Bara ett kryss bort: Inför Thailand – Irak i AFC U23-mästerskapet

Efter den svaga andra halvleken mot Australien, där Thailand kastade bort allt det fina arbete man gjorde innan paus, ligger värdnationen på andra plats i Grupp A i AFC U23-märsterskapet/Asiatiska OS-kvalet inför tisdagens avslutande möte med Irak. Med tanke på hur det sett ut hittills borde de unga krigselefanterna dock vara ganska positiva i sin syn på den fortsätta jakten på avancemang till kvartsfinal. 5-0-överkörningen av Bahrain var visserligen en uppvisning i delikat anfallsspel men avslöjade även ganska stora försvarsmässiga brister. Förlusten med 2-1 mot Australien var mindre skakig defensivt och trots att gästerna till slut vann rättvist så hade de svårt att skapa något av värde innan de rent fysiska skillnaderna började ta ut sin rätt på Thailändarna. Framåt skapade Thailand ingenting efter halvtid men då hade man å andra sidan redan haft nog med chanser för att kunna vinna matchen med bara lite bättre flyt. Det är dock inte bara förlusten som lämnar en bitter eftersmak på den Thailändska fotbollstungan utan ett större orosmoment är de två bytena man tvingades till av skador på Supachai Jaided och, ännu värre, 17-åriga underbarnet Suphanat Mueanta som i praktiken helt dödade lagets offensiv. Om dessa inte är tillgängliga blir uppgiften att ta sig förbi Irak långt mycket svårare för laget som drömmer om en biljett till Tokyo och sommarens OS.

Motståndet är obesegrat, men även utan vinst, hittills efter att ha hämtat upp 0-1 och tagit en pinne mot Australien, ett resultat som kanske var mer imponerande än insatsen bakom det, och att ha kvitterat två gånger om och fått med sig ett kryss i slutminuten mot Bahrain. Man har visat på fin inställning i båda matcherna men för att hoppet om en slutspelsplats ska leva så räcker det inte att kriga till sig ett kryss utan då är det vinst som gäller för Irak. Emedan kvitteringen mot Australien var ett resultat av en sublim individuell prestation så kom båda målen mot Bahrain från inlägg, ett vapen som kan visa sig minst lika effektivt mot Thailand.

Med en föredragen startelva att tillgå bör Thailand ses som favoriter, både med tanke på hemmaplansfördel och de tidigare insatserna, men med Ekanit Panya struken ur truppen redan innan turneringen så kan den eventuella avsaknaden av Suphanat bli minst sagt kännbar. Med eller utan thailändsk fotbolls stora framtidshopp så ska dock ett kryss inte vara en omöjlig uppgift.

A point or nothing, Thailand – Iraq, AFC U23 preview

After a very poor second half, that undid all the good work put in before the break against Australia on Saturday, has left the hosts of the 2020 AFC U23 Championships/Olympic Games Qualifiers in second place in Group A ahead of Tuesday’s clash with Iraq. But, given how the two opening matches have unfolded, the Young War Elephants should be feeling quite positive about the prospect of advancing to the knockout stages. The 5-0 thrashing of Bahrain was a display of fantastic attacking football, but also of some glaringly obvious defensive problems. The 2-1 defeat to Australia was not as shaky at the back, and even though Australia deserved to win in the end, they really struggled to create anything much before the physical differences between the two sides started to take its toll on Thailand. Offensively, the Thais created nothing after the break but created enough chances before half time to have won the game on another day. However, the loss is not the only thing to leave some dark shades on the Thai footballing palette, an even bigger worry will be two forced substitutions on Supachai Jaided and, more importantly, 17-year old wunderkind Suphanat Mueanta that saw any attacking threat completely evaporate. If these two aren’t ready to play, it will make the game against Iraq all the much harder for a team dreaming Olympic participation in the summer.

The opposition is unbeaten, but also without a win, after two rounds. Having come back from 0-1 to secure a draw against Australia, a result perhaps more impressive than the performance behind it, and going behind twice to earn a point in the last minute against Bahrain. Showing some fighting spirit in both games but fighting back from behind won’t be enough as they now need 3 points to have any chance of advancing in the tournament. While the equaliser against Australia was the result of some top individual quality, both goals against Bahrain came from crosses, which could prove an equally very potent weapon against the Thai defence.

