Dubbelt upp i nationella derbyn i ACL

AFC Champions Leagues kvartsfinalrunda sparkade igång igår med en mållös match mellan Al Ain (Förenade Arabemiraten) och Al Hilal SFC (Saudiarabien) i den västra sektionen och idag kommer den östra avdelningen igång igen. Vi har två inrikes möten att se fram emot, specifikt en kinesisk mellan Shanghai SIPG och Guangzhou Evergrande, och en japansk mellan Kawasaki Frontale och Urawa Red Diamonds.

Shanghai SIPG – Guangzhou Evergrande

Först ut är mötet mellan de två lagen i toppen av CSL, Shanghai SIPG och Guangzhou Evergrande. SIPG föll ur det inhemska ligaracet när de förlorade mot Guizhou i helgen och lämnade vägen vidöppen för Evergrande att jogga hem sitt 7:e raka ligaguld. Eftersom André Villas-Boas lovat sina chefer åtminstone en titel under året så är det nu bara den inhemska cupen och AFC Champions League kvar att uppfylla detta.

Det blir det fjärde, av totalt sex, mötet lagen emellan i år och det har varit särdeles jämnt såhär långt. Uddamålsseger för Evergrande hemma och kryss i Shanghai i ligan följt av uddamålsseger för SIPG i det första semifinalmötet i cupen i de tre tidigare matcherna.

Inget av lagen har varit i någon fantastisk form på sistone men om man tittar på de förutsättningarna som finns så har Paulinhos flytt från Evergrande till FC Barcelona (under oroväckande misstänkta omständigheter) gjort Hulk ohotad i positionen som Kinas (och Asiens) bäste spelare men det kantonesiska laget är ändå ett mer välfungerande kollektiv. Återvändande brassestjärnan Muriqui skulle kunna uppfattas som en ersättare för Paulinho men konkurrerar snarare med landsmannen Alan på vänsterkanten.
Med tanke Paulinhos avsked, samt det faktum att vi ännu inte sett någon bortaseger i lagens inbördes möten innevarande säsong och att SIPG-tränaren börjar få ont om alternativ om han ska hålla sitt löfte till styrelsen, så bör nog hemmalaget ses som favoriter ikväll. ACL ger dessutom Villas-Boas möjligheten att spela Odil Akhmetov utan att använda upp en av sina platser för utländska spelare vilket betyder att han fortfarande har möjligheten att använda sin brasilianska stjärntrio Hulk, Oscar och Elkeson. Över två matcher är det svårare att sia, speciellt då vi ännu inte vet effekten av att förlora sin starkast lysande stjärna så sent på säsongen. Dock så har man en stabil grund och Muriqui ersätter en del av spetskompetensen man förlorat i Paulinho (Barcelona-köpet stod för två av lagets tre mål i åttondelsfinalen) och med ligan så gott som i hamn så kan Luiz Felipe Scolaris manskap börja drömma om en tredje AFC Champions League-titel och en nästan perfekt säsong.

 

Kawasaki Frontale – Urawa Red Diamonds

På andra sidan Östkinesiska Havet (och en bra bit till bort) utspelas imorgon kväll en än mer lokal uppgörelse. Då har Urawa Red Diamonds beryktade supportrar en timmes tågresa till andra sidan Tokyo och det första mötet borta mot Kawasaki Frontale. I ligan är Frontale i allra högsta grad inblandade i jakten på vad som skulle bli klubben första titel någonsin medan Reds kan fokusera fullt ut på att upprepa sin bedrift från 2007 och bli asiatiska mästare.

Båda lagen föredrar att spela hemma, speciellt Urawa som är ett helt annat lag framför ”den röda väggen”, därmed lär Frontale satsa allt på att skaffa sig ett ordentligt försprång samtidigt som Reds är nöjda med ett kryss. Nyckeln till att stoppa ett målfarligt hemmalag (båda lagen är väldigt målglada hemma men inte alls på bortaplan) kommer ligga i att isolera veteran-playmakern Kengo Nakamura och hindra bollen från att nå fram till skyttekungen Yu Kobayashi. Allt kommer att hänga på morgondagens resultat men magkänslan, och även den bredare arsenalen framåt (Koroki, Rafael Silva och Ljubijankic), gör att jag håller Red Diamonds som favoriter över två matcher, trots att Frontale vann den enda tidigare matchen lagen emellan i år med hela 4-1.

