Advantage Urawa Reds midway through the ACL final

Due to some technical issues I missed the opening ten minutes of the ACL Final first leg and when I finally had the match playing Urawa had already found a surprising breakthrough and a crucial goal through Rafael Silva tucking a rebound away to put their hosts in an awkward and stressful position after a mere eight minutes. Luckily, for Al Hilal and the neutral spectator alike, the Reds are a side ill equipped to park the bus and all signs still pointed to an entertaining evening of football. The home side had not problem finding space in dangerous positions but with star term player Carlos Eduardo forced off due to injury after only 18 minutes and Shusaku Nishikawa at the top of his game between the Urawa posts, it still took half an hour for Al Hilal to find an equaliser after Syrian international Omar Khribin pounced on a loose ball inside the box. A dominant home side then came close to completing the turnaround but despite some high quality opportunities it was still 1-1 at break.

The Saudis picked up right where they left off pushed the Reds deep into their already defensive positions. The visitors were happy and, quite frankly lucky, to keep the scores level during the opening 15 minutes of the second half with more than one sequence that should have resulted in Al Hilal breaking the deadlock. All that stood between them and a comfortable lead was Nishikawa and the absence of Carlos Eduardo. It was a race against the clock for Al Hilal to get the crucial lead and Urawa to secure the upper hand halfway through the final round. In the end, the Japanese got exactly what captain Yuki Abe said they came for ahead of the match, and will bring a great 1-1 draw back home, where Al Hilal are set to face a completely different opponent than they did Saturday evening.

Fördel Urawa halvvägs igenom ACL finalen

På grund av lite tekniskt strul missade jag de första tio minuterna av ACL finalens första möte och när jag väl fått ordning på sändningen så hade Urawa redan fått ett lika överraskande som viktigt mål efter att Rafael Silva huggit på en retur och satt värdlaget i en obekväm sits efter blott 8 spelade minuter. Lyckligtvis, för både Al Hilal och den neutrala åskådaren, så är the Reds inte ett lag byggt för att parkera bussen och det såg fortfarande ut att bli en kväll med högt underhållningsvärde. Hemmalaget hade inga som helst problem att ytor i farliga positioner men med storstjärnan Carlos Eduardo utbytt skadad efter bara 18 minuter och en storspelande Shusaku Nishikawa mellan stolparna för Urawa tog det ändå en halvtimme innan bollen nådde syriske landslagsmannen Omar Khribin som kunde skyffla in kvitteringen. Ett dominant hemmalag skapade sedan mer än nog med chanser för att fullborda vändningen men 1-1 stod sig ändå fram till pausvilan.

Saudierna fortsatte precis där de slutat och pressade sina gäster än längre ner i sina redan djupa utgångspositioner. The Reds kunde skatta sig lyckliga som höll undan under den andra halvlekens första kvart då mer än en sekvens som borde gett Al Hilal ledningen utspelades. Det enda som stod mellan dem och ett komfortabelt övertag på resultattavlan var Nishikawa och avsaknaden av Carlos Eduardo. Det blev en kamp mot klockan för att säkra det bästa utgångsläget till dubbelmötets andra halva och i slutändan drog japanerna det längsta strået och kan ta med precis vad lagkapten Yuki Abe innan matchen sa att de kommit för, ett kryss och minst ett mål, hem. Väl där väntar en helt annan uppgift för Al Hilal än vad de stod inför i lördags.

Två skilda världar i grupp F

När spelordningen i AFC Champions League grupp F vände så vände även resultaten från föregående runda. Western Sydney Wanderers bortaseger mot FC Seoul hade väckt hopp om en oväntad slutspelsplats men det hoppet släcktes effektivt av gästerna. Först stänkte Lee Seok-Huyn dit 0-1 med en riktig pärla efter fyra minuter och kort före paus slog Dejan Damjanović in 0-2 från straffpunkten. Samme Damjanović stod sedan för en mycket fin individuell prestation när montenegrinen punkterade matchen med sitt andra mål i minut 71. Wanderers replikerade sju minuter senare genom Terry Antonis och Lachlan Scott fick in ytterligare en reducering på stopptid men närmare än så kom inte australierna som därmed föll tillbaka ned till jumboplatsen bakom just Seoul.
I Urawa tog Red Diamonds emot Shanghai SIPG i gruppens toppmöte och denna gång var det japanerna som drog det längsta strået. Rafael Silva skickade in matchens enda mål minuten före halvtid och i avsaknaden av gästernas superstjärna Hulk var uppenbar. Speciellt som den vikarierande straffskytten Oscar fick chansen inte bara en, utan två gånger, från 11 meter men först fick se Shusaku Nishikawa tippa bollen i ribban och ut på försök ett, och sedan dundrade bollen långt över på försök två, inom loppet av åtta minuter. Red Diamonds klev i och med detta om SIPG i tabellen men måste fortsätta prestera för att vara säkra på att behålla ledningen hela vägen i mål.

Grupp F inför match 5 av 6:
Urawa Red Diamonds                        9p        +7
Shanghai SIPG                                        9p        +5
FC Seoul                                                     3p        -4
Wester Sydney Wanderers             3p        -8

Two showdowns in a divided Group F

Both results and home advantage were reversed from the previous round in Group F in the AFC Champions League. Western Sydney Wanderers had high hopes of challenging for a place in the knock out phase following their away win against FC Seoul, but it was all in vain as Lee Seok-Hyun put the Koreans ahead with a beautiful long range effort after only four minutes and Dejan Damjanović making it 2-0 from the spot with three minutes to play before the break. Some nice individual skill from Damjanović to get the Montenegrin his second of the night in the 71st minute put the visitors out of reach. Terry Antonis pulled one back for the Aussies six minutes later and Lachlan Scott reduced the lead further in stoppage time but it was too little, too late and Seoul reclaimed place in the group.
In Urawa, the Red Diamonds and Shanghai SIPG battled for pole position and it was the home side who came out on top. The only goal of the match coming from Rafael Silva a minute before half time. In the absence of injured superstar Hulk, Oscar was given the responsibility of penalty taker but bottled it completely, missing failing twice from the spot (once denied by Shusaku Nishikawa pushing the ball onto the crossbar, and once forcefully putting the ball somewhere in the upper tier) within eight minutes. Red Diamonds are now on top, but will have to mind their step not to drop behind SIPG in the two closing rounds.

Group F with two rounds left:
Urawa Red Diamonds                        9p        +7
Shanghai SIPG                                        9p        +5
FC Seoul                                                     3p        -4
Wester Sydney Wanderers             3p        -8