Inför Buriram Utd – Beijing Guoan i ACL

Ligamatchen mellan Buiriram United och PTT Rayong som skulle ha spelats på lördagen sköts upp, officiellt var det på grund av ohälsosamma nivåer av PM2,5-partiklar i luften men de mätningar som rapporterades under lördagen skvallrade inte om några sådana förorening i Buriram. Vissa rykten gör istället gällande att matchen i själva verket flyttades för att ge den hegemoniska klubben tid att fokusera på tisdagens möte med Beijing Guoan i AFC Champions League. Buriram har satt upp ett tydligt mål för det internationella cupspelet som går ut på att ta sig längre än förra säsongens åttondelsfinal och i och med hemmasegern mot de Sydkoreanska mästarna Jeonbuk i den förra omgången har Åskslottet gett sig alla chanser att ta det första steget genom gå vidare från en väldigt tuff grupp (det fjärde laget är Urawa Red Diamonds som slog Buriram med hela 3-0 i Japan). Det är hemmaspelet som är nyckeln för Isaan-klubben ifall förra årets resultat ska kunna både upprepas och överträffas så det här är en nyckelmatch för möjligheterna att nå ett av den nya säsongens stora målsättningar.

Trots att Buriram inför helgen toppade Thai League, och nu ligger tvåa med en match till godo efter Port FCs demolering av PT Prachuap som låg i delad serieledning, så har de inte imponerat under inledningen av säsongen. Det är såklart till stor på grund av att de hållit så väldigt hög standard under tidigare år men det stora frågetecknet inför säsongen, det ifall stjärnvärvningen Modibo Maïga skulle kunna fylla Diogos skor, har inte rätats ut det minsta. Brassen har dominerat på egen hand under några säsonger och har fortsatt på den inslagna vägen efter flytten till den malaysiska storklubben Johor Darul Ta’zim (JDT) i vintras. För den tidigare West Ham United-anfallaren Maïga är det tur att ett par av klubbens egna produkter lyckats ta över lite av målskyttet efter spelaren som vann mer än ett par matcher på i stort sett egen hand under 2018 och ersättaren har ännu inte gett sin nya arbetsgivare någon som helst valuta för pengarna. Detta gör årets thailändska liga mycket mer oviss men det råder inget tvivel om att Buriram kommer vara med hela vägen även i år och insatsen mot Jeonbuk visar att de har lagt grunden för att prestera regelbundet även i ACL.

Gästerna reser från den kinesiska huvudstaden med ett perfekt facit efter fyra ligamatcher men bara en enda poäng från två fajter i ACL hittills. I en turnering där hemmaplan spelar stor roll förlorade Guoan första borta mot Jeonbuk och spelade sedan 0-0 hemma mot Urawa Reds i den andra omgången. Som helhet har Buriram ställts mot lag av liknande kvalitet förut men det är högst ovanligt att spela mot en trio av spelare av samma snitt som Jonathan Viera, Cedric Bakambu och Renato Augusto i Asien. Med det sydkoreanska stjärnskottet Kim Minjaes kapacitet i luftrummet och Zhang Xizhes individuella kvalitet utöver redan nämnda stjärnor så kan man anta att Burirams försvar kommer sättas på prov ordentligt.

När Maïga nu skjuter blankt så star Burirams hopp om att producera mål till deras lovande offensiva inhemska spelare (mer exakt Supachai Jaided och Supachok Sarachart, som gjort 3 mål på 6 macher i T1 och hans lags enda mål hittills i ACL) och den brasilianska Asienvagabonden Pedro Júnior. Det här är annars precis den typ av match jag trodde att Hajime Hosogai hade värvats in för att bidra i men eftersom han fick stryka på foten och den designerade AFC-spelarkvotplatsen istället gick till den spännande unge Vietnamesen Luong Xuan Truong så är den erfarne japanen inte längre ett alternativ. Det betyder att Ratthanakorn Maikami och Sasalak Haiprakhon får ansvaret att hantera Guoans offensiva mittfält och hjälpa fembackslinjen genom att se till så att bollen inte når Bakambu, medan Andrés Túñez och Pansa Hemviboon blir viktiga för att avvärja bollarna från de precisa fötterna motståndarna har att skicka fram vid fasta situationer.

