Konklusion av året som gått, Thaileague 2019 (2/4)

Med bottenfyran avklarad tar vi oss vidare upp till kvartetten som lyckades landa i de lite mer bekväma platserna i den övre änden av den undre halvan. Ingen förutsägelse visade sig stämma exakt men de var ändå inom någon sort acceptabel felmarginal, någon t.o.m. mycket nära. Här kommer lag 9-12.

12.Sukhothai FC(14)

Sukhothai visade sig vara svårspelat för de flesta motståndare under 2019. Efter 8 obesegrade matcher i inledningen, med oavgjort i fler än hälften av alla matcher under säsongen och med bara totalt 37 mål insläppta, en siffra som bara matchades av de fyra lagen allra högst upp i ligan, borde man haft stabilitet nog att undvika en nedflyttningsstrid. Men Sukhothai lyckades bara med lika mång mål framåt som bakåt och det verkar som att förlita sig helt på en spelare för att skapa något framåt inte är den mest pålitliga strategin, även om den spelaren råkar vara Den Magnifike Malagasin, John Baggio. Man låg faktiskt på den tippade 14:e-platsen inför de tre sista rundorna och lyckades inte kravla sig upp därifrån förrän på seriens sista dag genom att bjuda på en osedvanligt målrik seger, 4-2, borta mot Korat.

11.PTT Rayong(8)

Jag baserade min förutsägelse om en plats på den övre halvan för nyuppflyttade PTT Rayong på två saker: min seglivade tro på Jay Emmanuel-Thomas som funnits sedan han först visade framfötterna som tonåring i Arsenal och att man även knutit till sig det ultimata exemplet på en spelare som är lika älskad av de egna fansen som avskydd av de andra i Victor Cardozo. Tyvärr hade jag fel om rätt spelare och rätt om fel spelare i det här fallet. För klubben blev det ändå en ganska imponerande första, och skulle det visa sig sista, säsong i T1 efter att man hämtat sig från ett par inledande förluster. Trots att man egentligen aldrig hotades av nedflyttning meddelades från ägarna att A-laget läggs ner för att man påstår sig vilja satsa på ungdomsverksamheten. Tråkigt på alla sätt, inte minst för att laget spelade på en mycket fin nybyggd riktig fotbollsstadion, belägen i en lika fin kustort. Lyckligtvis kommer staden ändå att ha ett lag i finrummet under 2020 eftersom Rayong FC flyttades upp från T2.

10.Trat FC(13)

Den sista nykomlingen klarade inte bara av att förnya kontraktet utan gjorde det med god marginal. Värvningarna slog väl ut, framförallt skyttekungen i ligan Lonsana Doumbouya, och man kunde mycket väl hamnat ännu högre upp i sluttabellen om det inte varit för den svaga avslutningen med bara 3p på de sista 6 matcherna.

9.PT Prachuap(12)

Kom aldrig i närheten av att upprepa den bragdartade sjätteplatsen från 2018 men hanterade förlusten av det årets bästa anfallspar i T1, Jonatan Reis och Lonsana Doumbouya, utmärkt och klarade landade hela 3 snäpp bättre än den tippade 12:e-platsen. En svängning säsong, med en fin inledning, medioker mitt och riktigt bra avslutning visade att den sydligaste klubben i ligan är minst sagt välskött och i T1 för att stanna.

Closing the books on the 2019 Thaileague (2/4)

Moving on from the bottom four, its time to look at the quartet of teams who managed to squeeze into the safer spots in the upper end of the bottom half. None of the predictions proved exact but these were generally within an acceptable margin of error, some very close. Here comes team 9 through 12.

12.Sukhothai FC(14)

Sukhothai proved a hard nut to crack for most of their opponents during 2019, starting with eight games unbeaten and drawing more than half their games over the course of the season. With 37 goals conceded, a defensive record only the top 4 in the league managed to beat, there should have been enough stability to avoid a relegation battle. But Sukhothai only managed to equal that tally at the other end, it seems relying completely on one player to sort out the goals isn’t a completely reliable strategy, even if that player is John Baggio, The Magnificent Malagasy. Sukhothai actually found themselves in the predicted 14th spot going into the three finishing rounds and didn’t manage to climb out of it until the very last day of the season after an uncharacteristic gung-ho 4-2 win away at Korat.

11.PTT Rayong(8)

I had based my prediction of an upper half finish for newly promoted PTT Rayong largely on my lingering belief in Jay Emmanuel-Thomas from he first introduced himself with some promising performances at Arsenal, and the presence of the ultimate “love to have him on your team, hate him playing for anyone else” player Victor Cardozo. Let’s just say some trust was misplaced, and some thoughts were annoyingly correct in this instance. After a couple of initial defeats, the newcomers found their footing and had a rather impressive first, and as it would prove last, season in T1. Relegation was never really on the cards, but the club still announced it would quit the league and, allegedly, focus on its youth operations. Very sad given it was one of the very nice, and newly constructed, purpose build football stadium in a seaside town. Luckily, Rayong will still have a team in the elite level of Thai footie in 2020 as Rayong FC was promoted from T2.

