URAWA RED DIAMONDS ACL MÄSTARE 2017!

När ett Urawa Red Diamonds med perfekt hemmafacit tog sig an ett hittills obesegrat Al Hilal på Saitama Stadium var det under förutsättning att en av två väldigt imponerande sviter skulle ta slut i den allra sista matchen i AFC Champions League herrens år 2017. Eftersom det första mötet slutade 1-1 så behövde hemmalaget inte ens vinna matchen för att bärga titeln utan klarade sig med 0-0. Men, med två lag som sällan går mållösa så kändes ett sådant scenario högst otroligt på förhand.

Urawa visade vilket självförtroende de har framför sina fanatiska supportrar och gick in med hög press för att få till snabba omställningar och ledningsmål, snarare än att ligga lågt och slå vakt om sitt bortamålsövertag. Yosuke Kashiwagi visade fin form på mittfältet och om det inte varit för svaga avslut skulle värdarna haft ett tidigt ledningsmål, precis som de fick i Riyadh för en vecka sedan. Kazuki Nagasawa hade hade det bästa läget men hans skott gick rakt i famnen på Abdullah Al-Mayoof i den 8:e minuten. Som om inte det var nog så fick de tillresta bortafansen utstå ett par mycket nervösa minuter när turneringens skyttekung, Omar Khribin, blev liggande efter en närkamp i minut 13. Al Hilal förlitade sig på bollinnehav men lyckades inte omsätta det i något konkret utan blev istället snabbt frustrerade av Urawas intensitet och blev flera gånger bestraffade för onödiga fouls på mittplan. Det tog gästerna 25 minuter att skapa något av värde. Då hittade Salem Al-Dawsari en fin yta strax utanför straffområdet men hans avslut smet tätt över ribban. Samme Al-Dawsari fick även nästa läge efter 41 minuter men denna gång fick han se sitt avslut gå ut utanför via en försvarare. Och minuten senare sköt Nicolás Milesi utanför efter ett fint anfall men mellan det första läget och det två nästkommande hade Reds varit det klart farligare laget och när pipan ljöd för halvtid var japanerna fortfarande i ledning på bortamål.

Al Hilals starka avslutning på den första halvleken gick inte obemärkt förbi men Urawa lät sig inte skrämmas utan svarade med samma höga press och snabba avslut som under öppningskvarten. Snart började dock Al Hilals stora övertag I bollinnehav se ut att bära frukt när det, i kombination med att hemmalaget blev allt mer vaksamma om sitt knappa övertag, ledde till att gästerna flyttade matchens tyngdpunkt närmare och närmare offensivt straffområde. Men med Khribin utbytt skadad efter en dryg timme och Carlos Eduardo borta efter skadan han ådrog sig i första mötet så saknades kvaliteten i de avgörande lägena. Med kvarten kvar fick Kashiwagi en frispark strax utanför Al Hilals straffområde och skickade själv in ett fint inlägg som slutade i att Al-Mayoof tvingades till en dubbelräddning på matchens dittills klart bästa chans. När Al-Dawsari sedan drog på sig sitt andra gula kort efter att ha satt dobbarna i vristen på Wataru Endo och satte sitt lag i numerärt underläge såg det ut som att Urawa bara hade att knyta ihop säcken. Med två minuter kvar av ordinarie tid gjorde Rafael Silva just det genom att springa sig fri och smälla in bollen via ribban så hårt att Zlatan blivit avundsjuk. Målet gjorde visserligen Al Hilals uppförsbacke än brantare men var egentligen bara av akademisk betydelse. Urawa säkrade sin andra ACL titel någonsin och behöll sitt hundraprocentiga facit på hemmaplan och Al Hilal förlorade till slut en match i årets turnering.

