En sällsynt chans att se en CSL-match igen

Ungefär 30 minuter in i Tianjin Quanjian – Guangzhou Evergrande hittade jag vad som visade sig vara en välfungerande stream till matchen. Det betydde att jag redan missat straffen en kvart in som Ricardo Goulart i sin tur missade med ett skott över ribban. Jag var smärtsamt medveten om att jag kunde bli av med sändningen vilken sekund som helst eftersom det rörde sig en högst inofficiell källa. Förra året fanns en pålitlig europeisk betaltjänst som visserligen inte sände alla matcher, men i de fallen var det åtminstone en del bettingsajter som tillhandahöll alternativ. Denna säsong verkar det enda korrekta sättet att få tillgång till CSL utanför Kina att gå via Sky Sports. Det verkar dock tyvärr även vara så att det kräver att jag bosätter mig på de brittiska öarna och skaffar ett komplett tv-abonnemang. Ett strålande exempel på diskrepansen mellan det kinesiska förbundets uttalade ambition om att få ligan att växa och dess faktiska åtgärder för att få detta att hända.

De femton minuter jag faktiskt fick se av den första halvleken var inte mycket att skriva hem om så det kommer jag inte heller att göra.

Den andra halvleken startade med högre intensitet. Gästerna letade öppningar med en väldigt rörlig Alan på topp. Den matchbilden blev kortvarig för redan efter 50 minuter så blev Alan enkelt provocerad av Liu Yiming och satte en armbåge i ansiktet på mittbacken så att Shi Zhenlu inte hade något annat val än att hala upp det röda kortet. Ändå kunde Gao Lin förbättra sitt inte speciellt imponerande målfacit under 2018 bara 5 minuter senare med en välplacerad volley i straffområdet efter hörna. Ett synnerligen viktigt mål för Evergrande med tanke på att den främsta utmanaren till de regerande mästarna, Shanghai SIPG, var i ledning i paus hemma mot Chongqing Lifan.
Nu var Quanjian tvunget att flytta fram positionerna och de hade ett par bra kvitteringschanser inom några minuter efter målet. Men det betydde också att de blev väldigt öppet åt andra hållet och med Evergrandes offensiva kvalitet, med eller utan Alan, så blev värdarna väldigt sårbara. En frispark efter som letade sig förbi alla men tog i stolpen och ut kunde fördubblat ledningen efter 65 minuter.
Resten av tillställningen bestod av att Quanjian tryckte på, och inte utan att skapa chanser, men Anthony Modeste var en besvikelse och avsaknaden av Alexandre Pato stor längst fram. Det mest av det bästa tillhörde Evergrande och med 3 minuter kvar av ordinarie tid kunde Paulinhos ersättare, Nemanja Gudelj, definitivt punkterat matchen men serbens mottagning med bröstet lämnade mycket i övrigt att önska och friläget blev till en boll som rann hela vägen ned i famnen på Zhang Lu. Det var dock endast av akademisk betydelse eftersom Evergrande kunde hålla undan och ta en kämpaseger som betyder att de fortsatt befinner sig tre poäng bakom SIPG i toppen. Med största sannolikhet landar de på tredje plats efter omgången eftersom Shandong Luneng bara behöver en poäng hemma mot årets stora besvikelse, Guizhou Hengfeng Zhicheng, för att kliva tillbaka upp på andra plats i tabellen.

A rare chance to see some CSL football again

About 30 minutes into Tianjin Quanjian – Guangzhou Evergrande I actually found what appeared to be a working stream. This meant I’d missed the penalty in the fifteenth minute that Ricardo Goulart, in turn, missed himself by firing over the bar. I knew that I could lose access at any time as it was far from an official source. Last year there was a proper European payment service that was reliable although it didn’t broadcast all matches but for the other ones, at least some betting sites produced alternative viewing options. This season, the real way to access the CSL outside of China seems to be through Sky Sports, it seems that would, however, require moving to the U.K. and getting a full TV-package. A wonderful example of the difference between the CFA saying it wants Chinese football to grow and it actually taking action to make it happen.

The fifteen minutes of the first half that I got to see wasn’t really much to write about so I won’t.

The second half started out with a bit more intensity, the visitors were probing to find openings and Alan was very mobile up front. That would only last until the 50-minute mark as said Alan got sent off after being easily provoked by Liu Yiming and throwing an elbow to the centre-backs face, leaving Shi Zhenlu little choice but to present the red card. But, only 5 minutes later, Gao Lin improved on his not too impressive goal scoring record of 2018 as he hit a well-placed volley home from inside the box following a corner. A crucial goal considering the main challengers to strip the ruling champions of their crown, Shanghai SIPG, were up at halftime against Chongqing Lifan.
Now Quanjian were forced to move their positions forward and they had a couple of good efforts to level the match within minutes of the goal. This also meant becoming very open at the back and with all the attacking quality of Evergrande, Alan or no Alan, it left the chasing hosts more than a little vulnerable. A free-kick from far out on the right-hand side passed by everyone and nearly doubled the lead with 65 minutes played but the ball bounced back into play off the post.
For the remainder of the evening, Quanjian kept pushing forward, and not to say they didn’t create anything, but Anthony Modeste had a pretty disappointing night up front and Alexandre Pato was sorely missed. Instead, it was Evergrande who had the bulk of real chances. With 3 minutes left of the 90, Nemanja Gudelj could’ve definitely put the affair to rest but Paulinho’s replacement failed to bring the ball down with his chest as he was in on goal and the ball rolled all the way down to the grasp of Zhang Lu. It didn’t matter in the end as Evergrande held on for a hard fought win to keep them within 3 points of SIPG at the top. Most likely at third place as Shandong Luneng only needs one point at home to the biggest of the season so far, Guizhou Hengfeng Zhicheng, to overtake the champions again.