10.Trat FC(13)

The last of the new boys, not only managing to stay up but doing so with some margin. Made some very successful signing, with T1 top scorer Lonsana Doumbouya as the standout, and could well have finished even higher up, had it not been for a poor run of form that brought only 3p from the last 6 rounds.

9.PT Prachuap(12)

Came nowhere near to repeating the top 6 finish of 2018, but tackled the loss of the best attacking duo in T1 that year, Jonatan Reis and Lonsana Doumbouya, very well, outperforming the predicted 12th place by 3 whole spots. A rocky season, including a good start, mediocre middle, and very strong finish proved the southernmost club in the league is being run very shrewdly and in the T1 to stay.

Brytpunkten? Inför Port FC – Buriram United

Nu när undertecknad har fyra veckor ledigt från skolan, vilket äntligen frigör tid att vara lite mer produktiv här, och årets match hittills i Thai League står för dörren så finns det ingenting som hindrar en djupdykning i förutsättningarna inför seriefinalen där ligaledarna Port FC tar emot regerande mästarna Buriram i Bangkok på söndag. Lejonen från Klongtoey har två poängs försprång och en seger skulle betyda att man är i topp åtminstone tills vi kommit halvvägs igenom ligan i slutet av nästa vecka. Åskslottet har å sin sida chansen att återta den plats man blivit van vid och positionera sig helt rätt för att försvara sin ligatitel igen. Den jagande trion bestående av Bangkok United, Chiangrai United och Samut Prakan City befinner sig alla sex poäng bakom Port och fyra bakom Buriram och skulle älska ett kryss i toppmötet. Med tanke på att Port möter både Chiangrai och Samut Prakan i de två nästföljande omgångarna, samtidigt som Buriram ställs mot långt mer beskedligt motstånd i form av Chiangmai FC och Chonburi FC, så lär gästerna vara mer än nöjda med att resa hem till Isaan med en poäng i bagaget. Det kan mycket väl vara så att vi ser tillbaka på det här som kvällen då ligan avgjordes när vi ska summera året.

Port tog landslagsuppehåll med 8 raka matcher utan förlust och hoppas att två veckors sysslolöshet inte ska ha fått dem att tappa rytmen. Laget har sett stabilt ut såhär långt efter att ha fortsatt bygga på den trupp som tog laget till en tredjeplats förra säsongen med en lite välbehövlig bredd. Den bredden har haft önskad effekt för man har med lätthet parerat avstängningar och skador utan att det påverkat det fria, rörliga anfallsspel som klubben börjat göra till sitt signum. Den enda smolken i glädjebägaren är att det enda nyförvärv som gjort riktig skillnad i startelvan, Go Seul-ki, är otillgänglig på grund av att låneavtalet med just Buriram United inte tillåter spel i möten lagen emellan. Den förväntade ersättaren, Sumanya Purisai, har inte varit lika framgångsrik i sin nya klubb men är samtidigt en etablerad Thailändsk landslagsman som definitivt har kvalitén att fylla luckan efter den koreanska speluppläggaren ifall han är på topp. Vare sig matchen är en no Go-zone eller ej så kommer Port in i den med ett överflöd av självförtroende och en vilja att utöka avståndet i toppen av tabellen.

Burirams uppehåll blev inte lika långt som det var för resten av ligan eftersom man hade två hängmatcher att klara av under tiden. Den ena spelades den första juni men blev en besvikelse då man fick nöja sig med att rädda kryss borta mot Sukhothai via en sen kvittering, den andra var onsdagens enkla avstädande av PTT Rayong, 5-0 på hemmaplan som gjorde det tydligt att mästarna har hittat formen igen efter att två förmodade vinster i de sista matcherna innan Kings Cup bara resulterat i en ynka poäng. Åskslottet har inte nått samma höjder i år som under tidigare säsonger och anledningen till detta stavas främst Diogo. Brassen var ett fenomen som den mest dominanta kraft thailändsk fotboll någonsin sett och beslutet att släppa honom till den malaysiska storklubben JDT var minst sagt förvånande. Han bärgade en hel del poäng förra året på mer eller mindre egen hand och den tänkta ersättaren, Modibo Maïga, kom och gick utan att bidra med någonting alls av värde till laget. Klubben har samtidigt gjort en medveten och beundransvärd satsning på egna produkter med väldigt lovande resultat. Den 21-årige offensive mittfältare Supachok Sarachat har varit lagets kanske bästa spelare såhär långt under 2019 och hans yngre bror, anfallaren Suphanat Mueanta, debuterade i helgen i A-landslaget vid blotta 16 års ålder. Även 23-årige yttern Sasalak Haiprakhon har haft en mycket fin säsong och om Buriram försvarar titeln under den första säsongen med den här generationen som sin bärande byggsten så är det svårt att se något annat scenario än att Burirams inhemska dominans fortsätter under flera år framåt.

