Slutomgång i AFC Champions Leagues gruppspel

Gruppspelet i ACL är inne på sin sista omgång och det finns fortfarande några platser kvar att slåss om i slutspelet. Dessutom har inget lag ännu säkrat förstaplatsen i respective grupp. Här kommer därför en gruppvis genomgång av förutsättningarna:

Group E:
Jeonbuk FC och Tianjin Quanjian är redan klara för nästa runda så morgondagens matcher handlar bara om vem av dem som blir etta i grupp E. Ett Jeonbuk-kryss hemma mot Kitchee, som säkrade sin andra raka ligatitel i Hong Kong så sent som i helgen men är sist i sin ACL-grupp, betyder att Quanjian behöver vinna med minst 7 bollar hemma mot Kashiwa Reysol för att sno åt sig gruppsegern. Väldigt lite talar därför för något annat än fortsatt koreanskt i topp.

Group F:
Ulsan Hyundai och Melbourne Victory slåss i teorin om en slutspelsplats men detta skulle kräva förlust bort mot Kawasaki Frontale samtidigt som Victory hemmaslår Shanghai SIPG och tar igen totalt 10 plusmål på koreanerna. SIPG reser dessutom till Melbourne imorgon med vetskapen om att de vid förlust riskerar att tappa förstaplatsen till Ulsan, vilket gör att en australiensisk målorgie känns än mer avlägsen.

Group G:
Den enda gruppen där inget lag ännu kvalificerat sig för nästa omgång. Guangzhou Evergrande är i topp men vid hemmaförlust mot Cerezo Osaka tappar de gruppsegern till gästerna och om Buriram United samtidigt bortaslår Jeju United så är det plötsligt en målskillnadshistoria som avgör om det blir kantonesiskt eller thailändskt i 32-delsfinalen. Vinner Jeju så är både Evergrande och Cerezo vidare oavsett inbördes resultat men japanerna har rest till Kina utan ett antal startspelare och ett kryss är inte nog för att avancera om Buriram vinner i Korea.

Group H:
Den enda grupp där alla lag fortfarande kan nå slutspel. Kashima Antlers är redan klara och behöver bara en pinne hemma mot Suwon Bluewings för att säkra förstaplatsen. Suwon behöver, å sin sida, en seger för att vara säkra på att undvika respass ifall vi får en segrare i kvällens möte mellan Sydney FC och Shanghai Shenhua i Australien. En förlust för koreanerna betyder att båda utmanarna har chansen att kliva förbi dem och ett kryss att Sydneys hopp om avancemang fortfarande lever.

Det ser med andra ord ut som att det kan bli en riktig nagelbitare ikväll men att morgondagen snarare handlar om inbördes placeringar mellan ettor och tvåor än att fastställa vilka de faktiskt är.

AFC Champions League Group Stage, final round

The ACL-groups are into their final round and there are still a few spots up for grabs in the in the eastern division playoffs, and all four group winners have yet to be definitively decided. Here’s the group-by-group breakdown of what is still to play for:

Group E:
Jeonbuk Hyundai and Tianjin Quanjian have already secured their places in the round of 16 so it’s down to who comes out ahead out of the two. A draw for Jeonbuk at home to Kitchee, who brought home their second consecutive league title back in Hong Kong just the other day but are bottom of the group in the ACL, would mean Quanjian need to win by at least 7 at home to Kashiwa Reysol to have any chance of stealing the top spot. Hence, everything points to the Koreans remaining in front of the Chinese tomorrow evening.

Group F:
Ulsan Hyundai and Melbourne Victory are, in theory, fighting to join Shanghai SIPG in the next round. However, Ulsan only need a single point away to Kawasaki Frontale to keep Victory at bay and, should they fail to do so, the Australians have 10 goals to make up for in relation to the Koreans. As SIPG travel to Melbourne tomorrow knowing a loss puts them under threat of falling behind Ulsan, the chances of an Aussie scoring-orgy are slim to none.

Group G:
The only group where no side is yet sure of progressing, Guangzhou Evergrande are in front but if the they were to lose at home to Cerezo Osaka tonight, the visitors would claim the top sport and the Cantonese would be in a goal-difference affair with Buriram United for second place, assuming the Thai side defeats Jeju United away. If Jeju wins, Evergrande and Cerezo are through no matter what. However, Cerezo have travelled to China without several first team regulars and a draw is not enough for them to survive the group if Buriram comes out on top in Korea.

Group H:
The only group where all sides still have the chance of progressing. Kashima Antlers are through and only need a draw at home to Suwon Bluewings to win the group. Suwon, on the other hand, need a win to be sure of avoiding elimination if there is a winner in tonight’s encounter in Australia between Sydney FC and Shanghai Shenhua. A loss would put the Koreans at risk of being surpassed by either of the challengers, and a draw would still keep Sydney’s hopes alive.

It looks like tonight may well be a nail-biter, while tomorrow evening is more about deciding the order of the first two, rather than who they’ll be.

Unforeseen turn of events in Group E

Kashima Antlers travelled to Brisbane with a sterling opportunity to get a firm grip of one of the play-off spots in Group E, a win against Roar would have put the Japanese side four or five points ahead of third place, depending on the result between Muangtong United and Ulsan Hyundai later in the evening. It was, however, John Aloisi’s men who scored the only goal of the first half as Jamie Maclaren took advantage of some sloppy defending and hammered the ball past Kwoun Sun-Tae. And only four minutes after the break, former Aston Villa winger Brett Holman added to Roar’s tally, pouncing on a loose ball following what looked to be a failed free-kick routine. Antlers did regain hope with just over 10 minutes of regular time to go, the ball in from the left made it’s way to Ryota Nagaki who was left to roll it into an open net and breathe life back into the match, but the Australians held on to record their first win of the campaign.