Giganternas kamp i Kanton

I lördags tog Kinesiska Superligans stora event plats när de eviga mästarna Guangzhou Evergrande tog emot Shanghai SIPG. André Villas-Boas mannar reste söderut med gott gry efter att ha inlett säsongen med full pott i såväl ligan som Champions League medan Scolari, å sin sida, behövde säkerställa att hans lag reparerade skadan efter 2-1 förlusten mot Shandong Luneng i föregående ligamatch.

Mästarna tog kontroll över händelserna från start och Ricardo Goulart kunde snyggt frispela Yu Hanchao, som dundrade in 1-0, efter ett misstag av Zhang Huachen i den 12e minuten. Misstaget ledde till att 19-åringen byttes ut efter bara en kvart spelad, eller så var det helt enkelt ännu ett exempel på att tränarna byter ut sina obligatoriska U23-spelare så tidigt de bara kan. Oavsett så var ersättaren, Yu Hai, intet mer lyckad och tappade bollen i uppspelsfasen så att Yu Hanchao kunde smeka fram en boll till Alan, som behöll lugnet, rundade målvakten och satte tvåan efter 24 spelade minuter. Här kändes matchen avgjort men gästerna lyckades kriga sig in i matchen allteftersom och lyfta upp framåt slutet av halvleken. Trots detta fick de ändå gå in till pausvila i underläge 2-0.

Vad André Villas-Boas än sa till sitt lag i pausen så funkade det utmärkt. I den 53e minuten blåste den tidigare Evergrande-stjärnan, Elkeson, liv i tillställningen när han satte reduceringen framspelad av Hulk. SIPG tog över matchen och med 20 minuter kvar kunde de välförtjänt utjämna efter ett brasiliansk samarbete där Hulk avslutade på passning från Oscar. Matchen hade helt bytt skepnad och plötsligt såg det ut som att besökarna skulle fullborda en fantastisk vändning och ta hem segern. Det var dock en match med hög offensiv, men låg defensiv, kvalitet och det var Hawaii-fotboll med chanser åt båda håll efter kvitteringen. Med blott tio till full tid tog sig matchens lirare, Yu Hanchao, in i straffområdet och fälldes av Shi Ke. På reprisen ser det ut som att anfallaren gör sitt yttersta för att fastna i glidtacklingen och redan är halvvägs ner när han gör det, men den klumpiga satsningen från Zhang Yi förtjänade ändå bestraffning. Ricardo Goulart var sedan kylig från straffpunkten och såg till att alla tre poängen blev kvar i Kanton.

Det var en uppsnackad match som på intet sätt gjorde någon besviken utan snarare gjorde fantastisk reklam för kinesisk fotboll. Shanghai SIPG förtjänade ändå att få med sig något från matchen men, med all spetskompetens som hämtats in i ligan, så verkar det ändå som att Guangzhou Evergrande får stor fördel av den nya tillåtna kvoten utländska spelare, eftersom man verkar sitta på klart mest inhemsk kvalitet.

Last weekends Clash of the Titans

On saturday the Chinese Super League main event took place as constant champions Guangzhou Evergrande hosted Shanghai SIPG. André Villas-Boas’ team travelled south with a great deal of confidence from perfect records in both the CSL and the AFC Champions League while Scolari had to make sure his team repaired the damaged from their 2-1 loss away to Shandong Luneng in the previous round.

The champions took control right away and Ricardo Goulart did well to set up Yu Hanchao to capitalize from a Zhang Huachen error after only 12 minutes. The mistake resulted in the 19 year old getting subbed after only a quarter of an hour played, or maybe it was simply another example of coaches taking their mandatory U23-player off early in every match. Anyway, the replacement Yu Hai was no more successfull as he gave the ball away to help set up Yu Hanchao for a beautifully threaded ball in behind the defence to find Alan, who kept his cool and composure, rounded the keeper and made it 2-0 in the 24th minute. It looked like a done deal at that time but the visitors fought back and started to find their stride as the first half neared its end. Though still going into the break at 2-0 down.

Whatever André Villas-Boas told his at halftime, it worked because in the 53rd minute, former Evergrande star Elkeson was played in by Hulk to pull one back and breathe life into the match. SIPG took over proceedings and were rightfully rewarded with 20 minutes still on the clock when Oscar found Hulk in a Brazilian combination to pull their team level. The match was turned upside down and suddenly, the challengers looked poised to complete a remarkable comeback and secure the win. However, it was a match of great attacking, but little defensive, quality and the teams traded chances in an end-to-end type of affair after the equaliser. With only ten minutes to go, the man of the match, Yu Hanchao, got loose in the SIPG box and was brought down by Shi Ke. From the replay it looked like the attacker did everything in his power to get the contact, and was already half way down when he did, but the way Zhang Yi went off his feet in such a clumsy manor still deserved a penalty call. Up stepped Ricardo Goulart and the Brazilian made no mistake from the spot, making sure all three points stayed in Kanton.

The hyped up affair certainly didn’t disappoint, but rather proved a great advertisement for Chinese football. Shanghai SIPG were rather unlucky not to take anything from the match but, with all the firepower brought in from abroad, it looks like Guangzhou Evergrande will benefit from the new foreign player quota, as they seem to have the greatest reserve of domestic talent.