Advantage Urawa Reds midway through the ACL final

Due to some technical issues I missed the opening ten minutes of the ACL Final first leg and when I finally had the match playing Urawa had already found a surprising breakthrough and a crucial goal through Rafael Silva tucking a rebound away to put their hosts in an awkward and stressful position after a mere eight minutes. Luckily, for Al Hilal and the neutral spectator alike, the Reds are a side ill equipped to park the bus and all signs still pointed to an entertaining evening of football. The home side had not problem finding space in dangerous positions but with star term player Carlos Eduardo forced off due to injury after only 18 minutes and Shusaku Nishikawa at the top of his game between the Urawa posts, it still took half an hour for Al Hilal to find an equaliser after Syrian international Omar Khribin pounced on a loose ball inside the box. A dominant home side then came close to completing the turnaround but despite some high quality opportunities it was still 1-1 at break.

The Saudis picked up right where they left off pushed the Reds deep into their already defensive positions. The visitors were happy and, quite frankly lucky, to keep the scores level during the opening 15 minutes of the second half with more than one sequence that should have resulted in Al Hilal breaking the deadlock. All that stood between them and a comfortable lead was Nishikawa and the absence of Carlos Eduardo. It was a race against the clock for Al Hilal to get the crucial lead and Urawa to secure the upper hand halfway through the final round. In the end, the Japanese got exactly what captain Yuki Abe said they came for ahead of the match, and will bring a great 1-1 draw back home, where Al Hilal are set to face a completely different opponent than they did Saturday evening.

Fördel Urawa halvvägs igenom ACL finalen

På grund av lite tekniskt strul missade jag de första tio minuterna av ACL finalens första möte och när jag väl fått ordning på sändningen så hade Urawa redan fått ett lika överraskande som viktigt mål efter att Rafael Silva huggit på en retur och satt värdlaget i en obekväm sits efter blott 8 spelade minuter. Lyckligtvis, för både Al Hilal och den neutrala åskådaren, så är the Reds inte ett lag byggt för att parkera bussen och det såg fortfarande ut att bli en kväll med högt underhållningsvärde. Hemmalaget hade inga som helst problem att ytor i farliga positioner men med storstjärnan Carlos Eduardo utbytt skadad efter bara 18 minuter och en storspelande Shusaku Nishikawa mellan stolparna för Urawa tog det ändå en halvtimme innan bollen nådde syriske landslagsmannen Omar Khribin som kunde skyffla in kvitteringen. Ett dominant hemmalag skapade sedan mer än nog med chanser för att fullborda vändningen men 1-1 stod sig ändå fram till pausvilan.

Saudierna fortsatte precis där de slutat och pressade sina gäster än längre ner i sina redan djupa utgångspositioner. The Reds kunde skatta sig lyckliga som höll undan under den andra halvlekens första kvart då mer än en sekvens som borde gett Al Hilal ledningen utspelades. Det enda som stod mellan dem och ett komfortabelt övertag på resultattavlan var Nishikawa och avsaknaden av Carlos Eduardo. Det blev en kamp mot klockan för att säkra det bästa utgångsläget till dubbelmötets andra halva och i slutändan drog japanerna det längsta strået och kan ta med precis vad lagkapten Yuki Abe innan matchen sa att de kommit för, ett kryss och minst ett mål, hem. Väl där väntar en helt annan uppgift för Al Hilal än vad de stod inför i lördags.

FIRST FINAL DAY IN THE AFC CHAMPIONS LEAGUE

It’s AFC Champions League final-day at the King Fahd International Stadium in Riyadh as the first leg between Al Hilal and, perhaps a bit surprising given expectations at the start of the season, Urawa Red Diamonds kicks off at 7:15PM local time. Two time ACL champions, and thrice runners up, Al Hilal have cruised through the tournament and have yet to record a single defeat in the current campaign. Progressing comfortably from each knockout round, with aggregate scores of 4-2(Esteghlal), 3-0(Al Ain) and 6-2(Persepolis).
Despite securing an early spot in the round of 16 and winning their group ahead of Shanghai SIPG, the ride has been far bumpier for the Urawa Reds. The 2007 ACL champions came back from 0-2 to beat Jeju United in extra time, then turned 1-3 into 5-4 against Kawasaki Frontale and finally eliminated SIPG by the odd goal to reach the final.

