Dubbelt upp i nationella derbyn i ACL

AFC Champions Leagues kvartsfinalrunda sparkade igång igår med en mållös match mellan Al Ain (Förenade Arabemiraten) och Al Hilal SFC (Saudiarabien) i den västra sektionen och idag kommer den östra avdelningen igång igen. Vi har två inrikes möten att se fram emot, specifikt en kinesisk mellan Shanghai SIPG och Guangzhou Evergrande, och en japansk mellan Kawasaki Frontale och Urawa Red Diamonds.

Shanghai SIPG – Guangzhou Evergrande

Först ut är mötet mellan de två lagen i toppen av CSL, Shanghai SIPG och Guangzhou Evergrande. SIPG föll ur det inhemska ligaracet när de förlorade mot Guizhou i helgen och lämnade vägen vidöppen för Evergrande att jogga hem sitt 7:e raka ligaguld. Eftersom André Villas-Boas lovat sina chefer åtminstone en titel under året så är det nu bara den inhemska cupen och AFC Champions League kvar att uppfylla detta.

Det blir det fjärde, av totalt sex, mötet lagen emellan i år och det har varit särdeles jämnt såhär långt. Uddamålsseger för Evergrande hemma och kryss i Shanghai i ligan följt av uddamålsseger för SIPG i det första semifinalmötet i cupen i de tre tidigare matcherna.

Inget av lagen har varit i någon fantastisk form på sistone men om man tittar på de förutsättningarna som finns så har Paulinhos flytt från Evergrande till FC Barcelona (under oroväckande misstänkta omständigheter) gjort Hulk ohotad i positionen som Kinas (och Asiens) bäste spelare men det kantonesiska laget är ändå ett mer välfungerande kollektiv. Återvändande brassestjärnan Muriqui skulle kunna uppfattas som en ersättare för Paulinho men konkurrerar snarare med landsmannen Alan på vänsterkanten.
Med tanke Paulinhos avsked, samt det faktum att vi ännu inte sett någon bortaseger i lagens inbördes möten innevarande säsong och att SIPG-tränaren börjar få ont om alternativ om han ska hålla sitt löfte till styrelsen, så bör nog hemmalaget ses som favoriter ikväll. ACL ger dessutom Villas-Boas möjligheten att spela Odil Akhmetov utan att använda upp en av sina platser för utländska spelare vilket betyder att han fortfarande har möjligheten att använda sin brasilianska stjärntrio Hulk, Oscar och Elkeson. Över två matcher är det svårare att sia, speciellt då vi ännu inte vet effekten av att förlora sin starkast lysande stjärna så sent på säsongen. Dock så har man en stabil grund och Muriqui ersätter en del av spetskompetensen man förlorat i Paulinho (Barcelona-köpet stod för två av lagets tre mål i åttondelsfinalen) och med ligan så gott som i hamn så kan Luiz Felipe Scolaris manskap börja drömma om en tredje AFC Champions League-titel och en nästan perfekt säsong.

 

Kawasaki Frontale – Urawa Red Diamonds

På andra sidan Östkinesiska Havet (och en bra bit till bort) utspelas imorgon kväll en än mer lokal uppgörelse. Då har Urawa Red Diamonds beryktade supportrar en timmes tågresa till andra sidan Tokyo och det första mötet borta mot Kawasaki Frontale. I ligan är Frontale i allra högsta grad inblandade i jakten på vad som skulle bli klubben första titel någonsin medan Reds kan fokusera fullt ut på att upprepa sin bedrift från 2007 och bli asiatiska mästare.

Båda lagen föredrar att spela hemma, speciellt Urawa som är ett helt annat lag framför ”den röda väggen”, därmed lär Frontale satsa allt på att skaffa sig ett ordentligt försprång samtidigt som Reds är nöjda med ett kryss. Nyckeln till att stoppa ett målfarligt hemmalag (båda lagen är väldigt målglada hemma men inte alls på bortaplan) kommer ligga i att isolera veteran-playmakern Kengo Nakamura och hindra bollen från att nå fram till skyttekungen Yu Kobayashi. Allt kommer att hänga på morgondagens resultat men magkänslan, och även den bredare arsenalen framåt (Koroki, Rafael Silva och Ljubijankic), gör att jag håller Red Diamonds som favoriter över två matcher, trots att Frontale vann den enda tidigare matchen lagen emellan i år med hela 4-1.