In the closing event of the evening, Ulsan Hyundai got to head to Bangkok and join in the Thai New Year celebrations when visiting Muangthong United. The match got off to a slow start, displaying two sides to whom a defeat would be detrimental to the prospect of progression to the next round. However, the home team had a breakthrough in the 37th minute as left back, Theeraton Bunmathan, crossed the ball towards the far post, finding Mongkol Tossakrai who, in turn, headed the ball across the goal to an unmarked Teerasil Dangda. The Thai international made no mistake, faced with the simple task of putting the ball into an open net and his team ahead. Ulsan, having 73% of possession in the first half, accelerated somewhat, but posed no real threat before the break.
The guest came out for the second half, determined to get back into the match, but only five minutes after the break, the home side should have doubled its lead twice already. First Xisco was played through but barely hit the ball, after Bunmathan open up space with a couple of lovely technical displays in midfield, and then Tossakrai was left alone to finish off an exemplary attacking move. Kim Yong-Dae had no problem keeping Ulsan in the game though, as the winger made a poor attempt at finding the back of the net. It was only 59 minutes the match, and Dangda had seen a decent volley blocked, when the visiting goalkeeper and Tossakrai faced off once again and, just as with the previous chance, Kim came out on top. With ten minutes to go Xisco, not having a very good game, missed another chance right in front of goal with his final effort of the day, before being substituted by Adisak Krasikorn. The substitute soon had a golden opportunity to put the match beyond doubt, but found himself going to wide in an attempt to round the keeper and saw his shot cleared for a corner. Ulsan finished by producing a massive final push for the equaliser but Muangthong kept the Koreans at bay and earned a thoroughly deserved win. The Thais can now join in the Songkran celebrations as surprising group leaders, in need of only two more points to reach the play offs.

Group E, as of tonight:
Muangthong United              8p        +2
Kashima Antlers                      6p        +3
Ulsan Hyundai                          4p        +3
Brisbane Roar                           4p        -8

Oväntad utveckling i grupp E

Kashima Antlers hade ett gyllene läge att koppla ett fast grepp om den ena slutspelsplatsen i grupp E, en seger bort mot Brisbane Roar skulle betytt att japanerna haft fyra eller fem bekväma poäng ner till tredjeplatsen, beroende på resultatet i matchen mellan Muangtong United och Ulsan Hyundai senare på kvällen. John Aloisis manskap visade sig dock vara en för svår nöt att knäcka, Jamie Maclarens ledningsmål i den första halvleken kom efter taffligt försvarsspel och kort efter paus nådde en egentligen misslyckad frisparksvariant till slut fram till den gamle Aston Villa-yttern Brett Holman som kunde smälla in tvåan bakom Kwoun Sun-Tae. Antlers lyckades väcka liv i matchen genom Royta Nagaki, som skyfflade in reduceringen i öppet mål med elva minuter kvar, men australierna höll undan och tog sin första seger i årets AFC Champions League.

I den avslutande matchen för dagen fick Ulsan Hyundai åka till Bangkok och fira in det thailändska nyåret tillsammans med Muangtong United. Matchen började trevande med två lag som visste att en förlust skulle vara förödande för de fortsatta utsikterna i turneringen men i den 37:e minuten kom ändå ett förlösande mål för hemmalaget. Vänsterbacken Theerathon Bunmathan slog ett fint inlägg mot den bortre stolpen där Mongkol Tossakrai dök upp och nickade bollen, som studsade parallellt med mållinjen och nådde Teerasil Dangda som obevakad kunde slå in 1-0 i öppet mål. Ulsan, med hela 73% bollinnehav i första halvlek, höjde tempot lite men lyckades inte hota Muangthong före paus.
Gästerna kom ut efter halvtidsvilan fast beslutna att skaka fram en kvittering men Muangthong såg vassa ut i omställningarna och efter fem spelade minuter borde hemmalaget redan ha utökat sin ledning två gånger om, först fick Xisco ett rent friläge, men missade nästan bollen helt, efter att Bunmathan öppnat upp ytor med två på varandra efterföljande helikopterfinter på mittplan, och sedan fick Tossakrai ta ett ohotat avslut i straffområdet efter ett mönsteranfall. Kim Yong-Dae kunde dock hålla kvar Ulsan i matchen utan större problem och avstyra ett tämligen tamt avslut från den thailändska högerspringaren. Dangda hade sedan haft ett hyfsat läge på volley innan Tossakrai i den 59:e minuten återigen blev ensam med Kim, som även nu gick segrande ur duellen. Hemmalaget tog över mer och mer ju längre matchen led och gästerna såg oväntat bleka ut. Med tio minuter kvar gjorde Xisco, som hade en mindre bra dag, sitt sista ingripande i matchen när han missade ett öppet läge framför mål och direkt efter byttes ut mot Adisak Krasikorn, som kort efter fick ett gyllene tillfälle att punktera matchen men kom ur vinkel i sitt friläge och fick se avslutet rensas till hörna. Ulsan stod för en tung slutforcering och skapade några halvchanser men Muangthong höll undan till en mycket välförtjänt seger. Thailändarna kan nu, smått chockerande, delta i Songkran-festiviteterna i gruppledning och behöver endast 2 poäng tlll för att nå slutspel.

Ställningen i grupp E efter omgång 4:
Muangthong United              8p        +2
Kashima Antlers                      6p        +3
Ulsan Hyundai                          4p        +3
Brisbane Roar                           4p        -8