FIRST FINAL DAY IN THE AFC CHAMPIONS LEAGUE

It’s AFC Champions League final-day at the King Fahd International Stadium in Riyadh as the first leg between Al Hilal and, perhaps a bit surprising given expectations at the start of the season, Urawa Red Diamonds kicks off at 7:15PM local time. Two time ACL champions, and thrice runners up, Al Hilal have cruised through the tournament and have yet to record a single defeat in the current campaign. Progressing comfortably from each knockout round, with aggregate scores of 4-2(Esteghlal), 3-0(Al Ain) and 6-2(Persepolis).
Despite securing an early spot in the round of 16 and winning their group ahead of Shanghai SIPG, the ride has been far bumpier for the Urawa Reds. The 2007 ACL champions came back from 0-2 to beat Jeju United in extra time, then turned 1-3 into 5-4 against Kawasaki Frontale and finally eliminated SIPG by the odd goal to reach the final.

The Saudi giants have also gotten off to a fine start in the new domestic league season and have positioned themselves as favourites to defend their championship title, whereas Urawa find themselves in a disappointing 7th place in the J-League and now stand before their last chance at silverware during 2017. Even former midfielder, Takafumi Hori, who took the reign as new head coach in July, admits that he had not expected his team to make it this far in competition, although the hard work has secured a thoroughly deserved place in tonight’s final. With only a single away win during the entire competition, the visitors will have to rely on their perfect home-record and simply try not to fall too far behind ahead of next week’s return leg. The Japanese will have to be sure not to make any mistakes and it will be crucial for playmaker Yōsuke Kashiwagi to be precise whenever an opportunity to supply Shinzo Koroki and Rafael Silva presents itself. But should they fail to contain former FC Porto and Nice midfielder Carlos Eduardo, the Brazilian will almost certainly be the weight that tips the scale Al Hilal’s way.  They may have beaten some very good sides along the way but nothing compares to Al Hilal, who have lost but a single match during 2017(away to ES Tunis in the Arab Club Championship) and will be confident and patient when trying to grind their way to their first ACL-title since the 1999/2000-season, while redeeming themselves for the 2014 final defeat to Western Sydney Wanderers. The Saudi side’s head coach, Ramón Díaz, says he will rely on the extensive experience of his squad and thinks it will come down to discipline and focus. Urawa skipper, Yuki Abe scored one of the goals when the Reds secured continental glory a decade ago and is one of only two players left from that squad (the other being Tadaaki Hirakawa), he says that although Al Hilal have matched his side’s unbeaten record of 2007, the objective is to get a goal and a draw back to the fortress that is Saitama Stadium.

Being Swedish, I’m not completely unfamiliar with the concept of two legged-finals, as this was once the practice of our domestic cup, and indeed at one point in time even the way we would end our league season, but I do prefer events like this to be played in a single evening and in a neutral setting. However, I understand the reasons behind this system given the geographical circumstances and will be especially interested in how it affects the amount of time spent feeling each other out and settling into the match.

FINALDAGS I AFC CHAMPIONS LEAGUE

Det är finaldag i AFC Champions League när det första mötet mellan Al Hilal och, kanske lite överraskande, Urawa Red Diamonds, sparkar igång klockan 17:15, svensk tid, på King Fahd International Stadium i Riyadh. Tvåfaldiga ACL-mästarna, som även tagit hem tre silverpengar, Al Hilal har flugit fram genom hela turneringen, utan en enda förlust och med ett bekvämt slutspelsfacit som sett Saudierna ta totalsegrar med 4-2(Esteghlal), 3-0(Al Ain) och 6-2(Persepolis).
Trots ett tidigt säkrat avancemang och gruppseger före Shanghai SIPG så har vägen varit krokigare för Urawa Reds. 2007 års ACL-vinnare vände 0-2 till seger via förlängning mot Jeju United, 1-3 till 5-4 mot Kawasaki Frontale och slog till sist ut SIPG med uddamålet i semifinal.