Det är en fantastisk bedrift att slå vad som generellt betraktas som Asiens bästa lag och en ännu större att bli kontinentalmästare. Det var knappast någon som på förhand förväntat sig att Urawa Red Diamonds skulle ta sig speciellt långt i turneringen men det fantastiska hemmastödet bar dem hela vägen fram till titeln. De kan vara det mest ojämna lag som vunnit en turnering av den här digniteten med 8 segrar(varav bara en på bortaplan), 2 kryss och 4 förluster på vägen. Hur som helst är det bara att lyfta på hatten för ett mästarlag som inte har någonting att be om ursäkt för.

Det är ändå svårt att inte känna medlidande med Al Hilal, att gå med förlustnollan intakt ända fram till den helt avgörande sista matchen och förlora en final i vilken de borde haft två eller tre måls ledning med sig från det första mötet snarare än oavgjort. Det är också svårt att se något lag i Asien som skulle klarat av att tappa så mycket kvalitet som man gjort i Carlos Eduardo och Omar Khribin på grund av skador och sedan plötsligt få spela med tio man mitt i slutforceringen av jakten på ett mål som skulle vänt helt på steken. De lär helt klart känna att de förtjänade att ta med sig pokalen hem i år och en gång för alla bevisa att de faktiskt har det bästa laget öster om Europa.

URAWA RED DIAMONDS: 2017 ACL CHAMPIONS!

As Urawa Red Diamonds and Al Hilal took to the pitch at Saitama Stadium the home side had won all their home games and the visitors were undefeated throughout the entire tournament so one very impressive run had to come to an end in the very last match of the 2017 AFC Champions League. With the first leg ending in a 1-1 draw the home side didn’t even need a win, but merely a goalless draw, to be crowned champions. But, with neither side in the habit of not scoring, that felt highly unlikely beforehand.

Urawa showed the confidence they have in front of their fantastic home fans and, instead of falling back and looking for opportunities on the break, started out by pressing high and looking for a goal to get in front. Yosuke Kashiwagi was in fine form and the hosts might well have scored an early goal, just as they did in Riyadh, but the finishing came up short. Kazuki Nagasawa had the best chance but his shot in the 8th minute went straight into Abdullah Al-Mayoof’s hands. As if that wasn’t enough, the travelling fans also a couple of nervous minutes as tournament top scorer Omar Khribin stayed down after a challenge in the 13th minute. Al Hilal tried to keep possession, and did see most of the ball, but failed to put it to any use and were quickly frustrated by Urawa’s intensity and saw themselves repeatedly penalised for unnecessary fouls in midfield. It took the visitors 25 minutes to create something as Salem Al-Dawsari found some space just outside the box but fired just over the target. The same man had the next one in a similar position after 41 minutes, this time seeing his shot deflected out for a corner, and Nicolás Milesi put the ball wide of the post after a nice build up only a minute later, but in between that, the Reds had been far more threatening. At the half time whistle, the Japanese side were still ahead on away goals.

The Reds took heed to A Hilals end to the first half but were not discouraged. Instead they moved positions forward and started out in similar fashion to their opening 15 minutes: early recoveries and quick finishing. But, pretty soon the heavy weight of possession, along with a home more and more inclined to defending their slender advantage, allowed Al Hilal to start piling on pressure and the match’s centre of gravity seemed to move ever closer to the Urawa goal. But with Omar Khribin leaving the pitch due to injury just over the 1 hour mark and Carlos Eduardo still out from the injury he picked up in the first leg, the end product just wasn’t there. With just over a quarter of an hour left to play, Kashiwagi was awarded a free-kick just outside the opposition’s penalty and delivered a great cross that ended up forcing Al-Mayoof to make a double save from what was the best chance of the night by far. Then, with 12 minutes left to play, Al-Dawsari picked up his second yellow of the night after putting his stubs into Wataru Endo’s ankle and, with the visitors down to ten men, Urawa seemed to have the match, and continental title all wrapped up. When Rafael Silva broke loose and hammered the ball home via the crossbar so hard you thought it would break with only 2 minutes of regular time left, the mountain to climb grew even higher for Al Hilal. The goal was only academical in the end as Urawa secured their second ACL title but it meant their perfect record at home was intact and that Al Hilal finally suffered defeat in this year’s campaign.