Double domestic derbies in the ACL

The quarter finals in the AFC Champions League kicked off yesterday with a west Asian a goalless draw between Al Ain (UAE) and Al Hilal SFC (Saudi Arabia) and today, the east Asian section gets rolling again. We have two national affairs to look forward to, more specifically a Chinese one between Shanghai SIPG and Guangzhou Evergrande, and a Japanese one between Kawasaki Frontale and Urawa Red Diamonds.

 

Shanghai SIPG – Guangzhou Evergrande

Starting with the clash of the CSL top two, Shanghai SIPG and Guangzhou Evergrande. SIPG fell out of the domestic title race by losing to Guizhou during the weekend, leaving Evergrande to jog the CSL home for the 7th consecutive season. Considering André Villas-Boas has promised his bosses silverware this year, it’s now down to the CFA Cup or ACL if he is to keep his word.

It will be the fourth out of a total of six matches between the two sides this year. It has been particularly even overall, with a draw and a home-win for Evergrande in the CSL, and a home-win for SIPG in the recent first leg of the CFA Cup semi-final in the previous three.

Neither side has been in fantastic form lately but looking at the state of things, Paulinho’s transfer from Evergrande to FC Barcelona (under worryingly suspicious circumstances) has left SIPG’s Hulk unchallenged as the best player in China (and Asia) but the Cantonese side is still works better as a unit. The re-signed Brazilian star Muriqui could be perceived as a replacement for Paulinho, but is more likely competing with his countryman Alan on the left wing.
Keeping the departure of Paulinho, along with the fact no away wins have been recorded in the previous three matches between the two clubs this year and that the SIPG manager is running out of ways to make good on his promise, in mind, SIPG should be considered favorites tonight. The ACL also gives André Villas-Boas the opportunity to play Odil Akhmedov without using up a foreign player spot, meaning he still has room for his Brazilian super-trio of Hulk, Oscar and Elkeson. Over two legs it’s incredibly difficult to predict the outcome, especially as we still don’t know how Evergrande will cope with losing their brightest shining star so late. Still, the foundation is strong and Muriqui recovers some of the excellence of Paulinho (the Barcelona signing scored two out of Evergrande’s three goals in the round of 16). With the league more or less wrapped up already, Luiz Felipe Scolari’s side will start thinking of the possibility of a third ACF Champions League-title and a nearly perfect season.

 

Kawasaki Frontale – Urawa Red Diamonds

Across the East China Sea (and a fair bit onwards) an even more local affair takes place on the eve of tomorrow. The famous Urawa Red Diamonds fans have about an hour on the train to make it to the other side of Tokyo and the first leg away to Kawasaki Frontale. Frontale are highly involved in the race for what would be their first ever title, while the Reds can focus all their energy towards repeating their 2007-feat of becoming Asian champions.

Both sides prefer to play at home, especially Urawa who are a very different outfit in front their “red wall”. Hence, Frontale will looking to secure a comfortable lead ahead of the return fixture and the Reds would be happy with a draw. The key to stopping the high scoring home-side (both teams score at will at home but not very much on the road) will lie in isolating veteran playmaker Kengo Nakamura and stop the ball from reaching top-scorer Yu Kobayashi. It all comes down to getting the result tomorrow night but based on gut-feeling, and the more varied arsenal of firepower (Koroki, Rafael Silva and Ljubijankic) I hold the Reds as favorites to come out on top over two legs. Despite Frontale winning 4-1 in the only previous match between the two sides this season.

