ut att vara skrivet i sten men som en blixt från klar himmel skapade Teerasil Dangda lite utrymme åt sig själv strax utanför straffområdet och såg med ett distinkt skott lågt intill den bortre stolpen till att värdarna kunde gå till pausvila i uddamålsledning.

Målet gav tillbaka det självförtroende som Muangthong tappade i förra veckans dubbla ligaförluster och laget så fast beslutet ut att öka på sin ledning i början av den andra halvleken. Efter bara 4 minuter nådde en fin frispark Célio men mittbacken lyckades nicka bollen utanför från sin position inuti målområdet. Hemmalagets entusiastiska anstormning fortsatte i några minuter till innan Frontale hittade tillbaka in i spelet men det var nu mycket öppnare spel och fler chanser skapades åt båda håll på den första kvarten efter paus än på hela den första halvleken.
I minut 66 nickade inhopparen Yu Kobayashi in en hög boll i straffområdet, Naoaki Aoyama nådde inte fram och bollen hamnade hos Kengo Nakamura som tog ned den och placerade in 1-1 ensam med Kawin. Muangthongs rop på hands föll för döva öron och bara tre minuter senare slog Kobayashi till själv med en magnifik volley till 1-2.
Hemmalaget lät sig inte nedslås utan inledde omgående jakten på ett kvitteringsmål, Célio fick ytterligare ett läge i målområdet på en hörna och denna gång gick nicken på mål men Jung kunde enkelt avstyra. Thailändarna gjorde ett tappert försök men lämnade sig blottade bakåt och Kobayashi kunde göra sin andra assist för kvällen när han i minut 89 hittade Hiroyuki Abe på den bortre stolpen. Med det målet ser Frontale ut att ha säkrat avancemanget redan efter halva dubbelmötet.

I kvällens andra match tog Guangzhou Evergrande en planenlig seger hemma mot Kashima Antlers. Matchens enda mål kom på en hörna som skarvades vidare till Paulinho, brassestjärnan hade bara att enkelt peta in bollen i det öppna målet och Evergrande får ta med sig en 1-0 ledning till nästa veckas returmöte. Den kinesiska klubben lär dock vara mycket missnöjda med att inte ha lyckats omsätta fler av sina många kvalificerade chanser i mål.

Muangthong United – Kawasaki Frontale, a game of two halves

The match kicked off at very low pace, both sides looking mainly focused on not losing as Frontale were patient in their build up and Muangthong seemed hell bent on not falling out of their defensive positions. The first decent opportunity came after about 22 minutes of play as Rhayner broke through for the visitors, only to see the shot blocked by his countryman Célio. The Brazilian had an even better chance only two minutes later but his poor finish failed to cause Kawin Thammasatchanon any problems. The game was finally opening up as the Japanese side became more comfortable and upped the tempo. Unfortunately, the change was only temporary and it was soon back to slow, sideways football with little show of intent from either outfit.
In the 38th minute, Chanatip Songkrasin was left with acres of space in Frontale’s box for Muangthong’s first real chance of the evening. However, the Thai-international fired well over Jung Sung-Ryong’s crossbar. After that, little of interest happened and it looked destined to stay goalless until the end of the first half but, out of nowhere, Teerasil Dangda found a little bit of space a few metres outside the penalty area and fired a distinct, low shot into the far corner to put the hosts ahead just before the break.

The goal brought back most of the confidence lost in Muangthong’s two defeats last week and they came out determined to add to their tally. Célio reached a well taken free-kick after only four minutes of play but headed wide from inside the 6-yard box. The enthusiasm lasted for a few more minutes but then, Frontale found their footing again. The game was now much more open and within 15 minutes there had been more chances both ways than during the first 45.
In the 66th minute Naoaki Aoyama failed to reach a header from substitute Yu Kobayashi and the ball found Kengo Nakamura who brought it down and, in alone with Kawin, made no mistake. Muangthong claimed it was handball but the goal stood, and, soon, it was all turned around. This time Kobayashi did it himself with a beautifully taken volley into the top corner and Frontale were in front after 69 minutes played.
The home-side managed to stay focused and start chasing the equaliser instantly, Célio had another opportunity inside the 6-yard box following a corner, and this time hit the goal, but was easily thwarted by Jung with a quarter of an hour left to play. The Thais gave it a good go but became exposed at the back, leading to Yu Kobayashi setting up another goal, as he found Hiroyuki Abe on the far post only minutes before the final whistle. Now, Frontale certainly seem to have this wrapped up halfway into the round.

In the other match this evening, things went according to plan as Guangzhou Evergrande beat Kashima Antlers. The only goal came from a corner that reached Paulinho, who was left with an easy tap in to put his team in front ahead of next week’s second leg. However, Evergrande will be kicking themselves for not converting on any more of the many chances created.