It’s an amazing performance to defeat what is generally considered Asia’s top-side and even more impressive to do so to become continental champions. The Urawa Red Diamonds were hardly expected by anyone to make it very far in the tournament but the support they have at home really carried them all the way. They may be the most inconsistent side to win a title like this, with 8 wins(only 1 away from home), 2 draws and 4 defeats its not what one would expect from a side that goes all the way. No matter what, hat’s off to the champions and they have nothing to apologize for.

It’s hard not to feel for Al Hilal though, to go through all but the most crucial match of the tournament undefeated and lose a final in which they should have been 2 or 3 goals up, rather than level, after the first leg. It’s hard to see any team in Asia who could have coped with losing the quality of Carlos Eduardo as well as Omar Khribin and then being reduced to 10 men in the middle of their push for the goal to turn it all around. They will surely feel they deserved to bring home the trophy this year and prove once and for all they are the best outfit east of Europe.

FIRST FINAL DAY IN THE AFC CHAMPIONS LEAGUE

It’s AFC Champions League final-day at the King Fahd International Stadium in Riyadh as the first leg between Al Hilal and, perhaps a bit surprising given expectations at the start of the season, Urawa Red Diamonds kicks off at 7:15PM local time. Two time ACL champions, and thrice runners up, Al Hilal have cruised through the tournament and have yet to record a single defeat in the current campaign. Progressing comfortably from each knockout round, with aggregate scores of 4-2(Esteghlal), 3-0(Al Ain) and 6-2(Persepolis).
Despite securing an early spot in the round of 16 and winning their group ahead of Shanghai SIPG, the ride has been far bumpier for the Urawa Reds. The 2007 ACL champions came back from 0-2 to beat Jeju United in extra time, then turned 1-3 into 5-4 against Kawasaki Frontale and finally eliminated SIPG by the odd goal to reach the final.

The Saudi giants have also gotten off to a fine start in the new domestic league season and have positioned themselves as favourites to defend their championship title, whereas Urawa find themselves in a disappointing 7th place in the J-League and now stand before their last chance at silverware during 2017. Even former midfielder, Takafumi Hori, who took the reign as new head coach in July, admits that he had not expected his team to make it this far in competition, although the hard work has secured a thoroughly deserved place in tonight’s final. With only a single away win during the entire competition, the visitors will have to rely on their perfect home-record and simply try not to fall too far behind ahead of next week’s return leg. The Japanese will have to be sure not to make any mistakes and it will be crucial for playmaker Yōsuke Kashiwagi to be precise whenever an opportunity to supply Shinzo Koroki and Rafael Silva presents itself. But should they fail to contain former FC Porto and Nice midfielder Carlos Eduardo, the Brazilian will almost certainly be the weight that tips the scale Al Hilal’s way.  They may have beaten some very good sides along the way but nothing compares to Al Hilal, who have lost but a single match during 2017(away to ES Tunis in the Arab Club Championship) and will be confident and patient when trying to grind their way to their first ACL-title since the 1999/2000-season, while redeeming themselves for the 2014 final defeat to Western Sydney Wanderers. The Saudi side’s head coach, Ramón Díaz, says he will rely on the extensive experience of his squad and thinks it will come down to discipline and focus. Urawa skipper, Yuki Abe scored one of the goals when the Reds secured continental glory a decade ago and is one of only two players left from that squad (the other being Tadaaki Hirakawa), he says that although Al Hilal have matched his side’s unbeaten record of 2007, the objective is to get a goal and a draw back to the fortress that is Saitama Stadium.

