Jämnare på resultattavlan än planen

Inte mycket på spel för vare sig Guizhou Hengfeng Zhicheng eller gästande Henan Jianye med båda lagen fast i nåt slags ingenmansland i mitten av tabellen när CSL säsongen börjar lida mot sitt slut. Sådana tillställningar kan ofta bjuda på öppet och underhållande spel och det gjorde även denna. Två lag som fick varsin väldigt olika svit bruten i föregående omgång, Guizhou som förlorade borta mot Tianjin Quanjian efter fem raka segrar och Henan som äntligen lyckades vinna för första gången på åtta matcher när bortaspelade mot Shanghai Shenhua.

En fint slagen frispark från mittfältet nådde Henan-forwarden Ricardo Vaz Tê som nickade bollen långt utom räckhåll för Su Boyang, som fick se sig räddad av sin överliggare, och i båda de två följande anfallen var Nikica Jelavić nära att spräcka nollan för Guizhou.

Formstarka hemmalaget dominerade bollinnehavet och, speciellt Jelavić hotade med fin rörlighet varje gång bollen närmade sig Henans straffområde. Efter 20 minuter var känslan snarare när, inte om, ledningsmålet skulle komma. Iminjan Ilhanjan, som stod för en imponerade insats i matchen, var kom närmast, först efter en halvtimme och sedan i minut 43 men Wu Yan i Henan-målet blev den första halvlekens lirare med två fantastiska räddningar. Mållöst i halvtid.

Tempot var lägre i den andra halvleken. Guizhou hade fortfarande mest boll men med Christian Bassogog och Vaz Tê var det alltid risk för farliga omställningar från bortalaget. Den långsammare speluppbyggnaden gav till sist resultat när Wang Fans inlägg nådde Liang Xueming som nickade bollen, via Henan-kaptenen Gu Cao, i nät efter en timme spelad. Sju minuter senare skapade Rubén Castro lite utrymme åt sig själv i straffområdet och var nära att avgöra men ytterligare en högkvalitativ räddning från Wu höll Henan kvar i matchen. Dock bara i fem minuter innan Castro återigen hittade utrymme för ett avslut och när spanjoren placerade bollen perfekt tätt intill stolpen kunde inte ens Wu göra något åt saken.
Guizhou hade varit överlägsna och såg ut att ha alla tre poängen säkrade men som en blixt från klar himmel nådde bollen Vaz Tê och portugisen gjorde inget misstag när han fick chansen att väcka liv i matchen med drygt 10 minuter kvar av ordinarie tid. Nervositet spred sig i hemmalaget och Bassogogs snabbhet skapade lite oreda men det blev aldrig riktigt farligt och hemmalaget kunde hålla undan och till slut ta en ganska bekväm seger.

Evenly matched only on the scoreboard

Not much at stake, neither for Guizhou Hengfeng Zhicheng nor visiting Henan Jianye, with both being more or less stuck in no-man’s land with the season starting to near its end. Such affairs often brings open play and positive attitudes and so this this one. Each side saw a different kind of run come to an end in the previous round, with Guizhou having their five match winning-streak ended away to Tianjin Quanjian and Henan finally getting a win, after seven straight failed attempts, when they visited Shanghai Shenhua.

A nicely taken freekick from midfield reached Henan forward Ricardo Vaz Tê who headed the ball well beyond the Su Boyang’s reach but the keeper was saved by the crossbar and in the both of the following two attacks Nikica Jelavić came near to breaking the deadlock for Guizhou.

In-form Guizhou dominated possession and Jelavic, in particular, looked threatening with good movement whenever the ball reached the Henan box. After 20 minutes the feeling was not if, but when, the home-side would go in front. Iminjan Ilhanjan, who put on an impressive display tonight, came close after half an hour but his effort was thwarted by a wonderful stop from Wu Yan. The Henan goalkeeper then secured his title as half man of the 1st half with an even more acrobatic save from a wonderful Ilhanjan-volley in the 43rd minute to keep the game goalless at halftime.

The tempo was lower from the start of the second half. Guizhou still maintained most possession but with Christian Bassogog and Vaz Tê up front, Henan was always going to be dangerous on the counter attack. The slower build up finally led up to a Wang Fan-cross finding Liang Xueming who headed the ball via Henan-captain Gu Cao to open the scoring after an hour of football. Seven minutes later, Rubén Castro opened up a bit of space for himself and nearly put the match beyond any doubt but yet another fine save from Wu kept the visitors in it. It was only for five minutes more however, because then Castro found the space for another shot and this time, not even Wu could reach the ball as the Spaniard tucked it away perfectly in the bottom corner.
Guizhou had been superior all night and seemed to have the 3 points all wrapped up but out of the blue, the ball fell for Vaz Tê and the Portuguese striker made no mistake, breathing life back into the match with just over 10 minutes left of regular time. Nervousness spread within the home-side and Bassogog’s pace caused some confusion at the back but the threat never felt serious and Guizhou held on to get back to their winning ways pretty comfortably.