Double domestic derbies in the ACL

The quarter finals in the AFC Champions League kicked off yesterday with a west Asian a goalless draw between Al Ain (UAE) and Al Hilal SFC (Saudi Arabia) and today, the east Asian section gets rolling again. We have two national affairs to look forward to, more specifically a Chinese one between Shanghai SIPG and Guangzhou Evergrande, and a Japanese one between Kawasaki Frontale and Urawa Red Diamonds.

 

Shanghai SIPG – Guangzhou Evergrande

Starting with the clash of the CSL top two, Shanghai SIPG and Guangzhou Evergrande. SIPG fell out of the domestic title race by losing to Guizhou during the weekend, leaving Evergrande to jog the CSL home for the 7th consecutive season. Considering André Villas-Boas has promised his bosses silverware this year, it’s now down to the CFA Cup or ACL if he is to keep his word.

It will be the fourth out of a total of six matches between the two sides this year. It has been particularly even overall, with a draw and a home-win for Evergrande in the CSL, and a home-win for SIPG in the recent first leg of the CFA Cup semi-final in the previous three.

Neither side has been in fantastic form lately but looking at the state of things, Paulinho’s transfer from Evergrande to FC Barcelona (under worryingly suspicious circumstances) has left SIPG’s Hulk unchallenged as the best player in China (and Asia) but the Cantonese side is still works better as a unit. The re-signed Brazilian star Muriqui could be perceived as a replacement for Paulinho, but is more likely competing with his countryman Alan on the left wing.
Keeping the departure of Paulinho, along with the fact no away wins have been recorded in the previous three matches between the two clubs this year and that the SIPG manager is running out of ways to make good on his promise, in mind, SIPG should be considered favorites tonight. The ACL also gives André Villas-Boas the opportunity to play Odil Akhmedov without using up a foreign player spot, meaning he still has room for his Brazilian super-trio of Hulk, Oscar and Elkeson. Over two legs it’s incredibly difficult to predict the outcome, especially as we still don’t know how Evergrande will cope with losing their brightest shining star so late. Still, the foundation is strong and Muriqui recovers some of the excellence of Paulinho (the Barcelona signing scored two out of Evergrande’s three goals in the round of 16). With the league more or less wrapped up already, Luiz Felipe Scolari’s side will start thinking of the possibility of a third ACF Champions League-title and a nearly perfect season.

 

Kawasaki Frontale – Urawa Red Diamonds

Across the East China Sea (and a fair bit onwards) an even more local affair takes place on the eve of tomorrow. The famous Urawa Red Diamonds fans have about an hour on the train to make it to the other side of Tokyo and the first leg away to Kawasaki Frontale. Frontale are highly involved in the race for what would be their first ever title, while the Reds can focus all their energy towards repeating their 2007-feat of becoming Asian champions.

Both sides prefer to play at home, especially Urawa who are a very different outfit in front their “red wall”. Hence, Frontale will looking to secure a comfortable lead ahead of the return fixture and the Reds would be happy with a draw. The key to stopping the high scoring home-side (both teams score at will at home but not very much on the road) will lie in isolating veteran playmaker Kengo Nakamura and stop the ball from reaching top-scorer Yu Kobayashi. It all comes down to getting the result tomorrow night but based on gut-feeling, and the more varied arsenal of firepower (Koroki, Rafael Silva and Ljubijankic) I hold the Reds as favorites to come out on top over two legs. Despite Frontale winning 4-1 in the only previous match between the two sides this season.

Evergrande and Frontale to the ACL quarter finals

Evergrande travelled northeast to Kashima with the most fragile of leads, having won the first leg at home by 1-0.  However, the guests, knowing an away goal might well break Antlers, did not hang back but started out focused on their own game and looking the more dangerous side for the first 20 minutes of play.
After that, the hosts moved their positions forward and created the first qualified chance of the match as Shoma Doi used a beautiful back-heel to set up Yuma Suzuki who rolled the ball just wide the Evergrande post after 25 minutes. Only a three minutes later, Antlers got the breakthrough when Pedro Júnior took on the the Evergrande defence all on his own. Some physical strength and balance to get into position and a wonderful shot into the top corner from outside the box from the Brazilian to make the game level on aggregate. Despite a few highly threatening attempts from Antlers to go ahead, 1-0 remained the score until the break.

