Ring ut Kina, och ring in Thailand

Jag kan väl börja med varför mitt senaste inlägg kom för 7 månader sedan, anledningen till det är att jag varit föräldraledig i ett halvår och, precis som så många föräldrar före mig redan gjort och så många efter mig ska komma att göra, fått komma till insikten om att ordet ”ledighet” är högst relativt. Jag hoppas istället på att det nya året ska tillåta mig att vara mer aktiv här även om föräldraskapet i kombination med studier med största säkerhet kommer leda till perioder då dygnets timmar inte räcker till. Hur som hafver så har jag, med en ny säsong i antågande, bestämt mig för att skifta fokus från kinesisk till thailändsk fotboll. Jag kommer fortfarande att följa CSL men främst se de kinesiska lagen spela i ACL och det finns flera skäl till detta. Det främsta är att eftersom jag befinner mig i Thailand och följt fotbollen här på plats så har det skapats ett starkare band till ligan och, för att spela med helt öppna kort, Port FC.
Ett annat skäl är att CSL, trots sina ambitioner om höjd internationell status, konstigt nog blev svårare att se under 2018 än den var under 2017. Att hitta något som ens liknar en pålitlig källa att se matcher, vare sig jag befann mig i Sverige eller Thailand, blev helt enkelt för krångligt.

Eftersom mitt senaste inlägg de facto var en intervju med en spelare i den thailändska ligan skulle man kunna säga att jag redan ställt om, men eftersom det inte fanns någon sådan plan vid tidpunkten så vill jag hellre se det som att det verkliga skiftet sker nu. Och kunde jag hittat en bättre tidpunkt än samma dag som Kina ska spela kvartsfinal mot Iran, efter att enkelt ha skickat hem Thailand i åttondelen, i Asian Cup.

För att få en sorts avslut vill jag dock först se tillbaka på mina förutsägelser inför CSL-säsongen 2018 nu när vi har facit att tillgå. Jag höll faktiskt Shanghai SIPG som favoriter att spela hem mästerskapet och bryta Guangzhou Evergrandes dominans. Så blev också fallet och jag vill även tycka att mitt huvudargument då, att Evergrande inte hittat någon vettig ersättare till Paulinho, var väldigt träffsäkert, vilket även illustrerades av hur Evergrande lyfte efter hans återkomst från FC Barcelona och verkligen blandade sig i titelracet mot slutet (med god hjälp av även Anderson Talisca ska erkännas). Min tanke om att det tredje laget i samma race skulle bli Hebei visade sig dock helt felaktig då de inte lyckades bättre än en sjätteplats, hela 29 poäng bakom SIPG. Jag höll även Tianjin Quanjian som en utmanare om ACL-platserna och förbisåg helt Shandong Luneng när det i själva verket blev precis tvärt om då Shandong slutade trea och Quanjian helt i ingenmansland. Jag tippade dock rätt med att Beijing Guoan och Jiangsu Suning skulle bli de sista lagen att slåss om kontinentalt cupspel i år.

Om vi istället snabbt blickar framåt istället så är spelschemat för Thai League-säsongen som drar igång om en månad ute och arbetet med att identifiera möjliga bortaresor i full gång. Förhoppningsvis blir det en del fotbollsresande med tillhörande rapporter från arenor runtom i landet att vänta. Häng med!

Thai League football ftw!

I would like to start by adressing the fact that my latest post was about seven months ago, the reason for this is a half year spell on parental leave that left me with the same insight as so many people before me have had already, and so many will in the future will have. Namely, parental leave is a form of ”time off” that really doesn´t entail any free time. I hope this new year will allow me to be a lot more active here, although parenthood in combination with studies will certainly see periods where there just isn´t anough hours in the day to do everything. But, as the new season approaches, I´ve decided to make a new start as well and change the focus of my writing from Chinese to Thai football. I will still follow the CSL but will mostly be watching Chinese sides when playing in the ACL. There are several reasons behind this choice, the main one being the fact that being in Thailand and attending the game in person has created a strong connection to the League and, in the spirit of full disclosure, Port Football Club.
Another deciding factor has been that the CSL, despite claiming ambitions of international recognition, actually became harder to watch in 2018 than in 2017. Finding sources to watch the matches with even remotely acceptable reliability, whether in Sweden or Thailand, was simply too much of a hassle.

So, considering said post was in fact an interview with a player in the Thai League, one could say I´ve already made the transition. However, it was not the plan at the time so I really want to consider this the time for the shift. And what better time make it than on the day China will play Iran in the quarter final, after emphatically sending Thailand packing, in the Asian Cup?

For closure, I will review my predictions about the 2018 CSL season now that the results are in. I did hold Shanghai SIPG as my favourites to bring home the championship and end the Guangzhou Evergrande domination. This came to pass and my argument was Evergrande´s lack of a proper replacement for Paulinho and I must say I still consider this the biggest reason for their failure to retain the title. Once Paulinho returned from Barcelona, and yes Anderson Talisca did play a major role in this as well, Evergrande suddenly found their footing and made a serious push to overtake SIPG in the title-race. My prediction of Hebei being the third challenger turned out to be far off with them ending up in sixth place, 29 points behind SIPG. Also, I viewed Tianjin Quanjian as a ACL spot candidate without mentioning Shandong Luneng at all, which turned out to be completely wrong. I did, however, get Beijing Guoan and Jiangsu Suning challenging for continental competition qualification right.