Överkörning i Shandong

Efter Shanghai SIPGs kryss borta mot Hebei China Fortune i torsdags hade Shandong Luneng läge att ta sig upp 4 poäng ifrån andraplatsen i ligan via seger hemma mot Shanghai Shenhua idag. Lagens första möte i årets CSL sköts upp till mitten av september till följd av branden som härjade på Hongkou Stadion i mars men värdlaget hade ändå revansch att utkräva efter att ha kvällens motståndare nyligen slagit ut dem ur cupen.

Med Shenhua i cup-semi och samtidigt i ingenmansland i tabellen, dessutom utan Obafemi Martins (och Carlos Tèvez som alltmer ser ut att ha gjort sin sista match i Kina), var det föga överraskande att Champions League-jagande Luneng tog kontroll över händelserna genom klart högre intensitet. Shenhua gavs ingen tid med bollen när Luneng såg till att vinna den högt och skicka in bollar mot Graziano Pellè och Papiss Cissé i boxen. Även om de både anfallarna är starka kort så kan det tyckas att man borde lägga en av de tillåtna platserna för utländska spelare på en kreativ mittfältare till nästa säsong, då de är alltför lika i spelstilen. Det var ändå Lunengs tredje utländske spelare, brasilianske mittbacken Gil, som spräckte nollan i den 22:a minuten när han nickade in en hörna. Med vind i seglen gick Luneng sedan för ett tidigt avgörande i matchen mot ett oinspirerat och ofokuserat Shenhua. Det mycket välförtjänta 2-0-målet kom så efter 33 minuter när Liu Binbin hittade Cissé som, i misstänkt offsideposition, dundrade upp bollen i nättaket. 5 minuter senare var det dags igen genom Pellè (fastän det egentligen borde bokförts som självmål) som nickade en hörna i ribban och via huvudet på målvakten Qiu Shengjiong och in i mål och matchen var i praktiken över när lagen gick ut i paus.

Luneng tog vid där de slutade och 4-0 kom efter ytterligare en hörna (självmål av Xiong Fei)  9 minuter in i den andra halvleken. Det låg mål i luften varje gång Luneng hade bollen på offensiv planhalva, vilket betydde mer eller mindre oavbrutet, och Shenhua såg mest ut att vilja vara någon annanstans. Med halvtimmen kvar mattades matchen av lite, om detta berodde på att motivationen tröt när det inte längre fanns något att spela för eller att Luneng helt enkelt förbarmade sig över sina gäster lär vi aldrig få veta. Men med en man mer på plan kunde de till slut inte hålla sig längre och i slutminuterna hittade Wu Xinghan den store italienaren Pellè som med sitt andra mål för kvällen kunde fastställa slutresultatet 5-0.

För Luneng betyder detta att de att ledande i den trio, som de tillsammans med Tianjin Quanjian och Guangzhou R&F utgör, som jagar den tredje platsen till nästa års AFC Champions League. För Shenhua betydde det egentligen ingenting utöver förnedring.

Steamrolling in Shandong

With Shanghai SIPG only able to salvage a single point away to Hebei China Fortune on Thursday, Shandong Luneng could move within 4 points of second place by beating Shanghai Shenhua at home today. The first encounter between the two sides in the CSL has been postponed to mid-September, following the fire that ravaged Hongkou Stadium in March, but the hosts were still out for revenge, after being eliminated from the FA Cup by the evenings opponents.

With Shenhua in the semi-final of the cup, but in no-man’s land in the CSL, and without Obafemi Martins (as well as Carlos Tévez, who looks less likely to ever play a match in China again every week) it came as no surprise that Luneng started out with a lot more intensity in their hunt for a spot in next year’s AFC Champions League. Shenhua were left with little time on the ball as Luneng saw to win it early and get the ball in to Graziano Pellè and Papiss Cissé in the box. One can’t help but think that the side would be better off settling for one of the two strikers and bringing in a creative midfielder as one of their allowed foreign players next year, as they often look far too similar in terms of style and it was the third foreigner, the Brazilian center back Gil, who broke the deadlock when he headed home from a corner in the 22nd minute. Wind in sails, Luneng were resolute in their efforts to secure all three points early on, while Shenhua were uninspired and unfocused. 2-0 was more than well-deserved as Liu Binbin found Cissé who (perhaps offside) fired distinctively into the roof of the net after 33 minutes. 5 minutes later, Pellè found the net with a header from another corner (should be an own goal in truth as the ball went back of the crossbar and hit goalkeeper Qiu Shengjiong in the head to go in) and the match was all but over when the teams went for tea at halftime.

Luneng picked up right where they left off and yet another corner made it 4-0 (an own goal by Xiong Fei) 9 minutes into the second half. A goal was on the card every time Luneng had the ball in their opponents’ half (which meant more or less all the time) and Shenhua surely only wanted to hear the final whistle and go somewhere else. With 30 minutes left, Luneng took their foot of the gas, whether it was because motivation faded with the match already won, or because they took pity on Shenhua, I fear we shall never know. Still, with the visitors reduced to ten men, the home side couldn’t quite contain themselves and in the dying minutes, Wu Xinghan set up Pellè for the big Italian to get his second of the evening and put the final score, 5-0, on the board.

This means Luneng is in pole position in a three-horse race with Tianjin Quanjian and Guangzhou R&F for the third AFC Champions League spot with 9 rounds to go. For Shenhua it means next to nothing other than embarrassment.