Det ser ut att bli en mycket intressant match mellan ett Guoan som kan prestera helt fantastiska saker på en bra dag och ett Buriram som är på god väg att bli ett välbekant inslag på den här nivån av asiatisk fotboll och som kommer med stort självförtroende i jakten på en ny överraskande seger. All press ligger dessutom på gästerna som helt enkelt inte har råd att förlora ifall de ska ha en rimlig chans till avancemang från gruppen. Eftersom de är från Peking så skulle de dessutom säkert känt sig mer bekväma med att spela i den påstådda smogen snarare än i de 35 grader i skuggan som väntas vid avsparkstid.

Buriram Utd, preview of ACL vs. Beijing Guoan

The Buriram United – PPT Rayong game in the Thai League that was supposed to take place on Saturday was postponed, the official reason being due to the level of PM2.5-pollutants in the air. But, the reported levels don´t really back that explanation up and rumours have had it the match was really moved to let the hegemons focus on Tuesday´s home clash with Beijing Guoan in the AFC Champions League. Buriram have made it their mission to improve on last year´s round of 16 exit and, despite the tall order this may be, Thunder Castle´s home win against K-League champions Jeonbuk in the previous round makes the first step of progressing from a very tough group (the fourth team being Urawa Red Diamonds who beat Buriram 3 goals to nil in Japan) plausible. For the Isaan-boys to repeat and surpass their own 2018 continental performance they will have to rely on their home form so this game is crucial to one of the main objectives of the new season.

Despite going into the weekend as league leaders, only to have dropped to second place with a game in hand following Port FC´s dismantling of joint top side PT Prachuap, Buriram have failed to impress so far. Due largely, of course, to the standard they´ve set in previous years. The big question mark ahead of the season was whether marquee-signing Modibo Maïga would be able to fill the shoes of his predecessor, Diogo. The Brazilian have been a dominating force all on his own for a few years and have continued his to apply his trade in the same fashion at Malaysian giants Johor Darul Ta’zim (JDT) since his winter transfer. As far as his replacement goes, let´s just say the former West Ham United-striker is lucky a couple of the homegrown youngsters of Buriram have picked up some of the slack. Diogo won more than a few games, more or less, singlehandedly in 2018 and Maïga has yet to contribute anything of value to his new employer, making the Thai League look like a far more unpredictable affair in 2019. Still, Buriram will be in that to the very end and showed against Jeonbuk that they´ve built a foundation for becoming a regular performer in the ACL as well.

The visitors travel from the Chinese capital with a perfect record from four league games, but only a single point in their opening two ACL games so far. In a tournament where home advantage counts for a lot, Guoan lost away to Jeonbuk in the first round and where then held to a goalless draw by visiting Urawa Reds in the second. The overall quality is not new to Buriram but playing against a trio of top-class opponents like Jonathan Viera, Cedric Bakambu and Renato Augusto is a rare thing in Asian football. With the aerial ability of South Korean starlet centre-back Kim Minjae, who turned down a move to Watford in the English Premiership to join Guoan, and the individual quality Zhang Xizhe added to the foreign firepower, the Buriram defence will be up for a massive test.

With Maïga firing blanks, Buriram´s hopes of scoring rests largely on their up-and-coming attacking Thai players (namely Supachai Jaided and Supachok Sarachart, who´s scored 3 in 6 in the T1 and his clubs only goal so far in the ACL) and Asia wandering Brazilian striker Pedro Júnior. This is just the type of matches that I expected Hajime Hosogai was brought in for, but with the experienced Japanese midfielder getting rejected for his clubs AFC-player quota in favour of the very promising Vietnamese youngster Luong Xuan Truong, that option is off the table. Leaving Ratthanakorn Maikami and Sasalak Haiprakhon to deal with Guoan´s attacking midfield and help the back five by stopping the ball from reaching Bakambu. While Andrés Túñez and Pansa Hemviboon will be crucial in handling the precise deliveries from set-pieces.