With the expected starters available, Thailand should be considered slight favourites, based on home advantage as well as previous games in the competition, but with Ekanit Panya withdrawn from the squad before the tournament had even started, losing Suphanat could prove extremely costly. Still, a draw doesn’t look an impossible feat, even without the Great Thai Hope on the pitch.

Inför Buriram Utd – Beijing Guoan i ACL

Ligamatchen mellan Buiriram United och PTT Rayong som skulle ha spelats på lördagen sköts upp, officiellt var det på grund av ohälsosamma nivåer av PM2,5-partiklar i luften men de mätningar som rapporterades under lördagen skvallrade inte om några sådana förorening i Buriram. Vissa rykten gör istället gällande att matchen i själva verket flyttades för att ge den hegemoniska klubben tid att fokusera på tisdagens möte med Beijing Guoan i AFC Champions League. Buriram har satt upp ett tydligt mål för det internationella cupspelet som går ut på att ta sig längre än förra säsongens åttondelsfinal och i och med hemmasegern mot de Sydkoreanska mästarna Jeonbuk i den förra omgången har Åskslottet gett sig alla chanser att ta det första steget genom gå vidare från en väldigt tuff grupp (det fjärde laget är Urawa Red Diamonds som slog Buriram med hela 3-0 i Japan). Det är hemmaspelet som är nyckeln för Isaan-klubben ifall förra årets resultat ska kunna både upprepas och överträffas så det här är en nyckelmatch för möjligheterna att nå ett av den nya säsongens stora målsättningar.

Trots att Buriram inför helgen toppade Thai League, och nu ligger tvåa med en match till godo efter Port FCs demolering av PT Prachuap som låg i delad serieledning, så har de inte imponerat under inledningen av säsongen. Det är såklart till stor på grund av att de hållit så väldigt hög standard under tidigare år men det stora frågetecknet inför säsongen, det ifall stjärnvärvningen Modibo Maïga skulle kunna fylla Diogos skor, har inte rätats ut det minsta. Brassen har dominerat på egen hand under några säsonger och har fortsatt på den inslagna vägen efter flytten till den malaysiska storklubben Johor Darul Ta’zim (JDT) i vintras. För den tidigare West Ham United-anfallaren Maïga är det tur att ett par av klubbens egna produkter lyckats ta över lite av målskyttet efter spelaren som vann mer än ett par matcher på i stort sett egen hand under 2018 och ersättaren har ännu inte gett sin nya arbetsgivare någon som helst valuta för pengarna. Detta gör årets thailändska liga mycket mer oviss men det råder inget tvivel om att Buriram kommer vara med hela vägen även i år och insatsen mot Jeonbuk visar att de har lagt grunden för att prestera regelbundet även i ACL.

Gästerna reser från den kinesiska huvudstaden med ett perfekt facit efter fyra ligamatcher men bara en enda poäng från två fajter i ACL hittills. I en turnering där hemmaplan spelar stor roll förlorade Guoan första borta mot Jeonbuk och spelade sedan 0-0 hemma mot Urawa Reds i den andra omgången. Som helhet har Buriram ställts mot lag av liknande kvalitet förut men det är högst ovanligt att spela mot en trio av spelare av samma snitt som Jonathan Viera, Cedric Bakambu och Renato Augusto i Asien. Med det sydkoreanska stjärnskottet Kim Minjaes kapacitet i luftrummet och Zhang Xizhes individuella kvalitet utöver redan nämnda stjärnor så kan man anta att Burirams försvar kommer sättas på prov ordentligt.

När Maïga nu skjuter blankt så star Burirams hopp om att producera mål till deras lovande offensiva inhemska spelare (mer exakt Supachai Jaided och Supachok Sarachart, som gjort 3 mål på 6 macher i T1 och hans lags enda mål hittills i ACL) och den brasilianska Asienvagabonden Pedro Júnior. Det här är annars precis den typ av match jag trodde att Hajime Hosogai hade värvats in för att bidra i men eftersom han fick stryka på foten och den designerade AFC-spelarkvotplatsen istället gick till den spännande unge Vietnamesen Luong Xuan Truong så är den erfarne japanen inte längre ett alternativ. Det betyder att Ratthanakorn Maikami och Sasalak Haiprakhon får ansvaret att hantera Guoans offensiva mittfält och hjälpa fembackslinjen genom att se till så att bollen inte når Bakambu, medan Andrés Túñez och Pansa Hemviboon blir viktiga för att avvärja bollarna från de precisa fötterna motståndarna har att skicka fram vid fasta situationer.