The second half started with a lot of promise as neither side looked interested in letting the match go to extra time and it didn’t take long before the deadlock was broken. It was Paulinho who got the ever important away goal (please FIFA, forbid this abomination of a rule) for Evergrande with an easy tap in after being set up by Alan. The game opened up even more as Antlers were forced to chase two more goals and left themselves vulnerable to counter attacks. The visitors took over as the match progressed, and Antlers became less and less confident that they even had a fighting chance, and a definitive decider was on the cards more than once. Then, in the 91st minute, Mu Kanazaki fired off a splendid shot with the outside of his right foot that hit the crossbar and went in to make it 2 all and, out of nowhere, the last few minutes were highly interesting and, no doubt, very stressful for the travelling Evergrande supporters. It turned out to be the final goal of the evening and the Chinese side won a hard fought place in the quarter finals.

 

Less than a hundred kilometres west of Kashima, Kawasaki took on Muangthong with a solid 3-1 lead to build on from last week’s encounter. Before halftime, Frontale had extended that lead to 6-1 following goals from Yu Kobayashi, Tatsuya Hasegawa and Eduardo Neto.
In the second half, Rhayner added to the tally before Teerasil Dangda got a late consolation goal for Muangthong but the Thais successful campaign came to a crashing halt and Frontale cruised through to the next round.

Evergrande och Frontale till kvartsfinal i AFC Champions League

Evergrande reste nordöst till Kashima med den mest ömtåliga av ledningar, efter att ha gjort matchens enda mål i det första mötet lagen emellan. Vetskapen om att ett bortamål skulle kunna knäcka Antlers fick ändå gästerna att inleda returen med full fokus på sitt eget spel och de såg klart farligare ut under matchens 20 första minuter.
Efter det började hemmalaget att hitta in i händelserna, man flyttade fram positionerna och skapade matchens första kvalificerade målchans när Shoma Doi läckert klackade fram bollen till Yuma Suzuki, som dock rullade bollen strax utanför stolpen, efter 25 minuter. Bara tre minuter senare spräckte Antlers i alla fall nollan när Pedro Júnior ensam tog sig an Evergrande-försvaret. Med imponerade styrka och balans tog sig brassen fram till en position lite utanför straffområdet och skickade snyggt upp bollen i det bortre krysset till 1-1 på aggregat. Trots några riktigt bra försök från hemmalaget att ta ledningen i dubbelmötet stod sig ändå resultatet till paus.

Andra halvlek började lovande med två lag som båda såg helt ointresserade ut av att låta matchen gå till förlängning och det tog inte lång tid innan Paulinho gav gästerna det så viktiga bortamålet (snälla FIFA, förbjud denna styggelse till regel) när han petade in bollen i öppet mål, framspelad av Alan. Matchen öppnades efter detta upp ytterligare när Antlers plötsligt var tvungna att jaga två ytterligare mål och blev mer sårbara för spelvändningar. Evergrande tog över mer och mer ju längre matchen led och hemmalaget trodde mindre och mindre på en mirakelvändning. Ett definitivt avgörande var nära att komma både en och två gånger men det var ändå Antlers som lyckades blåsa liv i matchen när Mu Kanazaki skickade en yttersida i mål via ribban i den 91:a minuten. Avslutning blev till en riktig pärs för de tillresta Evergrande-supportrarna men de fick ändå se sitt lag rida ut stormen och avancera till kvartsfinal.

 

Mindre än 10 mil västerut från Kashima tog Kawasaki emot Muangthong i kvällens andra match. Frontale hade med sig en bekväm 3-1 ledning ifrån bortamötet i Bangkok och hade innan halvtidsvilan utökat denna till hela 6-1 genom mål av Yu Kobayashi, Tatsuya Hasegawa och Eduardo Neto.
I den andra halvleken kunde Rhayner strö ytterligare salt i såren innan Teerasil Dangda nickade in ett tröstmål i slutskeded. Muangthongs framgångsrika ACL-äventyr fick ett tvärt stopp och Frontale säkrade enkelt avancemanget.