This should be an interesting one, Guoan can produce some fantastic performances on their day, but Buriram is becoming a well-established presence at this level of the Asian game and will fancy their chances of another upset. All the pressure will be on the visitors who cannot afford to lose at this point of the group stage if they want to have a decent chance at progressing and, being from Beijing, they would probably have felt more comfortable playing in the alleged smog of Saturday rather than the 35 degrees Celsius expected at kick-off.

 

Thai League 2019: I spåkulan

Det är nu bara timmar tills den nya ligasäsongen sparkar igång med motet Ratchaburi – Trat och jag tänkte försöka mig på att förutse alla hur säsongen kommer att arta sig för de olika klubbarna. Jag känner mig ganska trygg i den övre halvan men ju närmare bottentrean jag kommer blir det tuffare och tuffare. Speciellt då jag inte såg mycket av League 2 förra året vilket gör att jag får förlita mig på magkänsla, förra årets resultat och lagens transferaktivitet under vintern. Hur som haver så hoppar vi med huvudet före in och går uppifrån och ner.

  1. Bangkok United

Fyra raka topp 4-placeringar (4-2-3-2) och jag tror att tiden är kommen för Mano Pölkings gäng att ta det sista steget och klämma sig förbi Buriram i toppen. Under förra året var de det lag som såg mest välorganiserat ut och med en del riktigt fina värvningar sedan dess (Nelson Bonilla, en utmanare om skytteligatiteln, 25 mål för Sukhothai är nästan snuskigt bra, och Tristán Do som bidrar med en massa kvalitet) för att förbättra en redan imponerande spelstil så tror jag de nu kommer ha lägstanivån som krävs för att knipa förstaplatsen. Juste, dessutom är dansk-filippinske målvakten Michael Falkesgaard ligans klart bästa.

 

  1. Buriram United

Att tro att thailändsk fotbolls suveräner kommer vara med i racet hela vägen in i kaklet är inget kontroversiellt antagande och att gå från 16 poängs vinstmarginal till en andraplats kan låta som ett jätteras. Men även om klubben värvat några stora namn (Modibo Maïga, Hajime Hosogai och  Pedro Júnior) så tror jag ändå att tappet av ligans dominanta spelare (Diogo såklart), och sedan även den spelare som skulle axla mycket av ansvaret (Osvaldo) strax innan fönstret stängde kan betyda ett tapp i 10-poängsklassen. I combination med att det är fullt rimligt att tro att Bangkok United tar omkring 9 poäng fler än förra året så är det försprånget i så fall bortblåst.

 

  1. Port FC

Visserligen ett oväntat lugnt transferfönster för hamnklubben men de värvningar som gjorts ser ut att vara noggrant övervägda för att bade höja kvalitén och bredden, speciellt på lagets mycket viktiga centrala mittfält (Ko Seul Gi och Sumanya Purisai). Eftersom lagets stora problem förra säsongen stavades “jämnhet” så kan hårdare konkurrens på nyckelpositionerna vara precis vad som behövs för att gneta till sig ack så välbehövliga segrar när spelet hackar och befästa förra årets topp 3-position.

 

  1. Muangthong United

Här måste vi först och främst ta upp klubbens slogan för den kommande säsongen, nämligen ”Football´s Coming Home”. Det kunde vara så att det här är trollande på fantastisk nivå men tyvärr är det omöjligt att skönja ens ett uns självdistans. Klubben som vill se sig som Thailands största slutade en poäng bakom rivalerna i Port förra året och säger sig nu sikta på sin 5:e ligatitel. Jag har dock svårt att se det hända, trots imponerande offensiva förstärkningar i Mario Gjurovski och Aung Thu. Tappen (Tristán Do och Naoaki Ayoama) är för stora och laget ser så otroligt framtungt ut. Hoppet till att förbättra slutplaceringen står nästan helt till att den nye målvakten, Vietnams etta Dang Van Lam, utmanar Michael Falkesgaard om platsen som ligans bästa.