Grupp F: Shanghai SIPG – Urawa Red Diamonds

Ett möte mellan två lag som kopplat greppet om Grupp F med två raka segrar vardera, Shanghai SIPG med 1-0 borta mot FC Seoul och 5-1 hemma mot Western Sydney Wanderers, Urawa Red Diamoinds med 4-0 borta mot Wanderers och 5-2 hemma mot Seoul. Matchen började oordnat och efter ett par slumpchanser vardera tog hemmalaget ledningen på ett värdigt sätt när en frispark utifrån kanten rensades i huvudet på Shi Ke, som ändå behärskat styrde in bollen i nät. Anfallet efteråt fick Wu Lei ett jätteläge men en strålande benparad av Shusaku Nishikawa förhindrade ett fördubblande av försprånget. Allteftersom lagen började hitta in i matchen tog hemmalaget (som i Champions League kan använda alla fyra offensiva, icke-kinesiska ess eftersom Uzbeken Odil Akmedov inte räknas som utlänning i AFC-sammanhang) över spelet något. Det rörde sig fortfarande inte om någon välspelad, om än ganska underhållande, match och de japanska gästerna var minst lika farliga som sina kinesiska värdar. På stopptid kunde dock brassen Elkeson prickskjuta 2-0 när Nishikawa inte hann hela vägen tillbaka till kassen efter att målvakten varit ute på mitten av egen planhalva för att stoppa en omställning, men hans rensning fastnat på mittlinjen.

Reds kom tillbaka in efter paus med två förändringar i elvan mot den första halvleken Yosuke Kashiwagi och Rafael Silva ersatte Takuia Aoki och Zlatan Ljubijankic i ett försök att hämta upp underläget. Trots satsningen kunde Hulk, till synes, punktera matchen för hemmalaget efter bara sex minuter när han lekte bort tre japanska försvarare, två med fötterna och en med kroppen, och pricksköt 3-0 mellan benen på Nishikawa. Efter en timme var det nära att SIPGs tredje brasse, Oscar, definitivt kunde avgöra när han, likt Hulk, försökte sätta bollen mellan benen på motståndarmålvakten. Denna gång var Nishikawa beredd och lyckades få fatt i bollen innan den snurrade in i mål bakom honom. Mindre än tio minuter senare var det nära att Hulk blev tvåmålsskytt men anfallaren kom hundradelar för sent på Akhmedovs låga, hårda inspel från vänster. Vid det här laget lämnade Reds desperata jakt efter reducering stora ytor bakåt och strax efter Hulks läge blev Wu Lei fri men Nishikawa avstyrde, återigen, kinesens avlsut. I anfallet efter vändes istället helt på steken när Reds fick straff efter att Rafael dragits ner framför ett öppet mål och brassen själv kunde blåsa liv i matchen genom att slå in straffen säkert i Yan Junlings vänstra hörn. Målet gav gästerna plötsligt hopp och de flytta ännu högre upp i sina positioner, det var Hawaii-fotboll för hela slanten när japanerna skickade fram allt de hade och kineserna inte kunde hålla sig från att gå för ett avgörande när nya kontringslägen uppstod åt andra hållet. I en tilltrasslad situation efter en hörna, och en feltajmand utrusning från Yan Junling, lyckades Wataru Endo tåa in 2-3 för gästerna och SIPGs ledning som kändes så säker 20 minuter tidigare var nästan helt borta. Anstormningen fortsatte och det var inte utan att en kvittering kunde studsat in men i början av övertiden blev Shinzo Koroki överentusiastisk när chansen till en kontring uppstod på mitten och tacklade klumpigt Fu Huan bakifrån. Koroki blev utvisad och efter det kunde hemmalaget rida ut stormen och har fortsatt full pott efter tre omgångar.

Totalt sett var det rättvist men den stora skillnaden låg, precis som i tidigare matcher, i SIPGs enorma individuella kvalitet hos några få spelare. Trots ledning i gruppen är laget svagt defensivt och förlitar sig helt på dess utländska importer ska kunna avgöra tuffa matcher. Detta gör dem till en outsider i Champions League eftersom de kan slå vilket lag som helst på en bra dag men resterande delar av laget måste lyfta sig något snäpp när det drar ihop sig till slutspel och de västasiatiska lagen kastas in i mixen. Reds visade en grundstabilitet i spelet men hade inte spetsen som krävdes ikväll, de lär inte ha några problem att hålla de två svagare lagen i gruppen bakom sig men frågan är om de har kvaliteten att ta sig längre än åttondelsfinal.
I gruppens andra match mellan FC Seoul och Western Sydney Wanderers i Korea lossnade det, precis som för deras landsmän i Brisbane Roar, ordentligt för Wanderers med 3 mål, skillnaden mot Roar var att man lyckades hålla undan och ta A-Leagues första trepoängare i årets Champions League, trots att hemmalaget gick från 0-3 till 2-3 i andra halvlek. Förutom lite återupprättad australisk heder så gav detta även Wanderers lite häng i gruppen med tre poäng, även om SIPG och Reds verkar alldeles för bra för att slarva bort slutspelsplatserna.