Det faller sig tyvärr så olyckligt att den här matchen överlappar med Sverige – Thailand i damernas VM i Frankrike. Man kunde kanske ha hoppats på att Madame Pang, som står för kulorna som finansierar både det thailändska damlandslaget och Port FC, skulle ha försökt få avsparken flyttad från klockan 7 till 6, men då hon befinner sig i Frankrike och ändå inte hinner till PAT Stadium så slutade det, ganska väntat, endast som en förhoppning.
Det borde kunna bli en mycket underhållande tillställning, det är två lag som tagit sig dit de är genom att genom att göra många mål och förra säsongens två möten gav totalt 8 mål genom 2-2 i Bangkok och 3-1 i Buriram. Ett par nätkänningar åt vardera håll och ett nytt kryss imorgon känns inte alls otroligt på förhand.

Meet me at the crossroads: Port – Buriram, preview

With the game of the season  so far coming up in the Thai League, and me having just gone on a four week break from school, there’s finally time to get a bit more productive on this platform so let’s take a look at the prospect of the two main title contenders facing off in Bangkok, as league leaders Port FC will host reigning champions Buriram United on Sunday. The lions of Klongtoey are 2 points at the top going into the game and a win would mean they stay on top at least until we reach the halfway point of the season at the end of next week. For the Thunder Castle, it’s a chance to reclaim the position they’re accustomed to and set themselves up nicely to retain the title once more. The trio of chasing teams, namely Bangkok United, Chiangrai United and Samut Prakan City, all parked six points behind Port and four behind Buriram at the moment, would relish the draw. Considering the two rounds coming up after this sees Port square up with both Samut Prakan and Chiangrai, while Buriram face the far less intimidating Chiangmai FC and Chonburi FC, the visitors would probably be quite content to bring just the one point back with them to Isaan. This could well prove to be the night where the 2019 Thai League season is defined.

Port went into the international break with 8 consecutive undefeated matches and will hope the two idle weeks since beating Chiangmai haven’t knocked them out of their stride. The team has been looking solid so far, continuing to build on the squad of players that carried them to a third place last year and the much needed depth brought in has worked as planned with the side being quite comfortable in handling suspensions and injuries without compromising with their free flowing, attacking style of play. However, the one player brought in who has had real impact on the starting eleven, Go Seul-ki, is ineligible for this match as he is on loan from Buriram, with a non-compete clause in the deal made between the clubs. The likely replacement, Sumanya Purisai, has not been as successful at his new club but is a seasoned Thai international and undoubtedly has the quality to fill the shoes of the Korean playmaker if he brings his A-game. Go or no-Go, Port will still come into the match with tons of confidence and looking to expand their lead in the table.

Buriram did not have as long a break as Port as they had two games in hand coming into it, the first one was played on June 1st and saw them salvage one point from a late equaliser away to Sukhothai. The other took place on Wednesday and resulted in an easy home win, 5-0, against PTT Rayong so we know that the champions are back on form following a two game stumble that saw them earn only a single point in two supposedly easy games just before the King’s Cup. Thunder Castle has not reached the same heights as in recent years but that is rather easily explained as they, surprisingly to say the least, decided to let go of the most dominant force that Thai football ever saw as Diogo was sold to Malaysian giants JDT. The Brazilian won more than a few games singlehandedly last season and his intended replacement, Modibo Maïga, came and went without contributing anything of value to the team. The club has also made a conscious and admirable effort to put faith in the homegrown players of its youth program with very promising results. 21-year old attacking midfielder Supachok Sarachat has arguably been their best player thus far in 2019 and his younger brother, striker Suphanat Mueanta, just earned his first senior international cap at the tender age of 16. 23-year old winger Sasalak Haiprakhon is also having a very fine season and if Buriram goes on to win the league in the first year of relying on this generation of Thai players, its hard to see anything other than continued long-term domestic dominance for the club.

Unfortunately, some particularly poor scheduling has this game overlapping with the Thailand – Sweden match in the Women’s World Cup in France. One may have thought Madame Pang, footing the bill for both the Thai Women’s NT and Port FC alike, would have tried to have this one changed from a 7PM to a 6PM kick-off, but seeing as she’s in France and won’t make it to the PAT on Sunday anyway, no such luck.
It should be an entertaining evening of football, both sides have gotten to where they are by trying to score goals and last seasons two encounters resulted in a total of eight of them, 2-2 in Bangkok and 3-1 in Buriram. It looks very likely that another high scoring draw is on the cards for tomorrow.