 

  1. Suphanburi FC

Visade högre potential under stora delar av 2018 än 10:e-platsen antyder. Det gjorde även Kim Sung Hwan som anslutit till klubben efter ett blandat debutår i thailändsk fotboll med Port och nu ska försöka växa till den speluppläggare han flyttat söderut för att vara. Men mest av allt har klubben en anfallsduo som inte ställs i skamvrån av någon annan klubb i landet. Cleiton Silvas låneflytt från Chiangrai har gjorts permanent och även om han inte lyckats nå de höjder han hade i Muangthong sedan han återvänt efter ett äventyr i Kina så är han fortfarande en beprövad målskytt som kommer att producera. Bredvid honom kommer nu ligans näst bäste anfallare förra året, Jonatan Reis, att finnas. Tillsammans nätade de 40 gånger i ligan under 2018 och två anfallare med deras tekniska kvalité kommer att bli svåra att hantera för vilket försvar som helst.

 

  1. Chonburi FC

Sakta men säkert jobbar klubben sig tillbaka till toppen av thailändsk fotboll. Spelade fin fotboll förra året och har varit mycket aktiva på transfermarknaden. Ifall bitarna faller på plats fort nog så kan de överraska många i år.

 

  1. Chiangrai United

Svårspelade som få, väl illustrerat av hur de tvingade fram en straffläggning borta mot Sanfrecce Hiroshima i ACL-playoffet tidigare i veckan. Det verkar dock som att det råder viss oreda i klubben när nye tränaren José Borges sagt sig mindre än två veckor innan ligastart och man dessutom haft ett väldigt tufft transferfönster. Förra årets 5:e-plats ser därför ut att vara utom räckhåll nu.

 

  1. PTT Rayong

Baserat på seriesegern i förra årets T2, att de har ett stort företag i ryggen och fått till ett par riktiga kanonvärvningar så tror jag att badorten har ett framgångsrikt första år i T1 att se fram emot. De utmärkande värvningarna är före detta Chiangrai-försvararen Victor Cardozo, som kommer leda bakifrån och hänga några kassar under tiden, men också, och framförallt, en av mina personliga favoritspelare att komma fram i Arsenals akademi under åren, Jay Emmanuel-Thomas- JET har både fysiken och talangen att dominera många av sina motståndare i ligan och jag tror han kommer vara enormt framgångsrik, förutsatt att han klarar av att acklimatisera sig till en väldigt annorlunda kultur mot vad han är van vid.

 

  1. Nakhon Ratchasima FC

”Swatcats” överraskade under 2018 och slutade på en mycket imponerande 7:e-plats. De var dock bara 5 poäng före Bangkok Glass på nedflyttningsplats och 1 före Suphanburi på 10:e-plats. Den här säsongen blir säkert tuffare men klubben har tagit tag i problemen de haft med målskyttet genom att värva ett par mycket kapabla anfallare i form av Bernard Henry och Amadou Ouattara och borde inte ha några problem med att hålla sig kvar i mitten av tabellen.

 

  1. Ratchaburi Mitr Pohl FC

Borde inte vara så nära nedflyttningsplats som de var förra året (12). Några spelare har rört på sig men de har alla ersatts väl och laget ser starkare ut på pappret. Yannick Noli, brorson till den gamle franske landslagsmannen Basile Boli, kommer med välbehövlig spetskompetens framåt.

 

  1. Samut Prakan City

Klubben har behållit stommen som bar den tidigare licensinnehavaren, Pattaya United, till en åttondeplats förra året. Trots att skyttekungen Lukian flyttat till Chonburi så borde den nybildade klubben inte ha några problem att undvika nedflyttning under sitt första år någonsin.

 

  1. PT Prachaup FC

Att tappa bade Jonatan Reis och Lonsana Doumbouya bör betyda att man kan glömma en placering på övre halvan, för att inte tala om att upreppa förra årets succéartade 6:e-plats. Kan möjligtvis falla ännu hårdare och landa hela vägen nere i T2 till 2020 men det finns fortfarande några lag som ser sämre ut än Prachuap, som trots allt behållit en del kvalité i truppen.