So looking forward, the fixture list for the 2019 Thai League 1-season that starts next month is out and the work identifying possible away days is in full swing. Hopefully, there will be some groundhopping with accompanying reports to come. Watch this space!

Slutomgång i AFC Champions Leagues gruppspel

Gruppspelet i ACL är inne på sin sista omgång och det finns fortfarande några platser kvar att slåss om i slutspelet. Dessutom har inget lag ännu säkrat förstaplatsen i respective grupp. Här kommer därför en gruppvis genomgång av förutsättningarna:

Group E:
Jeonbuk FC och Tianjin Quanjian är redan klara för nästa runda så morgondagens matcher handlar bara om vem av dem som blir etta i grupp E. Ett Jeonbuk-kryss hemma mot Kitchee, som säkrade sin andra raka ligatitel i Hong Kong så sent som i helgen men är sist i sin ACL-grupp, betyder att Quanjian behöver vinna med minst 7 bollar hemma mot Kashiwa Reysol för att sno åt sig gruppsegern. Väldigt lite talar därför för något annat än fortsatt koreanskt i topp.

Group F:
Ulsan Hyundai och Melbourne Victory slåss i teorin om en slutspelsplats men detta skulle kräva förlust bort mot Kawasaki Frontale samtidigt som Victory hemmaslår Shanghai SIPG och tar igen totalt 10 plusmål på koreanerna. SIPG reser dessutom till Melbourne imorgon med vetskapen om att de vid förlust riskerar att tappa förstaplatsen till Ulsan, vilket gör att en australiensisk målorgie känns än mer avlägsen.

Group G:
Den enda gruppen där inget lag ännu kvalificerat sig för nästa omgång. Guangzhou Evergrande är i topp men vid hemmaförlust mot Cerezo Osaka tappar de gruppsegern till gästerna och om Buriram United samtidigt bortaslår Jeju United så är det plötsligt en målskillnadshistoria som avgör om det blir kantonesiskt eller thailändskt i 32-delsfinalen. Vinner Jeju så är både Evergrande och Cerezo vidare oavsett inbördes resultat men japanerna har rest till Kina utan ett antal startspelare och ett kryss är inte nog för att avancera om Buriram vinner i Korea.

Group H:
Den enda grupp där alla lag fortfarande kan nå slutspel. Kashima Antlers är redan klara och behöver bara en pinne hemma mot Suwon Bluewings för att säkra förstaplatsen. Suwon behöver, å sin sida, en seger för att vara säkra på att undvika respass ifall vi får en segrare i kvällens möte mellan Sydney FC och Shanghai Shenhua i Australien. En förlust för koreanerna betyder att båda utmanarna har chansen att kliva förbi dem och ett kryss att Sydneys hopp om avancemang fortfarande lever.

Det ser med andra ord ut som att det kan bli en riktig nagelbitare ikväll men att morgondagen snarare handlar om inbördes placeringar mellan ettor och tvåor än att fastställa vilka de faktiskt är.

AFC Champions League Group Stage, final round

The ACL-groups are into their final round and there are still a few spots up for grabs in the in the eastern division playoffs, and all four group winners have yet to be definitively decided. Here’s the group-by-group breakdown of what is still to play for:

Group E:
Jeonbuk Hyundai and Tianjin Quanjian have already secured their places in the round of 16 so it’s down to who comes out ahead out of the two. A draw for Jeonbuk at home to Kitchee, who brought home their second consecutive league title back in Hong Kong just the other day but are bottom of the group in the ACL, would mean Quanjian need to win by at least 7 at home to Kashiwa Reysol to have any chance of stealing the top spot. Hence, everything points to the Koreans remaining in front of the Chinese tomorrow evening.

Group F:
Ulsan Hyundai and Melbourne Victory are, in theory, fighting to join Shanghai SIPG in the next round. However, Ulsan only need a single point away to Kawasaki Frontale to keep Victory at bay and, should they fail to do so, the Australians have 10 goals to make up for in relation to the Koreans. As SIPG travel to Melbourne tomorrow knowing a loss puts them under threat of falling behind Ulsan, the chances of an Aussie scoring-orgy are slim to none.

Group G:
The only group where no side is yet sure of progressing, Guangzhou Evergrande are in front but if the they were to lose at home to Cerezo Osaka tonight, the visitors would claim the top sport and the Cantonese would be in a goal-difference affair with Buriram United for second place, assuming the Thai side defeats Jeju United away. If Jeju wins, Evergrande and Cerezo are through no matter what. However, Cerezo have travelled to China without several first team regulars and a draw is not enough for them to survive the group if Buriram comes out on top in Korea.

Group H:
The only group where all sides still have the chance of progressing. Kashima Antlers are through and only need a draw at home to Suwon Bluewings to win the group. Suwon, on the other hand, need a win to be sure of avoiding elimination if there is a winner in tonight’s encounter in Australia between Sydney FC and Shanghai Shenhua. A loss would put the Koreans at risk of being surpassed by either of the challengers, and a draw would still keep Sydney’s hopes alive.

It looks like tonight may well be a nail-biter, while tomorrow evening is more about deciding the order of the first two, rather than who they’ll be.