De Saudiska jättarna, i Sverige kanske mest kända genom Chippen Wilhelmssons sejour i klubben, 2008-2012 men med ett välfyllt prisskåp, har även fått en strålande start i säsongens inhemska liga och befäst sin position som favorit att försvara förra säsongens ligatitel, medan Urawa befinner sig på en 7:e plats i sluttampen av J-League och nu står inför sin sista chans att ta hem en titel i år. Till och med tidigare mittfältaren, Takafumi Hori, medger att en plats i turneringens final inte var något han trodde på när han tog över som huvudtränare i juli i år, även om det hårda arbetet som lett dit gör platsen ytterst välförtjänt. Med bara en enda seger på bortaplan hittills i ACL så kommer gästerna att förlita sig på sitt 100%iga hemmaspel och inte hamna för långt efter inför nästa veckas returmöte. Japanerna måste vara felfria och det blir av högsta vikt att spelfördelaren, Yōsuke Kashiwagi, är precis i sina passningar när helst chansen uppenbarar sig att förse Shinzo Koroki och Rafael Silva med hotande bollar. Skulle man å andra sidan misslyckas att isolera tidigare Porto- och Nice-spelaren Carlos Eduardo så blir brassen med största säkerhet tungan på vågen för sitt Al Hilal. Urawa må ha slagit flera bra lag på vägen men inget som Al Hilal som bara förlorat en enda match under 2017(ES Tunis i Arabiska Klubbmästerskapet) och kommer vara självsäkra och tålmodiga i att mala ner motståndet och säkra sin första ACL-titel sedan säsongen 1999/2000 och revanschera sig för finalförlusten mot Western Sydney Warriors 2014. Saudiernas tränare Ramón Diáz säger att han kommer förlita sig på erfarenheten i sin trupp och att de avgörande faktorerna blir disciplin och fokus. Urawas Lagkapten Yuki Abe, som gjorde ett av målen när the Reds blev kontinentalmästare för ett decennium sedan och är en av bara två spelare som är kvar i truppen sedan dess(den andre är Tadaaki Hirakawa), säger att även om Al Hilal upprepat hans lags obesegrade säsong från 2007 så är målet att få med sig minst ett mål och kryss till returen i hemmaborgen Saitama Stadium.

Som svensk är man ju inte helt obekant med konceptet dubbelmöte i finaler eftersom det ett tag var så vi avgjorde Svenska cupen, och ja, under en period till och med Allsvenskan, men jag föredrar en direkt avgörande match på neutral plan. Med det sagt så förstår jag såklart de geografiska förutsättningar som ligger till grund här och det blir intressant att se hur det påverkar tiden lagen spenderar på att känna av varandra och växa in i matchen.

Urawa Reds cruise through to the ACL-final

This year’s East Asian Champion was to be crowned and Al Hilal’s opponent in the continental final to be chosen when Shanghai SIPG visited Urawa Red Diamonds early on Wednesday evening. It was more or less a make or break situation for both participants as Urawa are stuck in the middle of nowhere in the J-League and SIPG drawing against bottom side Liaoning Kaixin during the weekend to fall 6 points shy of the top spot of the CSL with only 3 rounds left to be played. Albeit, SIPG are still in the running for the CFA Cup as a last resort to fulfill André Villas-Boas’ promise to bring home some silverware during his first season in charge.
Following the 1-1 draw in the first leg of this semi-final, the Japanese hosts would have been very confident to rely on their solid record in front of their infamous “Red wall” to carry them through to the final, while SIPG have been struggling far more away from home than at the Shanghai Stadium. Add to that the Reds 1-0 win in the group phase home game against tonight’s opponents and they had to be considered favorites coming in.

It only took just over 10 minutes for the home-side to break the deadlock when Yosuke Kashiwagi swung in a perfect corner to find Rafael Silva who put near Oliver Bierhoff-like power behind the header and rendered Yan Junling’s two handed attempt to steer the ball clear of his goal futile. Bringing the Brazilian’s ACL record to an impressive 7 goals in 10 matches. Urawa had already looked the better side and the goal threw them into next gear and a furious chase to quickly get another one. A few lost balls going forward, followed by dangerous breaks from SIPG’s impressive offensive arsenal, took some of the edge off the host’s enthusiasm and the match grew more balanced in play after roughly twenty minutes. The sides re-grouped and the breathtaking pace was replaced by a bit more sideways passes for the second part of the first half and into the break. Largely because Urawa fell back and SIPG had trouble finding a way through the lower defensive line.