Group F: Shanghai SIPG – Urawa Red Diamonds

The two teams who met in eastern China had a firm grip of the playoff places ahead of the match, boasting the maximum of 6 points, each of them having beaten FC Seoul (Shanghai SIPG by 1-0 away and Urawa Red Diamonds by 5-2 at home) and Western Sydney Wanderers (SIPG by 5-1 at home and Reds by 4-0 away). The match got off to a messy start with random chances at both ends before the hosts drew first blood, in a manner befitting of proceedings so far, when an attempted clearing from a free-kick out wide hit Shi Ke straight in the head. The defender kept his composure and steered the ball into the back of the net. In the following attack, Wu Lei had a glaring opportunity to make it 2-0 but Shusaku Nishikawa was equal to the task and parried the low shot brillianty. As the teams started to find their footing, the home side (strenghtened by the fact Uzbek midfielder Odil Akhmedov is an AFC-player and therefore available alongside the Brazilian star-trio in the Champions League) took some form of control of the event. However, it was still not a well played affair and the Japanese visitors were just as threatening in attack as the Chinese hosts. Still, in stoppage time, Elkeson displayed some great skill and placed the ball just outside Nishikawa’s reach from a long way out as the keeper scrambled to get back between the posts after leaving his area to clear the ball on a counter attack.

The Reds made two changes during the break, bringing on Yosuke Kashiwagi and Rafael Silva for Takuia Aoki and Zlatan Ljubijankic, in an attempt to recover. Despite the effort, Hulk seemed to have decided the game six minutes in as he passed three Japanese defenders, two using skill and one using strenght, to get into the box and place the ball neatly in between Nishikawa’s legs to make it 3-0. On the hour, Oscar nearly became the third Brazilian on the scoresheet this evening as he tried to imitate Hulk and thread the ball in between the keepers legs, but Nishikawa had learned his lesson and stopped it from spinning into the net. Less than ten minutes later, it was even closer as Hulk was centimeters away from latching on to Akhmedovs low, hard cross. By now, the Reds desperate hunt for goals left the way wide open for SIPG to break away and, only moments after Hulk’s opportunity, Wu Lei had another chance but was, once again, denied by Nishikawa. In the attack that followed, up the other end, the match changed completely as the Reds were awarded a penalty when Rafael was pulled down in front of an open goal. The Brazilian converted it himself by putting it to the left and out of reach of Yan Junling. The goal brought hope to the visiting side and made them move positions even further up the pitch, it was end-to-end stuff from that on as the Japanese went Gung-ho to try to salvage a point and the Chinese unable to contain themselves when the opportunities arouse to get more goals. In a tangled situation, following a poor action from Yan Junling at a corner kick, Wataru Endo got his toe to the ball to make it 3-2 and the SIPG lead, that seemed insurmountable only 20 minutes earlier, was almost overtaken. The onslaught continued and an equaliser was on the cards, but when Shinzo Koroki got over enthusiastic in chasing a loose ball in midfield, and tackled Fu Huan from behind, a red card followed and the home side could weather the storm to get their third consecutive win of the campaign.

All in all, it was a fair result but the difference, just as in previous games, came down to the huge individual quality of a few SIPG players. Despite being on top of the group, the team is weak at the back and are completely reliant on their big names to save them in the tough matches. It makes them an outsider in the Champions League, as they can beat any side on a good day, but when the West Asian teams are thrown into the mix in the playoffs, the rest of the team need to step up a bit, if they are to stand a chance of making it to the final. The Reds displayed a solid passing game but lacked the necessary edge, they shouldn’t have any trouble staying ahead of the weaker teams in the group but it’suncertain whether they possess the quality to get past the round of 16.
In the other match in the group, between FC Seoul and Western Sydney Wanderers, the Australians, just as their compatriots in Brisbane Roar, finally started scoring and racked up 3 this evening. But, unlike Roar, they managed to get the A-Leagues first win in the Champions League this year, despite the Koreans getting back from 0-3 to 2-3 in the second half. In addition to recovering some sense of Aussie pride, a playoff spot is now within reach for the Wanderers, although SIPG and the Reds both look to good to waste the positions they’re in.