 

  1. Trat FC

Slutade tvåa i T2 efter PTT Rayong och kommer få kriga för det men i slutändan tror jag att deras värvningar är tillräckligt bra för att de ska anpassa sig till T1. Mitt omdöme kan ha grumlats av det faktum att jag skriver detta på en underbar ö i Trat-regionen men jag ser åtminstone ett år till i högstadivisionen för dem.

 

  1. Sukhothai FC

Farligt nära nedflyttning (4p) i fjol och trots en mycket aktiv transfervinter så blir förlusten av Nelson Bonilla till Bangkok United helt enkelt för svår att hantera och man trillar ur.

 

  1. Chainat Hornbill FC

Klarade sig med nöd och näppe kvar på bekostnad av Bangkok Glass i slutomgången av ligan förra året. Jag är inte den som slänger anklagelser omkring mig så jag säger bara att domaren i den sista matchen hade… lite otur när han tänkte vilket i sin tur gjorde Chainat väldigt lyckosamma när de fick sin andra mycket tveksamma straff för kvällen och kunde rädda kontraktet med säsongens sista spark. De har dock använt upp sin tur nu och nedflyttning väntar.

 

  1. Chiangmai FC

Det sista laget att säkra uppflyttning förra året blir det förra att åka ur i år. Truppen ser helt enkelt inte tillräckligt stark ut trots att systerklubbarna BG Pathum United och Chiangrai United lånat ut alla spelare de kommit över.

Thai League 2019: My predictions

It´s only hours left until the start of the new league season and I´m making a go at foreseeing the future of each participant. I have a very good sense of how I see the upper half panning out but I must admit, it gets tougher and tougher the closer to the bottom three I get. Especially as I didn´t watch any League 2 last year I have very little to base this on more than gut feeling, 2018 results and transfers made during the winter. Anyway we´ll jump right into it from the top and make our way down.

  1. Bangkok United

Four consecutive top-4 finishes (4-2-3-2) and I think the time has come for Mano Pölking´s team to make that last push and overtake Buriram at the top. They looked the most well organised team in the league last year and with some very good activity in the transfer market (Nelson Bonilla a contender for the golden boot, I mean 25 goals for Sukhothai is just silly, and Tristán Do just adding heaps of quality to the squad) to fine tune an already impressive style of play, I think they will have the consistency to grab the top spot in the end. Oh, and Danish-Filipino goalkeeper, Michael Falkesgaard is a level above the rest in this division.

 

  1. Buriram United

We´re safe to assume the dominant force in Thai football will be in it to the very end and going from 16 points clear to a second place finish in one year sounds a massive decline. However, despite adding some big names (Modibo Maïga, Hajime Hosogai and Pedro Júnior) I still think losing the outstanding player in the league (Diogo, of course), and then the player who was supposed to take over much of his responsibility (Osvaldo) at the very end of the transfer window, could well mean 10 points less in a full season. Bangkok United adding around 9 to their total tally is equally fathomable and the huge difference from last year is then gone with the wind.

 

  1. Port FC

Surprisingly inactive in the transfer market but the few additions made looks like they´re carefully selected to improve overall quality and add some depth, especially, in central midfield (Ko Seul Gi and Sumanya Purisai). With the team´s biggest problem last year being a lack of consistency, having tougher competition in it´s key area on the pitch might be just what´s needed to grind out those extra few points and consolidate last year´s top 3-finish.

 

  1. Muangthong United

First, we need to address the club slogan for the year, “Football´s Coming Home”. Could be top, top banter but, unfortunately I don´t sense even a whiff of irony in it. The club that likes to consider itself the biggest one in Thailand finished one point shy of rivals Port last year and claim to be gunning for its 5th league title. I really don´t see that happening, despite the very impressive offensive signings of Mario Gjurovski and Aung Thu. Departures (Naoaki Ayoama and Tristán Do) are too big and the team is looking extremely unbalanced and top heavy. Hope of improving on last year´s position is very much reliant on new goalkeeper, Vietnamese international Dang Van Lam, challenging Michael Falkesgaard for the place as the best in the league.