Being Swedish, I’m not completely unfamiliar with the concept of two legged-finals, as this was once the practice of our domestic cup, and indeed at one point in time even the way we would end our league season, but I do prefer events like this to be played in a single evening and in a neutral setting. However, I understand the reasons behind this system given the geographical circumstances and will be especially interested in how it affects the amount of time spent feeling each other out and settling into the match.

FINALDAGS I AFC CHAMPIONS LEAGUE

Det är finaldag i AFC Champions League när det första mötet mellan Al Hilal och, kanske lite överraskande, Urawa Red Diamonds, sparkar igång klockan 17:15, svensk tid, på King Fahd International Stadium i Riyadh. Tvåfaldiga ACL-mästarna, som även tagit hem tre silverpengar, Al Hilal har flugit fram genom hela turneringen, utan en enda förlust och med ett bekvämt slutspelsfacit som sett Saudierna ta totalsegrar med 4-2(Esteghlal), 3-0(Al Ain) och 6-2(Persepolis).
Trots ett tidigt säkrat avancemang och gruppseger före Shanghai SIPG så har vägen varit krokigare för Urawa Reds. 2007 års ACL-vinnare vände 0-2 till seger via förlängning mot Jeju United, 1-3 till 5-4 mot Kawasaki Frontale och slog till sist ut SIPG med uddamålet i semifinal.

De Saudiska jättarna, i Sverige kanske mest kända genom Chippen Wilhelmssons sejour i klubben, 2008-2012 men med ett välfyllt prisskåp, har även fått en strålande start i säsongens inhemska liga och befäst sin position som favorit att försvara förra säsongens ligatitel, medan Urawa befinner sig på en 7:e plats i sluttampen av J-League och nu står inför sin sista chans att ta hem en titel i år. Till och med tidigare mittfältaren, Takafumi Hori, medger att en plats i turneringens final inte var något han trodde på när han tog över som huvudtränare i juli i år, även om det hårda arbetet som lett dit gör platsen ytterst välförtjänt. Med bara en enda seger på bortaplan hittills i ACL så kommer gästerna att förlita sig på sitt 100%iga hemmaspel och inte hamna för långt efter inför nästa veckas returmöte. Japanerna måste vara felfria och det blir av högsta vikt att spelfördelaren, Yōsuke Kashiwagi, är precis i sina passningar när helst chansen uppenbarar sig att förse Shinzo Koroki och Rafael Silva med hotande bollar. Skulle man å andra sidan misslyckas att isolera tidigare Porto- och Nice-spelaren Carlos Eduardo så blir brassen med största säkerhet tungan på vågen för sitt Al Hilal. Urawa må ha slagit flera bra lag på vägen men inget som Al Hilal som bara förlorat en enda match under 2017(ES Tunis i Arabiska Klubbmästerskapet) och kommer vara självsäkra och tålmodiga i att mala ner motståndet och säkra sin första ACL-titel sedan säsongen 1999/2000 och revanschera sig för finalförlusten mot Western Sydney Warriors 2014. Saudiernas tränare Ramón Diáz säger att han kommer förlita sig på erfarenheten i sin trupp och att de avgörande faktorerna blir disciplin och fokus. Urawas Lagkapten Yuki Abe, som gjorde ett av målen när the Reds blev kontinentalmästare för ett decennium sedan och är en av bara två spelare som är kvar i truppen sedan dess(den andre är Tadaaki Hirakawa), säger att även om Al Hilal upprepat hans lags obesegrade säsong från 2007 så är målet att få med sig minst ett mål och kryss till returen i hemmaborgen Saitama Stadium.

Som svensk är man ju inte helt obekant med konceptet dubbelmöte i finaler eftersom det ett tag var så vi avgjorde Svenska cupen, och ja, under en period till och med Allsvenskan, men jag föredrar en direkt avgörande match på neutral plan. Med det sagt så förstår jag såklart de geografiska förutsättningar som ligger till grund här och det blir intressant att se hur det påverkar tiden lagen spenderar på att känna av varandra och växa in i matchen.