Det ser ut att bli en mycket intressant match mellan ett Guoan som kan prestera helt fantastiska saker på en bra dag och ett Buriram som är på god väg att bli ett välbekant inslag på den här nivån av asiatisk fotboll och som kommer med stort självförtroende i jakten på en ny överraskande seger. All press ligger dessutom på gästerna som helt enkelt inte har råd att förlora ifall de ska ha en rimlig chans till avancemang från gruppen. Eftersom de är från Peking så skulle de dessutom säkert känt sig mer bekväma med att spela i den påstådda smogen snarare än i de 35 grader i skuggan som väntas vid avsparkstid.

Buriram Utd, preview of ACL vs. Beijing Guoan

The Buriram United – PPT Rayong game in the Thai League that was supposed to take place on Saturday was postponed, the official reason being due to the level of PM2.5-pollutants in the air. But, the reported levels don´t really back that explanation up and rumours have had it the match was really moved to let the hegemons focus on Tuesday´s home clash with Beijing Guoan in the AFC Champions League. Buriram have made it their mission to improve on last year´s round of 16 exit and, despite the tall order this may be, Thunder Castle´s home win against K-League champions Jeonbuk in the previous round makes the first step of progressing from a very tough group (the fourth team being Urawa Red Diamonds who beat Buriram 3 goals to nil in Japan) plausible. For the Isaan-boys to repeat and surpass their own 2018 continental performance they will have to rely on their home form so this game is crucial to one of the main objectives of the new season.

Despite going into the weekend as league leaders, only to have dropped to second place with a game in hand following Port FC´s dismantling of joint top side PT Prachuap, Buriram have failed to impress so far. Due largely, of course, to the standard they´ve set in previous years. The big question mark ahead of the season was whether marquee-signing Modibo Maïga would be able to fill the shoes of his predecessor, Diogo. The Brazilian have been a dominating force all on his own for a few years and have continued his to apply his trade in the same fashion at Malaysian giants Johor Darul Ta’zim (JDT) since his winter transfer. As far as his replacement goes, let´s just say the former West Ham United-striker is lucky a couple of the homegrown youngsters of Buriram have picked up some of the slack. Diogo won more than a few games, more or less, singlehandedly in 2018 and Maïga has yet to contribute anything of value to his new employer, making the Thai League look like a far more unpredictable affair in 2019. Still, Buriram will be in that to the very end and showed against Jeonbuk that they´ve built a foundation for becoming a regular performer in the ACL as well.

The visitors travel from the Chinese capital with a perfect record from four league games, but only a single point in their opening two ACL games so far. In a tournament where home advantage counts for a lot, Guoan lost away to Jeonbuk in the first round and where then held to a goalless draw by visiting Urawa Reds in the second. The overall quality is not new to Buriram but playing against a trio of top-class opponents like Jonathan Viera, Cedric Bakambu and Renato Augusto is a rare thing in Asian football. With the aerial ability of South Korean starlet centre-back Kim Minjae, who turned down a move to Watford in the English Premiership to join Guoan, and the individual quality Zhang Xizhe added to the foreign firepower, the Buriram defence will be up for a massive test.

With Maïga firing blanks, Buriram´s hopes of scoring rests largely on their up-and-coming attacking Thai players (namely Supachai Jaided and Supachok Sarachart, who´s scored 3 in 6 in the T1 and his clubs only goal so far in the ACL) and Asia wandering Brazilian striker Pedro Júnior. This is just the type of matches that I expected Hajime Hosogai was brought in for, but with the experienced Japanese midfielder getting rejected for his clubs AFC-player quota in favour of the very promising Vietnamese youngster Luong Xuan Truong, that option is off the table. Leaving Ratthanakorn Maikami and Sasalak Haiprakhon to deal with Guoan´s attacking midfield and help the back five by stopping the ball from reaching Bakambu. While Andrés Túñez and Pansa Hemviboon will be crucial in handling the precise deliveries from set-pieces.

This should be an interesting one, Guoan can produce some fantastic performances on their day, but Buriram is becoming a well-established presence at this level of the Asian game and will fancy their chances of another upset. All the pressure will be on the visitors who cannot afford to lose at this point of the group stage if they want to have a decent chance at progressing and, being from Beijing, they would probably have felt more comfortable playing in the alleged smog of Saturday rather than the 35 degrees Celsius expected at kick-off.