 

  1. Suphanburi

Showed more potential during parts of 2018 than their 10th place finish suggests. So did Kim Sung Hwan who´s joined the club after his debut year in Thai football at Port and will try to become the playmaker he´s moved south to be. But most of all, the front two is second to none in this division. Cleiton Silva has stayed on following his loan spell from Chiangrai United and even though he´s failed to reach the heights of his Muangthong days since returning from his adventure in China, he´s still a proven goal scorer and will get his fair share as usual. Alongside him, he will have the second best attacker in the league last year, Jonatan Reis. Between them, they bagged 40 league goals in 2018 and two attackers with their technical ability will be more than a handful for any defence.

 

  1. Chonburi FC

This is a club that slowly but steadily is making its way back to the top of Thai football. Played some very nice football last year and have had an extremely active transfer window. If the pieces fall into place early on they will be able surprise quite a few people this year.

 

  1. Chiangrai United

A tough opponent for any side, formidably illustrated by the team forcing Sanfrecce Hiroshima to a penalty shootout in the ACL playoff earlier in the week. However, the club seems to be in a bit of disarray with the departure of newly appointed manager José Borges less than two weeks before the start of the new season and have suffered a tough transfer window so I expect them to drop a couple of spots from their 5th place last year.

 

  1. PTT Rayong

Based on the fact they won the T2 last year, are backed by a big company and have made a couple of truly great signings, I think the seaside town will have a great first year of T1 football to look forward to. The standout signings are former Chiangrai centre-back Victor Cardozo, who will lead from the back while getting a couple of goals to his name, but also, and most of all, one of my own personal favourites ever to come through the Arsenal academy, Jay Emmanuel-Thomas. JET has the ability and physique to dominate many opponents in the league and I think he will make a huge difference, assuming he finds his place in a very different culture than he´s used to.

 

  1. Nakhon Ratchasima FC

The Swatcats had a surprisingly successful 2018, finishing in an impressive 7th place. However, they were merely 5 points ahead of Bangkok Glass in the relegation zone and 1 ahead of 10th placed Suphanburi. This year will likely be tougher but the club has addressed the problem it had with getting the ball in the back of the net by signing a couple of more than capable attackers (Bernard Henry and Amadou Ouattara) and should have no problem securing another mid-table finish.

 

  1. Ratchaburi Mitr Pohl

Shouldn´t be as close to the relegation zone as they were last year (12). A few players have moved on but they´ve all been replaced and the team is looking stronger on paper. Especially, Yannick Boli, nephew of former French international Basile Boli, who brings some much-needed edge to the front line.

 

  1. Samut Prakan City

The club has kept most of the squad that saw former license holders, Pattaya United, finish 8 in the previous year. Even despite having lost Lukian to Chonburi, the new entity should avoid relegation and stay in the top division in its first ever year of football.

 

  1. PT Prachuap FC

Losing both Jonatan Reis and Lonsana Doumbouya should mean any hopes of finishing in the top half of the table are gone, let alone repeating last year´s impressive 6th place finish. Could fall even harder and end up in the T2 in 2020 but there are still a few clubs that look worse off than Prachuap, who still have some quality in the squad.

 

  1. Trat FC

Finished second in T2 last year behind PTT Rayong and will struggle but, ultimately, I think their signings have been good enough to make the step up to T1 manageable. My judgement may be impaired by the fact that I´m writing this on a lovely island in the Trat district but I see at least another year in the top division in their future.

 

  1. Sukhothai FC

Dangerously close to relegation (4p) last year and, despite being very active in the transfer market, the loss of Nelson Bonilla to Bangkok United will prove to hard.

 

  1. Chainat Hornbill FC

Pulled off a great escape to stay ahead of Bangkok Glass in the final round of last year´s T1. I´m not the one to make accusations so I´ll just say the referee in that final game was… unlucky and that made Chainat lucky enough to get their second soft penalty of the night and secure the win needed to stay up with the final kick of the season. But, their luck will run out and relegation is on the cards.

 

  1. Chiangmai FC

The final team to win promotion last year will also be the first to get relegated. The squad simply doesn´t look strong enough, despite sister clubs BG Pathum United and Chiangrai United loaning out everything they can muster.