The Saudi giants have also gotten off to a fine start in the new domestic league season and have positioned themselves as favourites to defend their championship title, whereas Urawa find themselves in a disappointing 7th place in the J-League and now stand before their last chance at silverware during 2017. Even former midfielder, Takafumi Hori, who took the reign as new head coach in July, admits that he had not expected his team to make it this far in competition, although the hard work has secured a thoroughly deserved place in tonight’s final. With only a single away win during the entire competition, the visitors will have to rely on their perfect home-record and simply try not to fall too far behind ahead of next week’s return leg. The Japanese will have to be sure not to make any mistakes and it will be crucial for playmaker Yōsuke Kashiwagi to be precise whenever an opportunity to supply Shinzo Koroki and Rafael Silva presents itself. But should they fail to contain former FC Porto and Nice midfielder Carlos Eduardo, the Brazilian will almost certainly be the weight that tips the scale Al Hilal’s way.  They may have beaten some very good sides along the way but nothing compares to Al Hilal, who have lost but a single match during 2017(away to ES Tunis in the Arab Club Championship) and will be confident and patient when trying to grind their way to their first ACL-title since the 1999/2000-season, while redeeming themselves for the 2014 final defeat to Western Sydney Wanderers. The Saudi side’s head coach, Ramón Díaz, says he will rely on the extensive experience of his squad and thinks it will come down to discipline and focus. Urawa skipper, Yuki Abe scored one of the goals when the Reds secured continental glory a decade ago and is one of only two players left from that squad (the other being Tadaaki Hirakawa), he says that although Al Hilal have matched his side’s unbeaten record of 2007, the objective is to get a goal and a draw back to the fortress that is Saitama Stadium.

Being Swedish, I’m not completely unfamiliar with the concept of two legged-finals, as this was once the practice of our domestic cup, and indeed at one point in time even the way we would end our league season, but I do prefer events like this to be played in a single evening and in a neutral setting. However, I understand the reasons behind this system given the geographical circumstances and will be especially interested in how it affects the amount of time spent feeling each other out and settling into the match.

FINALDAGS I AFC CHAMPIONS LEAGUE

Det är finaldag i AFC Champions League när det första mötet mellan Al Hilal och, kanske lite överraskande, Urawa Red Diamonds, sparkar igång klockan 17:15, svensk tid, på King Fahd International Stadium i Riyadh. Tvåfaldiga ACL-mästarna, som även tagit hem tre silverpengar, Al Hilal har flugit fram genom hela turneringen, utan en enda förlust och med ett bekvämt slutspelsfacit som sett Saudierna ta totalsegrar med 4-2(Esteghlal), 3-0(Al Ain) och 6-2(Persepolis).
Trots ett tidigt säkrat avancemang och gruppseger före Shanghai SIPG så har vägen varit krokigare för Urawa Reds. 2007 års ACL-vinnare vände 0-2 till seger via förlängning mot Jeju United, 1-3 till 5-4 mot Kawasaki Frontale och slog till sist ut SIPG med uddamålet i semifinal.

De Saudiska jättarna, i Sverige kanske mest kända genom Chippen Wilhelmssons sejour i klubben, 2008-2012 men med ett välfyllt prisskåp, har även fått en strålande start i säsongens inhemska liga och befäst sin position som favorit att försvara förra säsongens ligatitel, medan Urawa befinner sig på en 7:e plats i sluttampen av J-League och nu står inför sin sista chans att ta hem en titel i år. Till och med tidigare mittfältaren, Takafumi Hori, medger att en plats i turneringens final inte var något han trodde på när han tog över som huvudtränare i juli i år, även om det hårda arbetet som lett dit gör platsen ytterst välförtjänt. Med bara en enda seger på bortaplan hittills i ACL så kommer gästerna att förlita sig på sitt 100%iga hemmaspel och inte hamna för långt efter inför nästa veckas returmöte. Japanerna måste vara felfria och det blir av högsta vikt att spelfördelaren, Yōsuke Kashiwagi, är precis i sina passningar när helst chansen uppenbarar sig att förse Shinzo Koroki och Rafael Silva med hotande bollar. Skulle man å andra sidan misslyckas att isolera tidigare Porto- och Nice-spelaren Carlos Eduardo så blir brassen med största säkerhet tungan på vågen för sitt Al Hilal. Urawa må ha slagit flera bra lag på vägen men inget som Al Hilal som bara förlorat en enda match under 2017(ES Tunis i Arabiska Klubbmästerskapet) och kommer vara självsäkra och tålmodiga i att mala ner motståndet och säkra sin första ACL-titel sedan säsongen 1999/2000 och revanschera sig för finalförlusten mot Western Sydney Warriors 2014. Saudiernas tränare Ramón Diáz säger att han kommer förlita sig på erfarenheten i sin trupp och att de avgörande faktorerna blir disciplin och fokus. Urawas Lagkapten Yuki Abe, som gjorde ett av målen när the Reds blev kontinentalmästare för ett decennium sedan och är en av bara två spelare som är kvar i truppen sedan dess(den andre är Tadaaki Hirakawa), säger att även om Al Hilal upprepat hans lags obesegrade säsong från 2007 så är målet att få med sig minst ett mål och kryss till returen i hemmaborgen Saitama Stadium.

Som svensk är man ju inte helt obekant med konceptet dubbelmöte i finaler eftersom det ett tag var så vi avgjorde Svenska cupen, och ja, under en period till och med Allsvenskan, men jag föredrar en direkt avgörande match på neutral plan. Med det sagt så förstår jag såklart de geografiska förutsättningar som ligger till grund här och det blir intressant att se hur det påverkar tiden lagen spenderar på att känna av varandra och växa in i matchen.