Coming back for the second half, the visitors had adapted to the host’s more defensive style and raised the tempo of their passing. Making themselves more of a threat but also more vulnerable to counter attacks. The match opened up once more. Tomoaki Makino came close to doubling the lead ten minutes after the break but his header, from yet another well-taken Kashiwagi-corner went over off the crossbar. After 70 minutes played, top-scorer Shinzo Koroki forced Yan to a top quality save to keep the visitors in the running. Despite all their individual talent, SIPG looked less threatening as time went by and the Reds grew more comfortable in their lead as a result. The visitors didn’t even manage any real final push for an equalizer towards the end and Urawa secured a thoroughly, and quite comfortably, deserved ticket to the 2017 AFC Champions League-final and a chance to repeat their 2007-success of becoming Asian champions.

Urawa Red Diamonds till final i ACL

Årets östasiatiska mästare skulle koras, och Al-Hilals motståndare I kontinentalfinalen utses, när Shanghai SIPG gästade Urawa Red Diamonds tidigt på onsdagskvallen. De både lagen stod inför att rädda sina säsonger, med Urawa fast i ingenmansland i J-League och SIPG som kryssade sig ner till 6 poäng ifrån tabelltoppen med 3 omgångar kvar, i helgens möte med tabelljumbon Liaoning Kaixin, även om de vid förlust idag ändå skulle ha Kinesiska cupen som en sista livlina för André Villas-Boas att hålla sitt löfte om minst en bärgad titel under sin första säsong.

Efter lagens 1-1 kryss i semifinalens första möte talade allt för att de japanska värdarna skulle vara hoppfulla om att deras stabila hemmaspel framför ”Den röda väggen” skulle bära dem hela vägen till final. Med tanke på att SIPG inte är alls lika starka borta och att Urawa vann motsvarande möte i gruppspelet med 1-0 så fick hemmalaget ses som förhandsfavoriter.

Det tog bara 10 minuter för Urawa att spräcka nollan när en strålande hörna från Yosuke Kashiwagi nådde Rafael Silva som, med Oliver Bierhoff-liknande kraft, nickade bollen via Yan Junlings hjälplösa händer in i nät. Målet betydde imponerande 7 på 10 ACL-matcher för brassen. Urawa hade startat bäst och målet gav en extra energiinjektion som resulterade i en rasande jakt på ytterligare ett mål. Efter några tappade bollar på väg framåt, följda av farliga omställningar från SIPGs namnkunniga anfall, mattades värdlagets entusiasm av något och spelet jämnades ut efter drygt 20 minuter spelade. Lagen grupperade om och det halsbrytande tempot ersattes av mer sidledsspel under den andra halvan av första halvlek. Mycket eftersom Reds föll djupare ner och SIPG hade svårt att hitta vägar igenom det låga försvaret.

Efter pausen hade gästerna anpassat sig till hemmalagets mer defensive inställning och ökade tempot i sitt passningsspel. Man hotade mer men blottade sig även mer för kontringar vilket ledde till att matchen åter öppnade upp sig. Tio minuter in på den andra halvleken var Tomoaki Makino nära att utöka ledningen på ännu en fint slagen hörna av Kashiwagi men nicken gick i ribban och över. Efter 70 spelade minuter tvingade skyttekungen, Shinzo Koroki, Yan till en kvalificerad räddning för att hålla sitt lag kvar i matchen. Trots all individuell kvalitet så blev SIPG bara mindre farliga ju längre matchen led och Reds blev därmed bara mer trygga i sin ledning. Gästerna lyckades inte ens skapa någon riktig slutforcering och Urawa tog sig säkert och bekvämt vidare till 2017 års AFC Champions League-final och en chans att upprepa bedriften från 2007 att bli Asiatiska mästare.